„na Florydzie jest hokej?”To pytanie jest pierwszym zadanym przez przypadkowego fana sportu po tym, jak powiedziano, że Sunshine State gra w domu nie jednego, ale dwóch franczyz NHL – Tampa Bay Lightning i Florida Panthers, którzy nazywają Miami-Fort Lauderdale area domem. Obie powstały w wyniku boomu popularności hokeja, który rozpoczął się w latach 90., ponieważ Liga starała się rozwijać grę poza tradycyjnymi twierdzami Kanady i północnych stanów ZJEDNOCZONYCH w ciągu ostatnich dwudziestu lat, jednak obie franczyzy znajdowały się na pozornie przeciwnych trajektoriach, a wraz z niepewnością sportową i ekonomiczną spowodowaną pandemią covid-19, Floridiańska przyszłość Panthers może być zagrożona.

wydaje się to odległym wspomnieniem dla fanów hokeja, ale w rzeczywistości Panthers były pierwszą z dwóch drużyn, które odniosły sukces po wejściu do Ligi. W ciągu trzech lat od inauguracji, zespół odbył Epicki bieg do finału Pucharu Stanleya w 1996 roku, napędzany przez energicznych fanów, którzy stali się znani z ich tradycji „sztuczki szczura”- rzucanie plastikowych szczurów na lód, gdy gracz Panthers strzelił trzy gole w meczu. Niestety w tym finale koty spadły do Colorado Avalanche i już nigdy nie osiągnęły tych wysokości.

W latach 00. zespół nie był w stanie zbudować rywala; pomimo tego, że w różnych momentach, w których występują takie gwiazdy jak Pavel Bure (jeden z najbardziej płodnych strzelców hokeja) i bramkarz Roberto Luongo (który wraz z drużyną zdobył trofeum Vezina dla najlepszego opiekuna ligi), zespół nie mógł zbudować wokół siebie wystarczająco dobrej obsady wspierającej, aby walczyć. Co więcej, w 2003 roku Panthers niewiele brakowało, by móc wybrać Alexa Ovechkina, jednego z megastarów gry, który mógł samodzielnie odwrócić losy serii.

Zespół zatrudnił Dale ’ a Tallona, jednego z najbardziej szanowanych menedżerów hokeja, który przekształcił Chicago Blackhawks w zdobywcę Pucharu Stanleya, jako dyrektora generalnego, a on zreformował proces opracowywania i rozwoju zespołu – co pozwoliło najlepszym wyborom w drafcie, takim jak lewy skrzydłowy Jonathan Huberdeau i center Aleksander Barkov, rozkwitnąć w graczy All Star caliber. Panthers wygrali swoją dywizję dwa razy, w 2012 i 2016, ale przegrali w pierwszej rundzie play-offów za każdym razem.

z lodu, szczurzy fani, którzy w młodości przybywali do drużyny, rozpłynęli się w słońcu Florydy. Niska frekwencja zespołu stała się tak wszechobecnym memem, że nawet ich zawodnicy żartują z tego. Podczas ceremonii rozdania nagród NHL 2019 Barkov żartował, że jest więcej fanów z jego rodzinnej Finlandii niż z Florydy. W obliczu perspektyw wznowienia sezonu NHL na pustych arenach były Panther Reilly Smith stwierdził, że lata spędzone w Panthers przygotowały go na taką możliwość.

pozostali fani Florydy musieli znosić te oburzenie, podczas gdy w całym stanie Tampa Bay Lightning stała się wzorem dla tego, jak Franczyza może odnieść sukces na nietradycyjnym rynku hokejowym. Napędzany przez sukces playoff, w tym tytuł Puchar Stanleya w 2004 roku, a także uznanym arena znajduje się na prime nieruchomości w centrum Tampa, Błyskawica stały się jednym z najgorętszych biletów w mieście, rankingu wśród 10 najlepszych franczyzowych frekwencji każdego roku od 2012 roku, podczas gdy Floryda marniał w pobliżu dolnej części tabeli każdego z tych lat.

przez lata Pantery były domyślną odpowiedzią na to, czy Franczyza NHL się przeniesie, a jeden zalotnik w szczególności witałby drużynę z otwartymi ramionami. Quebec City było kiedyś miastem NHL, goszczącym Queben Nordiques, dopóki nie zostali przeniesieni do Denver w połowie lat 90., by zostać Colorado Avalanche. Grupa właścicielska kierowana przez lokalny koncern telekomunikacyjny Quebecor złożyła ofertę ekspansji kilka lat temu, ale ostatecznie przegrali z grupą, która stworzy Vegas Golden Knights. Quebec City jest nadal podobno miejscem relokacji, ale właściciel league i Panthers Vincent Viola zawsze nalegał, że są zobowiązani do utrzymania zespołu tam,gdzie jest.

pandemia COVID-19 i późniejszy kryzys gospodarczy mogą to zmienić. W związku z niejasnym harmonogramem powrotu sportu, nie mówiąc już o obecności fanów, własność franczyzy sportowej straciła jeden z głównych strumieni przychodów, a nawet wszystkie przychody na razie. Z franczyzy mniej moneymaker niż kiedykolwiek w najbliższej przyszłości, może stać się atrakcyjne dla Viola do sprzedaży niż wtedy, gdy wcześniej nie może być, a w Miami hokej będzie bardzo niski na liście priorytetów dla wydarzeń miejscowi będą chcieli uczestniczyć, gdy imprezy publiczne są dozwolone ponownie.

nie byłoby to w przypadku rynku miasta Quebec. Nordiques cieszyli się pasją, pomimo niewielkich sukcesów w play-offach i dysfunkcyjnego posiadania, a tamtejsi kibice tęsknią za powrotem zespołu. Mogą wskazać ostatni przykład delokalizacji NHL, aby przedstawić swoją sprawę. Seria Atlanta Thrashers, kolejna próba rozwoju gry na nietradycyjnym rynku, przez lata była słaba frekwencja i niskie wsparcie fanów, chociaż Liga nalegała, aby spróbować tam działać.

kryzys finansowy z 2008 roku pomógł zmienić ten rachunek, eliminując większość małych posiadaczy biletów sezonowych Thrashers. Zespół został następnie sprzedany grupie, która przeniosła go do małego kanadyjskiego miasta Winnipeg, gdzie stał się reaktywowanym Winnipeg Jets (oryginalne Jets zostały przeniesione do Phoenix i stały się Arizona Coyotes). Pomimo niewielkich rozmiarów rynek w Winnipeg odniósł niekwalifikowany sukces, ponieważ tamtejsi fani konsekwentnie pakują areny do maksymalnej pojemności i dostrajają się do wysokich ocen telewizyjnych. Quebec City ma przekonujący argument, że odniosą podobny sukces.

nie jest przesądzone, że pantery się poruszą – jakakolwiek rozmowa o czymś takim to tylko plotki. Ale można śmiało powiedzieć, że hokej w Miami do tej pory był nieudanym eksperymentem, zarówno na lodzie (głównie), jak i poza nim. Komisarz Gary Bettman jest zaangażowany w sprawienie, aby Hokej na nietradycyjnych rynkach działał, i byłby wstręt zrezygnować z Florydy. Ale tak jak kryzys z 2008 r. zmusił go do walki z Thrasherami, tak i ten z Panthers.