v den Charlese Darwina byly ostrovy Galápágy možná nejlepším místem na světě, kde bylo možné pozorovat důkazy evoluce přirozeným výběrem. Pořád jsou.

19 ostrovů je špičkami sopek, které se začaly vynořovat z oceánu asi před pěti miliony let, napařené čerstvou lávou a bez života. Rostliny a zvířata, která tam dnes žijí, pocházejí z trosečníků, kteří dorazili po moři nebo vzduchem. Pěnkavy a mockingbirdy vyhodily z kurzu bouře; leguáni plaval na vorech trosek; a strom-jako scalesia rostliny jsou zarostlé potomstvo slunečnic, které se landfall prostřednictvím vzdušných semen. Je snadné studovat rozmanitost druhů zde částečně, protože není tolik druhů k vidění.

ostrovy—oddělené od sebe vzdáleností, hlubokou vodou a silnými přílivy—izolovaly nově příchozí, což bránilo mnoha rostlinám a zvířatům v chovu s ostatními svého druhu, které mohly kolonizovat jiné břehy. Obyvatelé Galápágů, kteří neměli kam jít, se přizpůsobili podmínkám jedinečným pro své nové domovy.

Vezměme si například příběh dvou želv. Na ostrově Santa Cruz, s hustými lesy scalesia, jsou obří želvy postaveny jako zaoblené tanky, které mohou prorazit podrost. Ale na ostrově Isabela, dominantní rostlinou je pichlavý hruškový kaktus, pochoutka pro obří želvy. Někteří biologové navrhli, aby se kaktus přizpůsobil této hrozbě tím, že roste vyšší, generace po generaci, a získání kůry podobné pokrývce na úrovni želvovitých očí. Želvy, na oplátku, zjevně se vyvinul mít zářez ve skořápce za jejich hlavou, umožňující zvířatům natáhnout své dlouhé krky rovně až k dosažení nejnižších visící pichlavé hrušky polštářky.

ostrovy, které se rozkládají na rovníku, jsou stále relativně nedotčené; 97 procent půdy je národní park a Ekvádor omezuje, kdo tam může žít a kolik turistů může navštívit. „Galapágy jsou skvělým místem pro studium evoluce, protože je pozoruhodné, že několik ostrovů a jejich obyvatelé jsou blízko k tomu, aby byli v plně přirozeném stavu, s malým nebo žádným vlivem lidské činnosti,“ říká evoluční biolog a emeritní profesor Princetonské univerzity Peter Grant, který se svou ženou Rosemary (také biolog) tam studuje pěnkavy od roku 1973. Jejich výzkum ukázal, že v Galapágách často pracuje přirozený výběr: po suchu byly pěnkavy s většími zobáky schopny jíst tvrdá semena a přežít; jejich potomci se stali převládajícími. Po obzvláště deštivém roce se množila měkčí semena a pěnkavy s menšími zobáky pravděpodobně přežily. Grant doporučuje, aby nováček na ostrovech „pozoroval rozdíly mezi zjevně příbuznými organismy“ a navštívil alespoň dva ostrovy, aby ocenil, jak se potomci stejného zakladatelského druhu přizpůsobili různým prostředím.

Darwin sám byl nováčkem na ostrovech v roce 1835. Na San Cristóbalu má jeho socha výhled na přístav, kde HMS Beagle poprvé zakotvila. Darwin sloužil jako přírodovědec lodi na své pětileté plavbě kolem světa. Není zobrazen jako významný učenec s dlouhým bílým vousem, ale jako mladý průzkumník 26, vysoký a silný, ponořený do myšlenek, na dobrodružství po celém světě a všímat si podivných věcí. Janet Browne, Darwinův životopisec, poukazuje na to, že při zkoumání Galapág neměl „žádný náhlý“ heurékův „okamžik“, ale ptáci a další druhy, které tam sbíral, “ ho znepokojily a zaujaly.“

teprve po konzultaci s ornitologem v Londýně si Darwin uvědomil, že ptáci s velmi odlišnými zobáky, o nichž si původně myslel, že pocházejí z různých linií, jsou ve skutečnosti blízce příbuznými druhy pěnkav. Začal oceňovat to, co popsal v plavbě bígla jako “ nejpozoruhodnější rys v přírodní historii tohoto souostroví; to je, že různé ostrovy jsou do značné míry obývány jinou sadou bytostí.“Tato realizace ho vedla k největšímu vhledu do dějin biologie: Živé věci přežívají, pouze pokud dokážou zvládnout své stanoviště; ty, které jsou nejlépe přizpůsobeny novému prostředí, se budou reprodukovat a předávat své úpravy.

kdyby Darwin neobjevil evoluci přirozeným výběrem, někdo jiný by to udělal. Ve skutečnosti Alfred Russel Wallace čerpal z pozorování z malajského souostroví, aby dospěl ke stejné realizaci. Ale vidět tyto ostrovy tak, jak je viděl Darwin, vám může lépe ocenit jeho genialitu. Jak zdůrazňuje Peter Grant, ostrovy jsou “ místem, kde nechat mysl bloudit a představit si, jaké to muselo být, aby Charles Darwin navštívil svůj světonázor, zvědavost a neznámá budoucnost.“

Galapágy jsou také ohromující destinací. Sopečná hornina je stočena do bizarních věží a jeskyní; oceán je čistý a hemží se životem. Na ostrovech žije jen málo dravců, takže mnoho druhů ztratilo strach, což je usnadňuje pozorování. (To samo o sobě je příznivé pro přežití, protože být nervózní prostě stojí v cestě krmení a reprodukci.) Modronohé kozy předvádějí praštěné Páření; fregatní ptáci se sedmimetrovým rozpětím křídel se na obloze navíjejí jako pterodaktyly; lachtani a mořští leguáni plavou zvědavými smyčkami kolem šnorchlů. V závislosti na ročním období mohou vzdušné a oceánské proudy pocházet z jakéhokoli směru a po miliony let ukládaly rostliny a zvířata z celého světa. Jediní tučňáci severně od rovníku se nacházejí v Galapágách a v jedné z nejpodivnějších čtvrtí v celé ornitologii žijí na Isabele vedle rezidentní populace plameňáků.

návštěvníci mohou cítit další příbuznost s Darwinem, když přijde čas opustit ostrovy. „Možná bych měl být vděčný za to, že jsem získal dostatek materiálů k prokázání této nejpozoruhodnější skutečnosti v distribuci organických bytostí,“ napsal ve výpravě bígla. Ale přál si, aby tam měl víc času. „Je to osud většiny cestovatelů, nejdříve zjistit, co je nejzajímavější v jakékoli lokalitě, než se z ní spěchají.“