„na Floridě se hraje hokej?“Tato otázka je první, kterou položil příležitostný sportovní fanoušek poté, co mu bylo řečeno, že Sunshine State hraje doma ne jeden, ale dva, franšízy NHL-Tampa Bay Lightning a Florida Panthers, kteří volají oblast Miami-Fort Lauderdale domů. Oba se narodili v důsledku rozmachu hokejové popularity počínaje 1990y, protože liga se snažila rozšířit hru za své tradiční pevnosti Kanady a severních USA za posledních dvacet let, obě franšízy však byly na zdánlivě opačných trajektoriích a se sportovní a ekonomickou nejistotou způsobenou pandemií COVID-19 může být floridská budoucnost Panthers ohrožena.

zdá se, že je to vzdálená vzpomínka na hokejové fanoušky, ale Panthers byli ve skutečnosti prvním ze dvou týmů, který měl úspěch při vstupu do ligy. Během tří let od jejich inaugurace, tým udělal epický běh do finále Stanley Cupu v 1996, povzbuzený energickou fanouškovskou základnou, která se stala známou svou tradicí „krysího triku“ – házení plastových krys na led, kdykoli hráč Panthers vstřelil tři góly ve hře. Bohužel, v tomto finále kočky padly Colorado Avalanche, a nikdy nedosáhl těchto výšek znovu.

během následujících patnácti let byl tým zdánlivě hadí. Během 00. let, tým nebyl schopen postavit uchazeče; navzdory tomu, že v různých bodech vystupovali superhvězdy jako Pavel Bure (jeden z nejproduktivnějších hokejových střelců) a brankář Roberto Luongo (který s týmem vyhrál Vezina Trophy pro nejlepšího hráče ligy), tým nemohl kolem sebe postavit dost dobré podpůrné obsazení, aby se mohl utkat. Aby toho nebylo málo, v roce 2003 Panthers těsně přišli o možnost draftovat Alexe Ovečkina, jednoho z megastarů hry, který by mohl jednou rukou zvrátit forvard série.

v roce 2010 se bohatství týmu na ledě poněkud zlepšilo. Tým najal Dale Tallon, jeden z nejuznávanějších manažerů hokeje, který postavil Chicago Blackhawks do vítěze Stanley Cupu, jako generální manažer, a přepracoval týmový návrh a vývojový potrubí-což umožnilo nejlepším návrhům týmu, jako je levé křídlo Jonathan Huberdeau a centrum Aleksander Barkov, aby rozkvetl do všech hráčů ráže hvězd. Panthers vyhráli svou divizi dvakrát, v letech 2012 a 2016, ale v obou případech prohráli v prvním kole play-off.

mimo led se na Floridském slunci rozplynuli fanoušci, kteří se vrhli do týmu v prvních letech. Nízká návštěvnost týmu se stala tak všudypřítomným memem, že i jejich vlastní hráči o tom vtipkují. Na slavnostním předávání cen NHL 2019 Barkov vtipkoval, že v návštěvnosti je více fanoušků z jeho rodného Finska než z Floridy. A tváří v tvář vyhlídce na obnovení sezóny NHL v prázdných arénách, bývalý Panther Reilly Smith praskl, že jeho roky s Panthers ho na tuto možnost připravily.

zbývající fanoušci Floridy museli snášet tyto rozhořčení, zatímco v celém státě se Tampa Bay Lightning stala vzorem toho, jak může franšíza uspět na netradičním hokejovém trhu. Povzbuzen playoff úspěch včetně titulu Stanley Cup v 2004, stejně jako uznávaný aréna se nachází na prime real estate v centru Tampa, Lightning se staly jedním z nejžhavějších vstupenek ve městě, pořadí mezi top 10 franšízy v návštěvnosti každý rok od 2012, zatímco Florida strádal v dolní části tabulky každý z těchto let.

po celá léta byli Panthers výchozí odpovědí na to, zda by se franšíza NHL přestěhovala nebo ne, a zejména jeden nápadník by uvítal tým s otevřenou náručí. Quebec City bylo město NHL jednou, hostování Queben Nordiques, dokud nebyli přesunuti do Denveru v polovině 1990, aby se stal Colorado Avalanche. Vlastnická skupina v čele s místním telekomunikačním kongolmerátem Quebecor sestavila nabídku na rozšíření před několika lety, ale nakonec prohráli se skupinou, která by vytvořila Vegas Golden Knights. Quebec City se stále říká jako cíl přemístění, ale majitel ligy a Panthers Vincent Viola vždy trval na tom, že jsou odhodláni udržet tým tam, kde je.

pandemie COVID-19 a následná hospodářská krize může tento kalkul změnit. S nejasným harmonogramem návratu sportu vůbec, natož s přítomnými fanoušky, vlastnictví sportovní franšízy ztratilo jeden ze svých hlavních toků příjmů, a prozatím všechny příjmy. S franšízou méně peněz než kdy jindy pro nejbližší budoucnost, pro violu se může stát atraktivní prodat, než kdy předtím, a v oblasti Miami bude Hokej velmi nízký na seznamu priorit pro události, které se místní budou chtít zúčastnit, jakmile budou veřejné akce znovu povoleny.

to by nebyl případ na trhu Quebec City. Nordiques měli vášnivé pokračování i přes malý úspěch v play-off a nefunkční vlastnictví, a fanoušci tam touží po návratu týmu. Mohou ukázat na poslední příklad přemístění NHL, aby se jejich případ. Franšíza Atlanta Thrashers, další nabídka na růst hry na netradičním trhu, zmítal roky se špatnou návštěvností a nízkou podporou fanoušků, ačkoli liga trvala na tom, aby to tam fungovalo.

finanční krize v roce 2008 pomohla tento počet změnit a odstranila většinu malé základny držitelů permanentek Thrashers. Tým byl poté prodán skupině, která jej přesunula do malého kanadského města Winnipeg, kde se stali oživenými Winnipeg Jets (původní Jets byli přemístěni do Phoenixu a stali se Arizona Coyotes). Přes jeho malou velikost, trh Winnipeg byl nekvalifikovaným úspěchem, protože fanoušci tam neustále balí arény na téměř maximální kapacitu a naladí se na vysoké televizní hodnocení. Quebec City má pádný argument, že by podobně uspěli.

není zdaleka předem jasné, že se panteři pohnou-jakákoli řeč o takové věci je v tomto bodě pouze zvěsti. Dá se ale s jistotou říci, že hokej v Miami byl zatím neúspěšným experimentem, a to jak na ledě (většinou), tak mimo. Komisař Gary Bettman je odhodlán zajistit, aby hokej na netradičních trzích fungoval, a nerad by se vzdal Floridy. Ale stejně jako krize v roce 2008 přinutila jeho ruku k Thrashers, tak může tento udělat s Panthers.