på Charles Darvins dag var gal Kurpagosøerne måske det bedste sted i verden at observere bevis for evolution ved naturlig udvælgelse. Det er de stadig.

de 19 øer er spidserne af vulkaner, der begyndte at komme ud af havet for omkring fem millioner år siden, dampende med frisk lava og blottet for liv. De planter og dyr, der bor der i dag, stammer fra skibbrud, der ankom ad søvejen eller luften. Finker og mockingbirds blev blæst ud af kurs af storme; leguaner flød på flåder af affald; og de trælignende scalesia-planter er det tilgroede afkom af solsikker, der landede via luftbårne frø. Det er let at studere mangfoldigheden af arter her delvis, fordi der ikke er så mange arter at se.

øerne—adskilt fra hinanden ved afstand, dybt vand og stærke tidevand—isolerede de nyankomne og forhindrede mange af planterne og dyrene i at opdrætte med andre af deres art, der muligvis har koloniseret andre kyster. Uden noget andet sted at gå, tilpassede gal Kurpagos’ beboere sig til forhold, der var unikke for deres nye hjem.

Overvej for eksempel en fortælling om to skildpadder. På øen Santa Cruce, med tætte skove i scalesia, kæmpeskildpadder er bygget som afrundede tanke, der kan gå ned gennem underskoven. Men over på Isabela Island er den dominerende plante den stikkende pærekaktus, en delikatesse til kæmpe skildpadder. Nogle biologer har foreslået, at kaktusen er tilpasset denne trussel ved at vokse højere, generation efter generation, og erhverve en barklignende belægning på skildpadde-øjenhøjde. Skildpadderne udviklede sig tilsyneladende til at have et hak i skallen bag hovedet, så dyrene kunne strække deres lange hals lige op for at nå de lavest hængende stikkende pærepuder.

øerne, der strækker sig over ækvator, er stadig relativt uberørte; 97 procent af landet er Nationalpark, og Ecuador begrænser, hvem der kan bo der, og hvor mange turister der kan besøge. “Gal kristpagos er et vidunderligt sted at studere evolution, stadig fordi bemærkelsesværdigt er flere øer og deres indbyggere tæt på at være i den helt naturlige tilstand med ringe eller ingen indflydelse på menneskelige aktiviteter,” siger evolutionsbiologen og Princeton University professor emeritus Peter Grant, der sammen med sin kone, Rosemary (også en biolog), har studeret finker der siden 1973. Deres forskning har vist, at naturlig selektion ofte er på arbejde i gal Larpagos: efter en tørke, finker med større næb var i stand til at spise hårde frø og overleve; deres afkom blev dominerende. Efter et særligt regnfuldt år spredte blødere frø sig, og finker med mindre næb var mere tilbøjelige til at overleve. Grant anbefaler, at en nykommer på øerne “er opmærksom på forskelle mellem åbenlyst beslægtede organismer” og besøger mindst to øer for at forstå, hvordan efterkommere af den samme grundlæggerart tilpassede sig forskellige miljøer.

Darvin selv var en nykommer til øerne i 1835. På San Crist Kristbal har en statue af ham udsigt over havnen, hvor HMS Beagle først forankrede. Darvin tjente som skibets naturforsker på sin femårige rejse rundt om i verden. Han er afbildet ikke som en fremtrædende lærd med et langt hvidt skæg, men som en ung opdagelsesrejsende af 26, høj og stærk, fordybet i tanke, ud på et rundt om i verden eventyr og bemærke mærkelige ting. “Han havde ikke noget pludseligt “eureka ” øjeblik”, mens han udforskede gal Larpagos, men fuglene og andre arter, han samlede der “urolige og fascinerede ham.”

først efter at have konsulteret en ornitolog i London indså Darvin, at fugle med meget forskellige næb, som han oprindeligt troede var fra forskellige slægter, faktisk alle var nært beslægtede arter af Fink. Han begyndte at forstå, hvad han beskrev i Beagle-rejsen som “det mest bemærkelsesværdige træk i denne øhavs naturhistorie; det er, at de forskellige øer i betydelig grad er beboet af et andet sæt væsener.”Denne erkendelse førte ham til den største indsigt i biologiens historie: Levende ting overlever kun, hvis de kan mestre deres habitat; dem, der er bedst tilpasset et nyt miljø, vil reproducere og videregive deres tilpasninger.

hvis Darvin ikke havde opdaget evolution ved naturlig selektion, ville en anden have gjort det. Faktisk trak Alfred Russel på observationer fra den malaysiske øhav for at komme til den samme erkendelse. Men at se disse øer, som Darvin så dem, kan give dig en bedre forståelse af hans geni. Som Peter Grant påpeger, øerne er ” et sted at lade sindet vandre og forestille sig, hvordan det må have været for Charles Darvin at besøge med sit verdensbillede, nysgerrighed og ukendte fremtid.”

gal Kurpagos er også en fantastisk rejsedestination. Vulkansk sten er snoet i bisarre spir og huler; havet er rent og vrimler af liv. Få rovdyr lever på øerne, så mange arter har mistet deres frygt, hvilket gør dem lette at observere. (Dette er i sig selv gunstigt for overlevelse, da det at være skit bare kommer i vejen for fodring og reproduktion.) Blåfodede boobies udfører tåbelige parringsdanser; fregatfugle med syv fods vingespænderrulle som pterodactyls på himlen; søløver og marine leguaner svømmer nysgerrige løkker omkring snorklere. Afhængig af sæsonen kan luft-og havstrømme komme fra enhver retning, og gennem millioner af år har de deponeret planter og dyr fra hele verden. De eneste pingviner nord for ækvator findes i gal Kurpagos, og i et af de mærkeligste Kvarterer i al ornitologi, de bor på Isabela ved siden af en bosiddende befolkning af flamingoer.

besøgende kan føle et ekstra slægtskab med Darvin, når det er tid til at forlade øerne. “Jeg burde måske være taknemmelig for, at jeg fik tilstrækkelige materialer til at fastslå denne mest bemærkelsesværdige kendsgerning i fordelingen af organiske væsener,” skrev han i The Voyage of the Beagle. Men han ville ønske, at han havde haft mere tid der. “Det er skæbnen for de fleste sejlere, ikke før at opdage, hvad der er mest interessant i nogen lokalitet, end de skynder sig fra det.”