Nuvo magasin: Vilhelm Hunt, Den Store Farnini

i 1859 gik en lokal dreng ved navn Vilhelm Hunt en snor over Ganaraska-floden. Bare et par måneder senere kaldte han sig Farini efter en uklar italiensk revolutionær, og han blev snart den anden mand i historien, der krydsede Niagara Falls på et reb. Ganaraska-turen markerede den offentlige begyndelse på en lang, mærkeligt liv; et liv så fuld af eventyr, tragedie, præstation, og mysterium, at det kan give pause til godtroende. Men pause er en af de få ting, Farini aldrig gjorde.

jeg hørte først om ham fra Daniel Manniks, historiker og tidligere carnie. I mange år havde han været verdensmester i sværdsluger, og han vidste alt om sideskygger og “freaks” (ikke en pejorativ). Farini beskrev Farini som en tidligere rebvandrer og akrobat, der havde udført fantastiske handlinger på spillesteder rundt om i verden. Farini var en mystisk figur med en mørk fortid.

han vidste ikke halvdelen af det.

Vilhelm Hunt blev født i Juni 1838 og voksede op i det sydlige Ontario nær Port Hope. I en tidlig alder blev han betaget af cirkuset og længtes efter at være kunstner. Til dette formål begyndte han et regime med motion og akrobatik. Han arbejdede ud med vægt skalaer og klatrede siderne af familien laden ved hjælp af pinde han havde boret ind i væggene. Snart viste han sig på bymesser. En morgen, han spændte et reb fra en pæl i jorden til loftet i laden og gik hele vejen på sit tredje forsøg. Et par måneder senere gik han over Ganaraska.

som den store Farini sluttede han sig til det berømte dan Rice circus—Rice var klovnen, der blev en fortrolig af præsident Lincoln, og var faktisk den mand, som Onkel Sam er modelleret på—men holdt op med at strejfe rundt i Det Vilde Vesten, hvor han kom ind i alle mulige skrammer. I sommeren 1860 var han ved Niagara Falls for at udfordre den store Blondin, den første mand, der krydsede faldet på et reb.

Farini gennemførte ikke kun denne første tur, men også mange andre i løbet af sommeren. Hans mål syntes ikke kun at overgå Blondin, men at teste grænserne for dristighed. Blondins handling var baseret på at få det hele til at virke ubesværet; Farini trak skarer med lokket af katastrofe. “Det kan ikke gøres!”var den sædvanlige kommentar før hver af hans udnyttelser. Farini ville komme til midten af turen og udføre akrobatiske bedrifter, ofte hængende på hovedet over den rasende tumult og greb rebet med sine vrister.

at gå et reb over Niagara Falls er en hård handling at følge, men Farini gjorde det ved at krydse kløften og floden på et par stylter. Senere så en skare på 15.000 ham gå langs en ledning, der var spændt 37 meter over Chaudi. Ifølge Shane Peacock, forfatter til en vidunderlig biografi om manden, var det hotteste emne, når Farini blev nævnt, hvordan han skulle dø.

han turnerede verden og gav sammen med rebvandringen udstillinger af styrke og gymnastik. Han var også en begavet mekaniker, og fra sin ungdom havde været interesseret i at skabe nye gadgets og maskiner.

Avisreportere nævnte ofte antallet af kvinder i publikum til den smukke og godt muskuløse Farini. Der var rygter om flere ægteskaber, og der var faktiske ægteskaber i løbet af hans ungdom, men disse forbliver indhyllet i mysterium.

i 1862 stoppede Farini pludselig Vis forretning for at slutte sig til Unionshæren i krigen mellem staterne. Han blev ansat af general McClellan til at udtænke hurtige og effektive måder at krydse åer og floder på.

McClellan brugte ham senere på efterretningsmissioner. Men da præsident Lincoln fjernede generalen efter det katastrofale tab af menneskeliv i Antietam, forlod Farini Unionshæren og rejste til Havana, Cuba, med sin kone, en Hope-bypige ved navn Mary Osbourne.

Farini var en mand, som legender knyttet til; smuk, flot, energisk, han havde tilsyneladende været overalt.

han havde trænet Mary til at holde fast i ryggen, mens han gik i rebet. I Havana gennemførte Farini fire solo-krydsninger af Toros-Pladsen foran en skare på 30.000. Han startede en femtedel med Mary. Da de var næsten i slutningen, Mary pludselig fjernet den ene arm fra omkring hendes mands hals til at bølge til vildt jublende menneskemængde. I rebvandring kan enhver spontan bevægelse betyde tragedie, og Mary faldt. Derefter, i hvad der kan være det mest utrolige træk i hele historien om stramvandring, fangede Farini sin kone og greb hendes kjole med den ene hånd. Han sænkede sig, indtil han havde hængt ryggen på knæene over rebet. Men før han kunne trække hende op, kjolen rippet og Mary faldt til hendes død.

utroligt var Farini snart på ledningen igen. Men efter et par forestillinger, ensom og fortvivlet, han forsvandt ind i Sydamerika. Efter seks måneders vandring på kontinentet dukkede han op i Europa og udførte en tråd-og trapeshandling. I slutningen af 1860 ‘ erne begyndte han at træne og rejse med en 10-årig dreng, som han annoncerede som sin søn, eller “El ni Larso”. Hvor han fandt ham—hvad enten det var på gaden, på et børnehjem eller andre steder-er aldrig blevet bestemt.

efter et par sæsoner debuterede Farini, hvad han erklærede var en sensationel ny handling: den herlige, højtflyvende Lulu, der snart blev en sensation i Europa og Amerika. Efter alle avisregnskaber var Lulu smuk, med lang, bølget blondt hår, og hun fik snesevis af ægteskabsforslag. Lulu var faktisk “El ni Larso” i træk. Da Lulu ikke længere var i stand til at passere, præsenterede han sig selv som Lu og gjorde sin handling i kvindelig trapesartist, men med hår klippet og skilt, og hans overskæg voksede.

da han nåede sine 30 ‘ ere, var Farinis egen karriere som stramvandrer og trapeskunstner forbi. Han viet sig til at træne og fremme nye handlinger og strejfe rundt i verden på jagt efter menneskelige og dyre mærkværdigheder. Han stammer fra human cannonball act. Men måske var hans største fornemmelse Krao, The Missing Link. Farini hævdede at have fundet hende i Siam, og måske gjorde han det. Læger og forskere undersøgte Krao og indrømmede, at de ikke vidste, hvad hun var.

i 1885 stoppede Farini igen med at vise forretning, og med Lu (nu en skægget fotograf) forsvandt han ind i det sydlige Afrika, hvor de tilbragte flere måneder med at udforske Kalahari-ørkenen. I sin bog om regionen, udgivet det følgende år, hævdede Farini at have fundet resterne af en forsvundet civilisation. Opdagelsesrejsende har ledt efter hans mistede by Kalahari lige siden.

Den Afrikanske tur netop tilføjet til hans legende. Han var en mand, som legender knyttet til. Smuk, flot, energisk, han havde tilsyneladende været overalt, talte syv sprog, og var lige så tilbøjelig til at blive fundet i selskab med et pinhoved og en tatoveret dame som med hertuger og jarler.

efter at have vendt tilbage til Europa fortsatte Farini med at booke cirkus-og musikhaller, men i slutningen af 1880 ‘ erne brugte han det meste af sin tid på sine opfindelser og en ny entusiasme: voksende begonier. (Han skrev til sidst en bog om blomsterne.) Han patenterede også mange opfindelser, herunder de moderne faldskærm og foldbare teatersæder. Tilbage i Canada i slutningen af 1890 ‘ erne støttede Farini og opfandt sammen med Frederick Knapp en enorm rullebåd, som det blev hævdet, ville krydse til Europa om to dage. Det kom kun næppe ud af Toronto harbour og deponeres nu under Gardiner-motorvejen.

i 60 ‘ erne begyndte Farini at male. I 1911 rejste han til Europa med sin tyskfødte kone, Anna, og blev fanget i Tyskland, da Første Verdenskrig brød ud. Han brugte sin tid på at male, føre en detaljeret dagbog og oversætte krigsregnskaber fra tyske publikationer.

efter krigen vendte han tilbage til Port Hope med Anna. De eksisterede på hans kones lille arv og på salget af pakker af Farinis jordbesiddelser. I 80 ‘ erne var Farini på sin cykel et velkendt syn på gaderne i den lille by og på grusveje i landet. Han ville pedalere 10 kilometer til en slægtninges gård og slå ind i opgaverne; han huskes hvælving på vogne med en atletisk teenagers smidighed. Resten af hans tid blev brugt på at male.

den rugende unge mand med en arrogant opførsel og en Svengali-lignende tilstedeværelse var blevet blødgjort til en venlig gammel kunstner og historiefortæller. Ikke at de ældre borgere troede på hans fortællinger om dueller og skudkampe, om pygmier og tabte byer, om applaus af tusinder. Små børn gjorde det, imidlertid, og de fulgte ham langs fortovene og kaldte, “Freeny, Freeny!”

i 1929, i en alder og på en måde, som de tidlige kommentatorer aldrig ville have forudsagt, døde den store Farini ved 90 år af fluen.

i dag i Port Hope kan du gå langs floden, som han krydsede for 150 år siden til en restaurant opkaldt efter ham, have en “Farini schnitsel” og skåle hans ekstravagante hukommelse.