nær Crookston, Minnesota, midt i marker med majs, hvede, sukkerroer og bønner, Jerry og Kim Michaelson og deres søn, Josh, dyrker Lucerne. De høster omkring 3.000 acres til at sælge til mejerier i North Dakota, South Dakota, Minnesota, og VIC.

” de større mejerier repræsenterer et etableret marked, som vi kan stole på, og vi ved, at vi kan producere den kvalitet af Lucerne, som disse mælkeproducenter leder efter,” siger Jerry Michaelson. “Der ser ud til at være en fortsat efterspørgsel efter alfalfa hø af høj kvalitet.”

de så en mulighed for at dyrke denne nicheafgrøde af høj værdi, mens de var vidne til, at mælkeproducenter skiftede deres foderstyring.

“de fleste af vores mælkekunder hugger deres foder til ensilage og hø, og de køber alt deres tørre hø,” siger Michaelson. “Fordi at lave ensilage eller hø er mere tilgivende for vejrforholdene, er det lettere for mejerierne at lave hø, end det er at lægge hø. De kan derefter købe hø af den kvalitet, de har brug for.”

Michaelsons havde allerede fået en vis erfaring med markedsføring af hø i små partier. Det tidlige høsalg kom fra overskuddet høstet til deres eget kvæg. Familien opdrættede tidligere racerene Charolais-kvæg ud over at dyrke konventionelle kontante afgrøder.

i betragtning af markedspotentialet fandt Michaelsons, at deres interesser skiftede væk fra kvæg og konventionelle afgrøder til at opbygge en høvirksomhed af høj værdi.

et andet tegnekort til udvidelse af høvirksomheden var deres ejerskab af det udstyr, der var nødvendigt for at høste hø.

Michaelsons tog gradvise skridt i overgangen til deres drift til en hay-virksomhed. De konverterede marker til Lucerne, da deres hømarked voksede.

“vi startede med at sælge hø til folk, der havde købt hø fra os i tidligere år,” siger Michaelson. “Vi solgte også hø til nogle mælkeproducenter, vi kendte. Deres foder ernæringseksperter kunne lide vores produkt, så vores salg fortsatte med at vokse fra mund til mund.”

konsekvent levering af mejerier med kun hø af høj kvalitet har ført til en stabil markedsudvidelse og loyale kunder. Gentag klienter tegner sig for 95% af Michaelsons salg.

“det er vigtigt at have et godt forhold til vores kunder,” siger Michaelson. “Vi finder ud af, hvilken slags hø hver af vores kunder ønsker, og det afhænger af den ration, som mejeriet fodrer. Fordi vi tester alt vores hø for foderkvalitet, er vi i stand til at levere den slags hø, de ønsker. Vi sørger derefter for, at alt det hø, de køber hos os, er af samme kvalitet, så de ikke behøver at ændre rationen, hver gang de får en masse hø. Jeg ringer tilbage med jævne mellemrum for at sikre, at høet arbejder for dem.”

den relative foderværdi (RFV) i høet varierer fra 120 til 200. “Den første skærende Lucerne er normalt lavere i kvalitet, mens de senere stiklinger tester højere i relativ foderværdi,” siger han. “I de ældre stande af Lucerne begynder græsset at vokse. Vi sælger det til tørko hø.”

at skære Lucerne hurtigt i de tidlige knoppestadier giver typisk den højeste RFV i foderet.

“at få hø høstet rettidigt er sandsynligvis den vigtigste faktor for at få hø af høj kvalitet,” siger Michaelson. “Der er et snævert vindue af muligheder. Den relative foderværdi falder drastisk, når Lucerne bliver lidt mere modne.”

afhængigt af marken får de tre og fire stiklinger i en vækstsæson. De tager det første snit omkring slutningen af maj og tager det sidste snit senest i slutningen af August.

“hvis vi skærer senere, risikerer vi vinterdrab på alfalfa-standen, fordi vi ikke får nok genvækst til, at planter kan overleve vinteren og komme tilbage om foråret,” siger han.

de høster Lucerne i store, firkantede baller. Udbyttet er i gennemsnit omkring 4,5 tons pr.

alle hænder på dæk

sammen med deltidsansatte bliver hele familien involveret i ballepresningen. Kim kører en ballepresser, ligesom Joshs kone, Meagan. Jerry og Kims datter, Lindsey, kører en ballepresser under halm høst sæson.

Michaelsons køber halm i marken fra naboer og baller det for at forsyne mejerikunder med hvedestrå.

“når alfalfa hø er klar til balle, løber vi med fire store ballepressere, og vi kan normalt balle omkring 300 hektar om dagen,” siger Michaelson. “Vi er nødt til at høste høet med den hastighed for at holde trit med alfalfa’ s vækst og høste det på sit højeste relative foderværdi.”

efter ballepresserne i marken er to stablere. De første afskårne alfalfa baller, som normalt har en lavere RFV, er stablet i marken, hvor de er dækket af presenninger. Disse stakke er sat i parrede rækker med en linje af plasttønder, der markerer midten af rækken. Tønderne skaber en forhøjet midterlinie, der giver en presenning med en luftudluftning og en top til at kaste vand fra regn eller snesmeltning.

den anden, tredje og fjerde stiklinger af Lucerne trækkes af sættevogn fra marken til gården, hvor høet opbevares i skure.

Michaelsons leverer baller af Lucerne og halm til deres kunder året rundt. De har især travlt med dette arbejde om efteråret, vinteren og foråret, når høstning af hø ikke er i gang.

styrken af deres forretning afhænger af fortsat produktion af kvalitetshø.

“kunder ved, at vi er interesserede i, hvordan vores hø er sat op og kvaliteten af de baller, vi leverer,” siger Michaelson.

opretholdelse af udbyttet

Michaelsons’ alfalfa-stande begynder typisk at tynde ud efter fire til fem år.

“hvert år bryder vi op 300 til 400 acres,” siger Jerry Michaelson. “Vi giver fields en pause, før vi så dem igen, fordi gamle alfalfa lægger et toksin ud, hvilket får nye alfalfa til at fungere dårligt.”

de afslutter Lucerne om efteråret ved sprøjtning og mejselpløjning. Hvede vokser i marken det næste år.

det følgende forår, de reseed Lucerne i midten af maj, når risikoen for frost er mindsket. Før såning arbejder de let jordoverfladen med en dansk tand på en harvepakker. De blæser derefter på alfalfa frø og harve-pakke marken. En bygafdækningsafgrøde beskytter jorden mod erosion, indtil Lucerne er etableret.

det første år giver den unge Lucerne en til to stiklinger afhængigt af vækstbetingelserne for forår og sommer.