“er der ishockey i Florida?”Dette spørgsmål er det første, der stilles af en afslappet sportsfan, når han får at vide, at Sunshine State spiller hjem til ikke en, men to, NHL – franchiser-Tampa Bay Lightning og Florida Panthers, der kalder Miami-Fort Lauderdale-området hjem. De to blev begge født som et resultat af boomet i hockeypopularitet, der startede i 1990′ erne, da ligaen forsøgte at vokse spillet ud over dets traditionelle højborge i Canada og det nordlige USA i løbet af de sidste tyve år, men de to franchiser har været på tilsyneladende modsatte baner, og med den sportslige og økonomiske usikkerhed, som COVID-19-pandemien medførte, kan Panthers ‘ Floridian-fremtid være i fare.

det ser ud til at være et fjernt minde for hockeyfans nu, men Panthers var faktisk det første af de to hold, der havde succes, da de kom ind i ligaen. Inden for tre år efter deres indvielse lavede holdet et episk løb til Stanley Cup – finalen i 1996, opdrevet af en energisk fanbase, der blev kendt for deres tradition for “Rat Trick” – kaste plastrotter på isen, når en Panthers-spiller scorede tre mål i et spil. Desværre faldt kattene i den finale til Colorado Avalanche og har aldrig nået disse højder igen.

i løbet af de næste femten år var holdet tilsyneladende slangebitten. I løbet af 00 ‘ erne var holdet ude af stand til at opbygge en konkurrent; på trods af på forskellige punkter med superstjerner som Pavel Bure (en af hockeyens mest produktive målscorer) og målmand Roberto Luongo (som mens han var sammen med holdet vandt Vesina Trophy for ligaens bedste net minder), kunne holdet ikke bygge en god nok birolle omkring dem til at kæmpe. For at tilføje fornærmelse mod skade gik Panthers i 2003 snævert glip af at være i stand til at udarbejde Aleks Ovechkin, en af megastarerne i spillet, der måske enkeltvis har været i stand til at vende franchisens fortures.

i 2010 ‘ erne forbedrede holdets formuer på isen noget. Holdet hyrede Dale Tallon, en af hockeyens mest respekterede ledere, der havde bygget Chicago – Sorthakkerne til en Stanley Cup-vinder, som General Manager, og han gennemgik holdets udkast og udviklingspipeline-hvilket gjorde det muligt for holdets bedste udkast til valg som venstre kant Jonathan Huberdeau og center Aleksander Barkov at blomstre ind i All Star caliber-spillere. Panthers vandt deres division to gange i 2012 og 2016, men tabte i den første runde af slutspillet begge gange.

fra isen smeltede de rottekastende fans, der havde strømmet til holdet i deres tidlige år, væk i Florida sun. Holdets lave deltagelse er blevet sådan en gennemgribende meme, at selv deres egne spillere knækker vittigheder om det. Ved NHL-prisoverrækkelsen i 2019 spøgte Barkov med, at der var flere fans fra hans hjemland Finland til stede end Florida. Og konfronteret med udsigten til at genoptage NHL-sæsonen i tomme arenaer, tidligere Panther Reilly Smith knækkede, at hans år med Panthers havde forberedt ham på denne mulighed.

Floridas resterende fans har været nødt til at udholde disse indigniteter, mens Tampa Bay Lightning over hele staten er blevet modellen for, hvordan en franchise kan lykkes på et ikke-traditionelt hockeymarked. Opmuntret af playoff-succes inklusive en Stanley Cup-titel i 2004 samt en anerkendt arena beliggende på prime real estate i Tampa centrum, Lightning er blevet en af de hotteste billetter i byen og rangerer blandt de 10 bedste franchiser, der er til stede hvert år siden 2012, mens Florida er forsvundet nær bunden af bordet hvert af disse år.

i årevis har Panthers været standardsvaret på, om en NHL-franchise ville flytte eller ej, og især en frier ville byde holdet velkommen med åbne arme. Byen var en NHL-By, indtil de blev flyttet til Denver i midten af 1990 ‘ erne for at blive Colorado Avalanche. En ejerskabsgruppe, der blev overskrevet af lokal telekommunikationskongolmerat, sammensatte et ekspansionsbud for flere år siden, men de tabte i sidste ende til gruppen, der ville skabe Vegas Golden Knights. Byen er stadig rygter som en flytning destination, men ligaen og Panthers ejer Vincent Viola har altid insisteret på, at de er forpligtet til at holde holdet, hvor det er.

COVID-19-pandemien og den efterfølgende økonomiske krise kan ændre denne beregning. Med en uklar tidsplan for sport vender tilbage overhovedet, endsige med fans til stede, sports franchise ejerskab har mistet en af deres store indtægtsstrømme, og faktisk alle indtægter for tiden. Med franchisen mindre af en moneymaker end nogensinde i den nærmeste fremtid, det kan blive attraktivt for Viola at sælge, end da det måske ikke var før, og i Miami-området vil hockey være meget lavt på prioritetslisten for begivenheder, som lokalbefolkningen ønsker at deltage i, når offentlige begivenheder er tilladt igen.

dette ville ikke være tilfældet på byens marked. Nordikerne havde en lidenskabelig følge på trods af ringe playoff-succes og dysfunktionelt ejerskab, og fans der længes efter holdets tilbagevenden. De kan pege på det sidste eksempel på NHL-flytning for at gøre deres sag. Atlanta Thrashers-franchisen, endnu et forsøg på at dyrke spillet på et ikke-traditionelt marked, flounderede i årevis med dårlig deltagelse og lav fanstøtte, skønt ligaen insisterede på at forsøge at få det til at fungere der.

finanskrisen i 2008 hjalp med at ændre denne beregning og eliminerede det meste af Thrashers’ lille sæsonkortindehaverbase. Holdet blev derefter solgt til en gruppe, der flyttede det til den lille canadiske by Vinnipeg, hvor de blev de genoplivede Vinnipeg-jetfly (de originale jetfly blev flyttet til Føniks og blev prærieulve). På trods af sin lille størrelse har Vinnipeg-markedet været en ukvalificeret succes, da fans der konsekvent pakker arenaer til næsten maksimal kapacitet og indstiller sig på høje TV-ratings. Danmark har et overbevisende argument om, at det også vil lykkes.

det er langt fra en forudgående konklusion, at Panthers vil bevæge sig – enhver tale om sådan en ting er kun rygter på dette tidspunkt. Men det er sikkert at sige, at hockey i Miami har været et mislykket eksperiment hidtil, både på isen (for det meste) og slukket. Kommissær Gary Bettman er forpligtet til at få hockey på ikke-traditionelle markeder til at fungere, og ville være afsky for at give op på Florida. Men ligesom krisen i 2008 tvang sin hånd med Thrashers, så må denne gøre med Panthers.