In der Nähe von Crookston, Minnesota, inmitten von Mais-, Weizen-, Zuckerrüben- und Bohnenfeldern bauen Jerry und Kim Michaelson und ihr Sohn Josh Luzerne an. Sie ernten etwa 3.000 Hektar, um sie an Molkereien in North Dakota, South Dakota, Minnesota und Wisconsin zu verkaufen.

„Die größeren Molkereien stellen einen etablierten Markt dar, auf den wir uns verlassen können, und wir wissen, dass wir die Qualität von Luzerne produzieren können, die diese Milchproduzenten suchen“, sagt Jerry Michaelson. „Es scheint eine anhaltende Nachfrage nach hochwertigem Luzerne-Heu zu geben.“

Sie sahen eine Gelegenheit, diese hochwertige Nischenpflanze anzubauen, während die Milchproduzenten ihr Futtermanagement verlagerten.

„Die meisten unserer Molkereikunden hacken ihr Futter für Silage und Heulage und kaufen ihr gesamtes trockenes Heu“, sagt Michaelson. „Da die Herstellung von Silage oder Heulage die Wetterbedingungen verzeiht, ist es für die Molkereien einfacher, Heu zu produzieren als Heu. Sie können dann Heu in der Qualität kaufen, die sie benötigen.“

Die Michaelsons hatten bereits einige Erfahrungen in der Vermarktung von Heu in kleinen Chargen gesammelt. Die frühen Heuverkäufe stammten aus dem Überschuss, der für das eigene Vieh geerntet wurde. Die Familie züchtete früher reinrassige Charolais-Rinder und baute zusätzlich konventionelle Cash Crops an.

Angesichts des Marktpotenzials verlagerten sich die Interessen der Michaelsons weg von Rindern und konventionellen Kulturen hin zum Aufbau eines hochwertigen Heugeschäfts.

Eine weitere Visitenkarte für den Ausbau des Heugeschäfts war das Eigentum an der Ausrüstung, die zur Heuernte benötigt wurde.

Die Michaelsons haben schrittweise Schritte unternommen, um ihren Betrieb in ein Heuunternehmen umzuwandeln. Sie wandelten Felder in Luzerne um, als ihr Heumarkt wuchs.

„Wir begannen damit, Heu an Leute zu verkaufen, die in früheren Jahren Heu von uns gekauft hatten“, sagt Michaelson. „Wir haben auch Heu an einige Milchproduzenten verkauft, die wir kannten. Ihre Futterernährungswissenschaftler mochten unser Produkt, so dass unser Umsatz durch Mundpropaganda weiter wuchs.“

Die konsequente Versorgung der Molkereien nur mit hochwertigem Heu hat zu einer stetigen Marktexpansion und treuen Kunden geführt. Stammkunden machen 95% des Umsatzes der Michaelsons aus.

„Es ist wichtig, eine gute Beziehung zu unseren Kunden zu haben“, sagt Michaelson. „Wir finden heraus, welche Art von Heu jeder unserer Kunden haben möchte, und dies hängt von der Ration ab, die die Molkerei füttert. Da wir unser gesamtes Heu auf Futterqualität testen, können wir die Art von Heu liefern, die sie wollen. Wir stellen dann sicher, dass das gesamte Heu, das sie bei uns kaufen, von gleicher Qualität ist, damit sie nicht jedes Mal, wenn sie eine Ladung Heu bekommen, die Ration ändern müssen. Ich rufe regelmäßig zurück, um sicherzustellen, dass das Heu für sie arbeitet.“

Der relative Futterwert (RFV) im Heu liegt zwischen 120 und 200. „Die Luzerne, die zuerst geschnitten wird, ist normalerweise von geringerer Qualität, während die späteren Stecklinge einen höheren relativen Futterwert haben“, sagt er. „In den älteren Luzernenbeständen beginnt Gras zu wachsen. Wir verkaufen das für trockenes Kuhheu.“

Das sofortige Schneiden der Luzerne in den frühen Knospenstadien ergibt typischerweise den höchsten RFV im Futter.

„Die rechtzeitige Ernte von Heu ist wahrscheinlich der wichtigste Faktor, um Heu von hoher Qualität zu erhalten“, sagt Michaelson. „Es gibt ein enges Zeitfenster. Der relative Futterwert sinkt drastisch, wenn die Luzerne etwas reifer wird.“

Je nach Feld erhalten sie drei und vier Stecklinge in einer Vegetationsperiode. Sie nehmen den ersten Schnitt Ende Mai und den letzten spätestens Ende August.

„Wenn wir später schneiden, riskieren wir den Wintertod auf dem Luzernestand, weil wir nicht genug Nachwachsen bekommen, damit die Pflanzen den Winter überleben und im Frühjahr zurückkommen“, sagt er.

Sie ernten die Luzerne in großen Quaderballen. Der Ertrag beträgt durchschnittlich etwa 4,5 Tonnen pro Hektar.

Alle Hände voll zu tun

Neben Teilzeitbeschäftigten beschäftigt sich die ganze Familie mit dem Pressen. Kim betreibt eine Ballenpresse, ebenso wie Joshs Frau Meagan. Die Tochter von Jerry und Kim, Lindsey, betreibt während der Strohernte eine Ballenpresse.

Die Michaelsons kaufen Stroh auf dem Feld von Nachbarn und ballen es, um Milchkunden mit Weizenstroh zu versorgen.

„Wenn das Luzerne-Heu zum Ballen bereit ist, fahren wir mit vier großen Ballenpressen und können normalerweise rund 300 Hektar pro Tag ballen“, sagt Michaelson. „Wir müssen das Heu mit dieser Geschwindigkeit ernten, um mit dem Wachstum der Luzerne Schritt zu halten und es zu seinem höchsten relativen Futterwert zu ernten.“

Nach den Ballenpressen auf dem Feld befinden sich zwei Stapler. Die zuerst geschnittenen Luzernenballen, die normalerweise einen niedrigeren RFV haben, werden auf dem Feld gestapelt, wo sie mit Planen bedeckt sind. Diese Stapel sind in gepaarten Reihen angeordnet, wobei eine Reihe von Kunststofffässern die Mitte der Reihe markiert. Die Fässer bilden eine erhöhte Mittellinie und bieten eine Tarp-Abdeckung mit einer Entlüftung und einer Spitze, um Wasser aus Regen oder Schneeschmelze zu vergießen.

Die zweiten, dritten und vierten Luzerne-Stecklinge werden per Sattelzug vom Feld zum Hof geschleppt, wo das Heu in Schuppen gelagert wird.

Die Michaelsons liefern das ganze Jahr über Ballen aus Luzerne und Stroh an ihre Kunden. Sie sind besonders beschäftigt mit dieser Arbeit im Herbst, Winter und Frühling, wenn die Heuernte nicht im Gange ist.

Die Stärke ihres Geschäfts hängt von der kontinuierlichen Produktion von Qualitätsheu ab.

„Die Kunden wissen, dass wir uns darum kümmern, wie unser Heu aufgestellt wird und wie gut die Ballen sind, die wir liefern“, sagt Michaelson.

Erhalt des Ertrags

Die Luzernenbestände der Michaelsons beginnen typischerweise nach vier bis fünf Jahren auszudünnen.

„Jedes Jahr brechen wir 300 bis 400 Hektar auf“, sagt Jerry Michaelson. „Wir geben den Feldern eine Pause, bevor wir sie wieder aussäen, weil alte Luzerne ein Toxin ausstößt, das dazu führt, dass neue Luzerne schlecht abschneidet.“

Sie beenden die Luzerne im Herbst durch Sprühen und Meißelpflügen. Weizen wächst im nächsten Jahr auf dem Feld.

Im folgenden Frühjahr säen sie die Luzerne Mitte Mai erneut, wenn die Frostgefahr nachgelassen hat. Vor der Aussaat bearbeiten sie die Bodenoberfläche leicht mit einem dänischen Zinken auf einem Eggenpacker. Sie blasen dann auf den Luzernesamen und eggen das Feld. Eine Gerstendecke schützt den Boden vor Erosion, bis sich die Luzerne etabliert hat.

Im ersten Jahr liefert die junge Luzerne ein bis zwei Stecklinge, abhängig von den Wachstumsbedingungen im Frühling und Sommer.