Zu Charles Darwins Zeiten waren die Galápagos-Inseln vielleicht der beste Ort der Welt, um Beweise für die Evolution durch natürliche Selektion zu beobachten. Das sind sie immer noch.

Die 19 Inseln sind die Spitzen von Vulkanen, die vor etwa fünf Millionen Jahren aus dem Ozean auftauchten, mit frischer Lava dämpften und ohne Leben waren. Die Pflanzen und Tiere, die heute dort leben, stammen von Schiffbrüchigen ab, die auf dem Seeweg oder in der Luft angekommen sind. Finken und Spottdrosseln wurden von Stürmen vom Kurs geblasen; leguane schwebten auf Trümmerflößen; und die baumartigen Scalesia-Pflanzen sind die überwachsenen Nachkommen von Sonnenblumen, die über luftgetragene Samen landeten. Es ist leicht, die Artenvielfalt hier zum Teil zu studieren, weil es nicht so viele Arten zu sehen gibt.

Die Inseln — durch Entfernung, tiefes Wasser und starke Gezeiten voneinander getrennt – isolierten die Neuankömmlinge und hinderten viele der Pflanzen und Tiere daran, sich mit anderen ihrer Art zu vermehren, die möglicherweise andere Ufer besiedelt hatten. Da die Bewohner der Galápagos keinen anderen Ort hatten, passten sie sich an die Bedingungen an, die für ihre neuen Häuser einzigartig waren.

Betrachten Sie zum Beispiel eine Geschichte von zwei Schildkröten. Auf der Insel Santa Cruz, mit dichten Wäldern von Scalesia, sind Riesenschildkröten wie abgerundete Panzer gebaut, die durch das Unterholz stürzen können. Aber auf der Insel Isabela ist die dominierende Pflanze der Kaktusfeigenkaktus, eine Delikatesse für Riesenschildkröten. Einige Biologen haben vorgeschlagen, dass sich der Kaktus an diese Bedrohung anpasst, indem er von Generation zu Generation größer wird und eine rindenartige Abdeckung auf Schildkrötenaugenhöhe erhält. Die Schildkröten wiederum entwickelten sich anscheinend so, dass sie eine Kerbe in der Schale hinter ihrem Kopf hatten, so dass die Tiere ihre langen Hälse gerade nach oben strecken konnten, um die am tiefsten hängenden Kaktusfeigenpolster zu erreichen.

Die Inseln, die den Äquator überspannen, sind immer noch relativ unberührt; 97 Prozent des Landes sind Nationalparks, und Ecuador begrenzt, wer dort leben darf und wie viele Touristen es besuchen dürfen. „Galápagos ist immer noch ein wunderbarer Ort, um die Evolution zu studieren, denn bemerkenswerterweise befinden sich mehrere Inseln und ihre Bewohner in einem völlig natürlichen Zustand, in dem menschliche Aktivitäten nur wenig oder gar keinen Einfluss haben“, sagt der Evolutionsbiologe und emeritierte Professor der Princeton University Peter Grant, der mit seiner Frau Rosemary (ebenfalls Biologin) seit 1973 dort Finken untersucht. Ihre Forschung hat gezeigt, dass auf den Galápagos-Inseln häufig natürliche Selektion am Werk ist: Nach einer Dürre konnten Finken mit größeren Schnäbeln zähe Samen fressen und überleben; ihre Nachkommen wurden vorherrschend. Nach einem besonders regnerischen Jahr vermehrten sich weichere Samen und Finken mit kleinerem Schnabel überlebten eher. Grant empfiehlt, dass ein Neuling auf den Inseln „auf Unterschiede zwischen offensichtlich verwandten Organismen achtet“ und mindestens zwei Inseln besucht, um zu schätzen, wie sich Nachkommen derselben Gründerart an unterschiedliche Umgebungen angepasst haben.

Darwin selbst war 1835 ein Neuling auf den Inseln. Auf San Cristóbal überblickt eine Statue von ihm den Hafen, in dem die HMS Beagle zum ersten Mal ankerte. Darwin diente als Naturforscher des Schiffes auf seiner fünfjährigen Reise um die Welt. Er wird nicht als bedeutender Gelehrter mit langem weißen Bart dargestellt, sondern als junger Entdecker von 26, groß und stark, in Gedanken versunken, auf einem Abenteuer um die Welt und seltsame Dinge bemerkend. Janet Browne, eine Darwin-Biografin, weist darauf hin, dass er „keinen plötzlichen ‚Heureka‘ -Moment“ hatte, als er die Galápagos erkundete, aber die Vögel und anderen Arten, die er dort sammelte, „verunsicherten und faszinierten ihn.“

Erst nach Rücksprache mit einem Ornithologen in London erkannte Darwin, dass Vögel mit sehr unterschiedlichen Schnäbeln, von denen er ursprünglich dachte, dass sie aus verschiedenen Linien stammten, alle eng verwandte Finkenarten waren. Er begann zu schätzen, was er in Der Reise des Beagle als „das bemerkenswerteste Merkmal in der Naturgeschichte dieses Archipels“ beschrieb; Es ist, dass die verschiedenen Inseln in beträchtlichem Maße von einer anderen Gruppe von Wesen bewohnt werden.“ Diese Erkenntnis führte ihn zu der größten Einsicht in der Geschichte der Biologie: Lebewesen überleben nur, wenn sie ihren Lebensraum meistern können; Diejenigen, die am besten an eine neue Umgebung angepasst sind, werden sich vermehren und ihre Anpassungen weitergeben.

Wenn Darwin die Evolution nicht durch natürliche Selektion entdeckt hätte, hätte es jemand anderes getan. Tatsächlich stützte sich Alfred Russel Wallace auf Beobachtungen des malaiischen Archipels, um zu derselben Erkenntnis zu gelangen. Aber wenn man diese Inseln so sieht, wie Darwin sie gesehen hat, kann man sein Genie besser einschätzen. Wie Peter Grant betont, sind die Inseln „ein Ort, an dem man die Gedanken schweifen lassen und sich vorstellen kann, wie es für Charles Darwin gewesen sein muss, mit seiner Weltanschauung, Neugier und unbekannten Zukunft zu besuchen.“

Die Galápagos sind auch ein atemberaubendes Reiseziel. Vulkangestein ist zu bizarren Türmen und Höhlen verdreht; Das Meer ist sauber und voller Leben. Nur wenige Raubtiere leben auf den Inseln, so viele Arten haben ihre Angst verloren, so dass sie leicht zu beobachten sind. (Dies ist an sich günstig für das Überleben, da es nur der Fütterung und Fortpflanzung im Wege steht, ängstlich zu sein.) Blaufüßige Tölpel führen alberne Paarungstänze auf; Fregattenvögel mit sieben Fuß Spannweite rollen wie Pterodaktylen am Himmel; Seelöwen und Meeresleguane schwimmen neugierig um Schnorchler herum. Je nach Jahreszeit können Luft- und Meeresströmungen aus jeder Richtung kommen und haben über Millionen von Jahren Pflanzen und Tiere aus der ganzen Welt abgelagert. Die einzigen Pinguine nördlich des Äquators sind auf den Galápagos zu finden, und in einer der seltsamsten Gegenden der Ornithologie leben sie auf Isabela neben einer Wohnbevölkerung von Flamingos.

Besucher können eine zusätzliche Verwandtschaft mit Darwin spüren, wenn es darum geht, die Inseln zu verlassen. „Ich sollte vielleicht dankbar sein, dass ich genügend Materialien erhalten habe, um diese bemerkenswerteste Tatsache in der Verbreitung organischer Wesen festzustellen“, schrieb er in Die Reise des Beagle. Aber er wünschte, er hätte mehr Zeit dort gehabt. „Es ist das Schicksal der meisten Reisenden, kaum zu entdecken, was an einem Ort am interessantesten ist, als sie sich davon beeilen.“