“ Gibt es Hockey in Florida?“ Diese Frage ist die erste, die ein gelegentlicher Sportfan stellt, nachdem er erfahren hat, dass im Sunshine State nicht nur eine, sondern zwei NHL-Franchises zu Hause sind – die Tampa Bay Lightning und die Florida Panthers, die die Region Miami-Fort Lauderdale zu Hause nennen. Die beiden wurden beide als Folge des Booms der Hockey-Popularität ab den 1990er Jahren geboren, als die Liga versuchte, das Spiel über ihre traditionellen Hochburgen Kanada und den Norden der USA hinaus zu erweitern.

Es scheint den Eishockeyfans jetzt eine ferne Erinnerung zu sein, aber die Panthers waren tatsächlich die ersten der beiden Teams, die beim Eintritt in die Liga Erfolg hatten. Innerhalb von drei Jahren nach ihrer Einweihung machte das Team einen epischen Lauf zum Stanley Cup Finale im Jahr 1996, getragen von einer energiegeladenen Fangemeinde, die für ihre Tradition des „Rat Trick“ bekannt wurde – Plastikratten auf das Eis zu werfen, wenn ein Panthers Spieler erzielte drei Tore in einem Spiel. Leider fielen die Katzen in diesem Finale an die Colorado Avalanche und haben diese Höhen nie wieder erreicht.

In den nächsten fünfzehn Jahren schien das Team von Schlangen gebissen zu sein. Während der 00er Jahre, Das Team war nicht in der Lage, einen Anwärter zu bauen; obwohl an verschiedenen Stellen Superstars wie Pavel Bure (einer der produktivsten Torschützen des Eishockeys) und Torwart Roberto Luongo (der mit dem Team die Vezina Trophy für den besten Net Minder der Liga gewann) auftraten, konnte das Team nicht gut genug sein, um sich zu behaupten. Um die Verletzung noch schlimmer zu machen, verpassten die Panthers 2003 knapp den Entwurf Alex Ovechkin, einer der Megastars des Spiels, der im Alleingang die Forts des Franchise hätte umkehren können.

In den 2010er Jahren verbesserte sich das Glück des Teams auf dem Eis etwas. Das Team stellte Dale Tallon ein, einen der angesehensten Führungskräfte des Eishockeys, der die Chicago Blackhawks zu einem Stanley Cup-Sieger gemacht hatte, als General Manager, und er überarbeitete die Entwurfs- und Entwicklungspipeline des Teams – was es den Top-Draft-Picks des Teams wie dem linken Flügelspieler Jonathan Huberdeau und Center Aleksander Barkov ermöglichte, zu All-Star-Spielern zu werden. Die Panthers gewannen ihre Division zweimal, 2012 und 2016, verloren aber beide Male in der ersten Runde der Playoffs.

Abseits des Eises schmolzen die rattenschleudernden Fans, die in ihren frühen Jahren zum Team strömten, in der Sonne Floridas dahin. Die geringe Teilnahme des Teams ist zu einem so allgegenwärtigen Mem geworden, dass sogar die eigenen Spieler Witze darüber machen. Bei der NHL-Preisverleihung 2019 scherzte Barkov, dass mehr Fans aus seiner Heimat Finnland anwesend waren als aus Florida. Und angesichts der Aussicht, die NHL-Saison in leeren Arenen wieder aufzunehmen, Der ehemalige Panther Reilly Smith sagte, seine Jahre bei den Panthers hätten ihn auf diese Möglichkeit vorbereitet.

Floridas verbliebene Fans mussten diese Demütigungen ertragen, während die Tampa Bay Lightning im ganzen Bundesstaat zum Modell dafür geworden sind, wie ein Franchise auf einem nicht traditionellen Hockeymarkt erfolgreich sein kann. Beflügelt durch Playoff-Erfolge, darunter ein Stanley Cup-Titel im Jahr 2004, sowie eine gefeierte Arena auf erstklassigen Immobilien in der Innenstadt von Tampa, sind die Lightning zu einem der heißesten Tickets der Stadt geworden und zählen seit 2012 jedes Jahr zu den Top-10-Franchises, während Florida in jedem dieser Jahre in der Nähe des Tabellenendes schmachtete.

Jahrelang waren die Panther die Standardantwort darauf, ob ein NHL-Franchise umziehen würde oder nicht, und insbesondere ein Bewerber würde das Team mit offenen Armen empfangen. Quebec City war einst eine NHL-Stadt und beherbergte die Queben Nordiques, bis sie Mitte der 1990er Jahre nach Denver verlegt wurden, um die Colorado Avalanche zu werden. Eine Eigentümergruppe unter der Leitung des lokalen Telekommunikationskongolaten Quebecor stellte vor einigen Jahren ein Expansionsangebot zusammen, aber sie verloren letztendlich gegen die Gruppe, die die Vegas Golden Knights gründen würde. Quebec City wird immer noch als Umzugsziel gemunkelt, Aber die Liga und der Panthers-Besitzer Vincent Viola haben immer darauf bestanden, dass sie sich dafür einsetzen, das Team dort zu halten, wo es ist.

Die COVID-19-Pandemie und die darauf folgende Wirtschaftskrise können dieses Kalkül ändern. Mit einem unklaren Zeitplan für die Rückkehr des Sports, geschweige denn mit anwesenden Fans, haben Sport-Franchise-Eigentümer eine ihrer wichtigsten Einnahmequellen verloren, und zwar vorerst alle Einnahmen. Mit dem Franchise weniger Geld verdienen als je zuvor für die unmittelbare Zukunft, Es kann für Spieler attraktiv werden, als zuvor zu verkaufen, und in der Region Miami wird Hockey auf der Prioritätenliste für Veranstaltungen, an denen die Einheimischen teilnehmen möchten, sehr niedrig sein, sobald öffentliche Veranstaltungen wieder erlaubt sind.

Dies wäre auf dem Markt von Quebec City nicht der Fall. Die Nordiques hatten trotz geringer Playoff-Erfolge und dysfunktionaler Besitzverhältnisse eine leidenschaftliche Anhängerschaft, und die Fans dort sehnen sich nach der Rückkehr des Teams. Sie können auf das letzte Beispiel der NHL-Verlagerung verweisen, um ihren Fall zu vertreten. Die Atlanta Thrashers Franchise, ein weiteres Angebot, das Spiel in einem nicht-traditionellen Markt zu wachsen, zappelte jahrelang mit schlechten Besucherzahlen und geringer Fan-Unterstützung, obwohl die Liga darauf bestand, es dort zum Laufen zu bringen.

Die Finanzkrise von 2008 trug dazu bei, dieses Kalkül zu ändern, und eliminierte den größten Teil der kleinen Dauerkarteninhaber der Thrashers. Das Team wurde dann an eine Gruppe verkauft, die es in die kleine kanadische Stadt Winnipeg verlegte, wo sie zu den wiederbelebten Winnipeg Jets wurden (die ursprünglichen Jets wurden nach Phoenix verlegt und wurden die Arizona Coyotes). Trotz seiner geringen Größe, Der Winnipeg-Markt war ein uneingeschränkter Erfolg, Die Fans dort packen die Arenen konsequent auf nahezu maximale Kapazität und stellen sich auf hohe Fernsehbewertungen ein. Quebec City hat ein überzeugendes Argument, dass sie ähnlich erfolgreich sein würden.

Es ist alles andere als selbstverständlich, dass sich die Panther bewegen werden – jedes Gerede über so etwas ist an dieser Stelle nur Gerüchte. Aber man kann mit Sicherheit sagen, dass Hockey in Miami bisher ein gescheitertes Experiment war, sowohl auf dem Eis (meistens) als auch abseits. Kommissar Gary Bettman setzt sich dafür ein, dass Hockey auf nicht traditionellen Märkten funktioniert, und würde es verabscheuen, Florida aufzugeben. Aber so wie die Krise von 2008 seine Hand mit den Thrashern zwang, kann dies auch mit den Panthern geschehen.