Un estudio reciente, codirigido por Simon Melov, PhD, miembro de la facultad del Buck Institute, y Mark Tarnopolsky, MD, PhD, del Centro Médico de la Universidad McMaster en Hamilton, Ontario, involucró análisis antes y después de perfiles de expresión génica en muestras de tejido tomadas de 25 hombres y mujeres mayores sanos que se sometieron a seis meses de entrenamiento de resistencia dos veces por semana, en comparación con un análisis similar de muestras de tejido tomadas de hombres y mujeres sanos más jóvenes.

Los perfiles de expresión génica involucraron la función mitocondrial específica de la edad; las mitocondrias actúan como el» centro neurálgico » de las células. Múltiples estudios han sugerido que la disfunción mitocondrial está involucrada en la pérdida de masa muscular y el deterioro funcional que se observa comúnmente en las personas mayores. El estudio fue el primero en examinar el perfil de expresión génica, o la «huella dactilar» molecular, del envejecimiento en seres humanos sanos y libres de enfermedades.

Los resultados mostraron que en los adultos mayores, hubo una disminución en la función mitocondrial con la edad. Sin embargo, el ejercicio resultó en una notable reversión de la huella genética a niveles similares a los observados en los adultos más jóvenes. El estudio también midió la fuerza muscular. Antes del entrenamiento físico, los adultos mayores eran un 59% más débiles que los adultos más jóvenes, pero después del entrenamiento, la fuerza de los adultos mayores mejoró en aproximadamente un 50%, de modo que solo eran un 38% más débiles que los adultos jóvenes.

» Nos sorprendieron mucho los resultados del estudio», dijo Melov. «Esperábamos ver expresiones genéticas que se mantuvieran bastante estables en los adultos mayores. El hecho de que sus’ huellas genéticas ‘ reviertan tan dramáticamente el curso da crédito al valor del ejercicio, no solo como un medio para mejorar la salud, sino para revertir el proceso de envejecimiento en sí, que es un incentivo adicional para hacer ejercicio a medida que envejeces.»

Los participantes del estudio fueron reclutados en la Universidad McMaster. Los adultos más jóvenes (de 20 a 35 años con una edad promedio de 26 años) y mayores (mayores de 65 años con una edad promedio de 70 años) fueron emparejados en términos de dieta y ejercicio; ninguno de ellos tomó medicamentos o tuvo enfermedades que pueden alterar la función mitocondrial. Se tomaron muestras de tejido del músculo del muslo. El entrenamiento de resistencia de seis meses se realizó con equipo de gimnasio estándar. Las sesiones de dos veces por semana duraban una hora e involucraban 30 contracciones de cada grupo muscular involucrado, similar a las sesiones de entrenamiento disponibles en la mayoría de los centros de fitness. La prueba de fuerza se basó en la flexión de la rodilla.

Los participantes mayores, aunque generalmente activos, nunca habían participado en el entrenamiento formal con pesas, dijo el coautor Tarnopolsky, que dirige la Clínica Neuromuscular y Neurometabólica de la Universidad McMaster. En un seguimiento de cuatro meses después de que se completó el estudio, dijo que la mayoría de los adultos mayores ya no estaban haciendo ejercicio formal en un gimnasio, pero la mayoría estaban haciendo ejercicios de resistencia en casa, levantando latas de sopa o usando bandas elásticas. «Todavía eran tan fuertes, todavía tenían la misma masa muscular», dijo Tarnopolsky. «Esto demuestra que nunca es demasiado tarde para comenzar a hacer ejercicio y que no tienes que pasar tu vida bombeando hierro en un gimnasio para cosechar beneficios.»

Se están diseñando estudios futuros para determinar si el entrenamiento de resistencia tiene algún impacto genético en otros tipos de tejido humano, como los que comprenden los órganos; los investigadores también quieren determinar si el entrenamiento de resistencia (correr, andar en bicicleta) afecta la función mitocondrial y el proceso de envejecimiento. El estudio más reciente también apunta a expresiones genéticas particulares que podrían usarse como puntos de partida para exámenes químicos que podrían conducir a terapias farmacológicas que modularían el proceso de envejecimiento.

» La gran mayoría de los estudios de envejecimiento se realizan en gusanos, moscas de la fruta y ratones; este estudio se realizó en humanos», dijo Melov. «Es particularmente gratificante poder validar científicamente algo práctico que las personas pueden hacer ahora para mejorar su salud y la calidad de sus vidas, así como saber que están haciendo algo que en realidad está invirtiendo aspectos del proceso de envejecimiento.»

Los resultados del estudio aparecen en la edición del 23 de mayo de PLoS One.