1 de abril de 2013

Principios Científicos Generales, Seguridad y Reglamentos

La connotación actual de la biotecnología alimentaria, también conocida como Organismo Modificado Genéticamente (OMG), o Ingeniería Genética (GE), entre otros, es un producto alimenticio desarrollado a través de la modificación genética de una planta, animal o microorganismo en un laboratorio por científicos. Sin embargo, las técnicas de cruce convencionales para mejorar el rendimiento de los cultivos a través del ensayo y error se han utilizado durante miles de años, desde civilizaciones antiguas hasta las enseñanzas del siglo XIX de Gregor Mendel, que llevaron a la revolución verde del siglo XX en la que Norman Borlaug cruzó variedades de trigo para evitar el hambre.
Más recientemente, en las décadas de 1980 y 1990, los científicos desarrollaron nuevas variedades de plantas, como una planta de tabaco resistente a herbicidas que redujo el crecimiento de malas hierbas sin dañar la planta. El primer uso de biotecnología alimentaria aprobado por la FDA fue el tomate transgénico Flavr Savr, que se desarrolló en los Estados Unidos en 1994 para retrasar la maduración hasta después de la cosecha.1 En los próximos 20 años, la biotecnología alimentaria se ha utilizado para desarrollar muchos productos. En 2012, más del 80 por ciento del maíz y el algodón de los Estados Unidos se desarrollaron a través de la biotecnología alimentaria2, con Estados Unidos a la cabeza en otros países.3

Este documento resume conceptos científicos generales, cuestiones de seguridad y reglamentos relacionados con la biotecnología alimentaria. El etiquetado se discute en un documento separado.

¿Qué es la biotecnología alimentaria?

La biotecnología alimentaria es un término general que abarca una amplia variedad de procesos para utilizar organismos vivos, como plantas, animales, microbios o cualquier parte de estos organismos, para desarrollar productos alimenticios nuevos o mejorados. Incluye las nuevas formas de biotecnología alimentaria que ofrecen un medio más rápido y preciso para desarrollar productos alimenticios.

¿Cuánto tiempo ha existido la biotecnología alimentaria?

La biotecnología alimentaria no es nueva. Durante miles de años, la gente ha estado descubriendo que los jugos de frutas fermentan en vino, que la leche se puede usar para desarrollar productos como el queso o el yogur, o que la cerveza se puede hacer a través de la fermentación de malta y lúpulo. En la década de 1860, el científico Gregor Mendel iluminó los principios genéticos detrás de cómo las plantas madres donan ciertos rasgos a su progenie. Estos principios se utilizaron para criar maíz híbrido, trigo y muchos otros cultivos en los que se podían seleccionar ciertos rasgos para aumentar el rendimiento de la planta. Estos métodos de mejoramiento explicaron en gran medida las ganancias fenomenales en la productividad de los cultivos durante el siglo XX y condujeron a prácticas agrícolas modernas.

Hoy en día, en el ámbito de los alimentos, los objetivos principales de la biotecnología alimentaria son proporcionar un suministro de alimentos más abundante, menos costoso y más nutritivo para abordar las necesidades de nuestra creciente población mundial.

¿Cuáles son las diferentes técnicas asociadas a la biotecnología alimentaria?

Las técnicas de biotecnología alimentaria a menudo se dividen en antiguas y nuevas:
Las técnicas de biotecnología de alimentos más antiguas incluyen el cruce convencional, que se refiere a la recombinación aleatoria de genes a través de la reproducción sexual que conduce a un nuevo organismo con rasgos mejorados. Las plantas mestizas, por ejemplo, pueden requerir varias generaciones para lograr un rasgo particular debido a la aleatoriedad de la transferencia de genes. Ejemplos de tales rasgos son la mejora del rendimiento de los cultivos, las cualidades estéticas, el aumento de la tolerancia al estrés físico, como las temperaturas frías, y el aumento de la resistencia a las enfermedades y los insectos.
Las nuevas técnicas modernas de biotecnología alimentaria incluyen la unión de dos piezas de ADN de diferentes organismos que conducen a una sola pieza de ADN. Genes «específicos» individuales se transfieren de un organismo a otro para mejorar los niveles de nutrientes de un alimento, por ejemplo, como fortificar una fruta o verdura. Las técnicas modernas son mucho más rápidas y precisas. Es posible transferir rápidamente un gen específico de interés en lugar de esperar el barajamiento aleatorio de genes a lo largo de varias generaciones.

4. ¿Qué productos alimenticios se han desarrollado o se están desarrollando con la biotecnología?

Ejemplos de productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria incluyen variedades de maíz que contienen un gen bacteriano que mata insectos y soja insertada con un gen que los hace resistentes a los herbicidas como el Roundup.1 El algodón, la calabaza y la papaya son otros ejemplos de productos básicos en los que se utilizó la biotecnología para reducir el uso de plaguicidas, aumentar la rentabilidad mediante un mayor rendimiento y, en última instancia, reducir el costo de los productos básicos a nivel de consumidor.
Ejemplos de alimentos desarrollados a través de la biotecnología para aumentar los niveles de nutrientes o para abordar un problema de salud incluyen aceites, como la canola, en los que se aumentan los niveles de ácidos grasos nutricionalmente esenciales, variedades de trigo que no contienen gluten, y papas (proteína), kiwi (resveratrol) y lechuga (hierro).4

¿Cuáles son algunas de las posibles preocupaciones de seguridad asociadas con la biotecnología alimentaria?

Se han planteado preguntas sobre si la biotecnología alimentaria podría introducir toxinas y alérgenos en los alimentos. La soja es una fuente incompleta de proteínas para los seres humanos y los animales; es naturalmente baja en metionina, un aminoácido o componente proteico. En 1996, Pioneer Hi-Bred International utilizó un gen de la nuez de Brasil que contenía niveles complementarios de metionina para mejorar la calidad de la proteína de la soja. Un artículo en el New England Journal of Medicine demostró que estas semillas de soja mejoradas con genes de la nuez de Brasil causaron reacciones alérgicas en personas sensibles.5 Pioneer Hi-Bred International decidió no comercializar la soja y está buscando fuentes alternativas de la proteína.

Los partidarios de la biotecnología alimentaria y los reguladores federales podrían ver esto como un ejemplo del sistema en funcionamiento. La soja se probó para detectar respuestas alérgicas antes de que la semilla saliera al mercado; cuando se identificaron dichas respuestas, el proveedor retiró el producto y trabajó para desarrollar un alimento no alérgico.
Para los críticos de la biotecnología alimentaria, este ejemplo podría reafirmar las preocupaciones, ya que la transferencia de alérgenos de un alimento a otro ya no es hipotética. Aunque la soja fortificada no se comercializó, sigue habiendo preocupación.

¿Cómo revisa la FDA los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria?

En 1992, la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) desarrolló un documento de orientación titulado «Alimentos derivados de Nuevas variedades de Plantas» que requiere que un producto alimenticio, incluidos los desarrollados a través de la biotecnología alimentaria, se etiquete si es significativamente diferente de lo que ocurre en un producto estándar. Por ejemplo, si se introduce gluten de trigo en una patata, su etiqueta requeriría una advertencia para las poblaciones sensibles con enfermedad celíaca. Además, la FDA ha desarrollado la siguiente evaluación:

  • ¿Se han incrementado los niveles de toxinas naturales en la planta?
  • ¿Se ha introducido un alérgeno que no se encuentra comúnmente en la planta?
  • ¿Han cambiado los niveles o la biodisponibilidad de los nutrientes?
  • ¿Se han introducido nuevas sustancias en los alimentos que plantean cuestiones de seguridad?
  • ¿cuáles son los efectos ambientales?
  • ¿Se han seguido prácticas científicas aceptadas y establecidas?

Más recientemente, en 2011, la FDA publicó un documento de orientación, «Regulación de Animales Genéticamente Modificados Que contienen ADN Recombinante Hereditario.»Bajo la Ley Federal de Medicamentos Alimentarios y Cosméticos (FFDCA, por sus siglas en inglés), el proceso biotecnológico para alterar la estructura o función del cuerpo de un animal, independientemente del uso previsto de los productos, se considera un «nuevo medicamento para animales» y está regulado a través de evaluaciones similares a las de las plantas enumeradas en los puntos anteriores.

Sin embargo, no existe un requisito absoluto de que los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria se sometan a una revisión previa a la comercialización, a menos que se haya introducido una sustancia en el alimento y no se reconozca generalmente como segura (GRAS) según la sección 409 de la FFDCA. Las empresas están presentando voluntariamente nuevos productos a la FDA para su revisión. El FMI apoya el proceso de revisión de la FDA.

¿Cómo regula la EPA los alimentos desarrollados a través de la biotecnología?

La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) desarrolla normas para el uso de plaguicidas y la exposición humana. En el caso de la biotecnología vegetal, la EPA considera muchos factores relacionados con un Protector Incorporado a las Plantas (PIP), que es el uso de la biotecnología para controlar las plagas de los cultivos en lugar de un pesticida. Esos factores incluyen:

  • Estudios que evalúan el riesgo para la salud humana
  • Estudios que evalúan el riesgo para organismos no objetivo y el medio ambiente
  • El potencial de flujo de genes (transferencia de rasgos de cultivos biotecnológicos a cultivos no biotecnológicos)
  • La necesidad de planes de manejo de la resistencia a los insectos

¿Cómo regula el USDA los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria?

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) regula los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria, pero no el proceso en sí. El Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal (APHIS, por sus siglas en inglés) del USDA regula la introducción segura (liberación ambiental, movimiento interestatal e importación) de plantas y animales desarrollados a través de la biotecnología. El APHIS tiene la responsabilidad de evaluar los efectos ecológicos de las nuevas plantas desarrolladas a través de la biotecnología, de conformidad con la Ley de Protección de Plantas de 2000.

¿Cuál ha sido la reacción de los consumidores a los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria?

Se han realizado muchas investigaciones en numerosos países sobre las opiniones de los consumidores en relación con los productos alimenticios desarrollados a través de la biotecnología. Por ejemplo, un estudio de 2003 informa que los consumidores estadounidenses están dispuestos a pagar un 15-30 por ciento por encima del precio base para evitar los productos alimenticios desarrollados a través de la biotecnología.6 Un estudio de 2005 concluyó que las mayores preocupaciones de los consumidores estadounidenses con respecto a la producción de alimentos eran los pesticidas, las hormonas y los antibióticos, seguidos por los ingredientes alimentarios desarrollados a través de la biotecnología.7 Más recientemente, un informe sobre las percepciones de los consumidores sobre la biotecnología alimentaria mostró que más de dos tercios de los estadounidenses confían en la seguridad del suministro de alimentos de los Estados Unidos, y que la principal barrera para la aceptación de los productos desarrollados a través de la biotecnología es la falta de información.8

La conciencia del consumidor está en aumento, principalmente debido a la mayor cobertura de los medios y la legislación propuesta, como la Propuesta de etiquetado genético 37 en California, que no se aprobó en ley en 2012. Se prevé que la legislación propuesta continúe.

¿Cómo han respondido los defensores de los consumidores y del medio ambiente a los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria?

Varios grupos de defensa del medio ambiente y del consumidor creen que los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria introducen riesgos para la seguridad alimentaria y ambiental que justifican pruebas y revisiones previas a la comercialización. Estos grupos se preocupan por los efectos en la salud humana, incluidos los mayores riesgos de toxicidad, alergenicidad, resistencia a los antibióticos, inmunosupresión y cáncer.

El informe del New England Journal of Medicine5 sobre un alérgeno transferido a la soja mejorado con genes de nueces de Brasil reforzó sus preocupaciones.

Los grupos de defensa discuten los temores de que la resistencia a los antibióticos se transfiera de las plantas a los microorganismos intestinales humanos a través de marcadores genéticos de antibióticos utilizados en el proceso de biotecnología vegetal. A pesar de que no hay evidencia de este fenómeno de transferencia, los investigadores están desarrollando métodos alternativos que utilizan marcadores de metabolismo en lugar de antibióticos.9

Los ecologistas temen que los cultivos más resistentes a las plagas, como el maíz Bt, que se desarrolla con el uso de la biotecnología para controlar las plagas de los cultivos, conducirán a la evolución de plagas o malezas altamente resistentes que representan una amenaza para todos los cultivos, en particular los orgánicos, y dañan el medio ambiente. Además, los agricultores orgánicos no quieren que sus cultivos sean polinizados de forma cruzada con cultivos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria.

Por las razones expuestas anteriormente, así como por otras, los defensores han pedido una prohibición de los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria o, al menos, una moratoria sobre un mayor desarrollo hasta que se puedan investigar más a fondo las cuestiones de seguridad y medio ambiente.

¿Qué posiciones están tomando otros países con respecto a los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria?

La Unión Europea (UE) tiene estrictos requisitos sobre la aprobación y el etiquetado de productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria. El Reglamento (CE) no 1829/2003 exige a las empresas que soliciten autorización para cultivar y vender productos desarrollados mediante biotecnología alimentaria. En el plazo de 14 días a partir de la recepción de la solicitud, la autoridad nacional notifica a la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA), que es responsable de realizar una evaluación del riesgo en un plazo de 6 meses. Una vez aprobados, los alimentos y piensos desarrollados mediante biotecnología alimentaria deben identificarse en la etiqueta. Las aprobaciones son válidas por diez años.10

Ciertas jurisdicciones en Japón, Reino Unido, Australia, Nueva Zelanda y Canadá también requieren inspecciones de seguridad previas a la comercialización para los alimentos desarrollados a través de la biotecnología.11

Algunos países han recurrido a la prohibición total de los alimentos modificados genéticamente. En noviembre de 2012, Kenia prohibió los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria. Según el gabinete, » La prohibición permanecerá en vigor hasta que haya suficiente información, datos y conocimientos que demuestren que los alimentos transgénicos no son un peligro para la salud pública.»12

¿Qué organizaciones utilizan la biotecnología alimentaria para mejorar la salud pública en todo el mundo?

HarvestPlus, una organización sin fines de lucro apoyada a través de la Fundación Bill y Melinda Gates, dona fondos para estudios que utilizan la biotecnología alimentaria con el fin de fortificar un cultivo básico como la mandioca o el arroz con micronutrientes esenciales como la vitamina A, a través de la ingesta de betacaroteno.13 HarvestPlus está asociado con el Grupo Consultivo sobre Investigación Agrícola Internacional (CGIAR), que está asociado con gobiernos y organizaciones de investigación de todo el mundo, en el esfuerzo por utilizar la biotecnología alimentaria para reducir el sufrimiento en África y el sudeste Asiático debido a la ingesta inadecuada de nutrientes esenciales como la vitamina A, el zinc y el hierro.14

Tanto la Organización Mundial de la Salud (OMS) como la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) evalúan la biotecnología alimentaria como una herramienta que puede utilizarse para reducir el hambre, mejorar la calidad y la sostenibilidad de los alimentos si se abordan cuestiones de seguridad, ambientales, metodológicas y éticas.

¿Cuál es la posición de la industria de comestibles con respecto a los productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria?

La industria de comestibles cree que es el papel del gobierno federal establecer y hacer cumplir estándares que garanticen la seguridad del suministro de alimentos de nuestra nación. La uniformidad y la coherencia nacionales son imperativas en el desarrollo y la aplicación de las leyes de inocuidad de los alimentos que rigen los alimentos desde la producción hasta el consumo. El FMI apoya el proceso de revisión de la FDA para productos desarrollados a través de la biotecnología alimentaria. La política del FMI sobre biotecnología alimentaria se aborda aquí: http://www.fmi.org/docs/default-source/policy-statements/board-policy-regarding-genetically-modified-food-and-biotechnology.

1 Acquaah, G. 2012. Principios de Genética de Plantas y Mejoramiento. Disponible en: http://www.wiley.com/WileyCDA/WileyTitle/productCd-0470664762.html. Consultado el 03 de enero de 2017.

2 Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, Servicio de Investigación Económica. 2012. Adopción de Cultivos Genéticamente Modificados en los Estados Unidos 2012. Disponible en: http://www.ers.usda.gov/data-products/adoption-of-genetically-engineered-crops-in-the-us/recent-trends-in-ge-adoption.aspx. Consultado el 11 de abril de 2013.

3 Servicio Internacional para la Adquisición de Aplicaciones de Biotecnología Agrícola. 2013. Situación Mundial de los Cultivos Biotecnológicos/Transgénicos Comercializados: 2012 Por Clive James, Fundador y Presidente de ISAAA. Disponible en: http://www.isaaa.org/resources/publications/briefs/44/highlights/default.asp. Consultado el 11 de abril de 2013.

4 Newell-McGlouphlin, M. 2008. Cultivos Agrícolas Mejorados Nutricionalmente. Fisiol Vegetal. 147(3): 939–953. Disponible en: http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2442550/. Consultado el 11 de abril de 2013.

5 Nordlee, J. A., S. L. Taylor, J. A. Townsend, L. A. Thomas, and R. K. Bush. 1996. Identificación de un Alérgeno de Nuez de Brasil en Soja Transgénica. N Engl J Med; 334:688-692. Disponible en: http://www.nejm.org/doi/full/10.1056/NEJM199603143341103. Consultado el 12 de abril de 2013.

6 Kaneko, N., and W. S. Chern. 2005. Willingness to pay for genetically modified oil, corn flakes, and salmon: Evidence from a US telephone survey (en inglés). Journal of Agricultural and Applied Econ; 37: 701-719. Disponible en: http://ageconsearch.umn.edu/bitstream/43504/2/Kaneko%201%20JAAE%20December%202005.pdf. Consultado el 16 de abril de 2013.

7 Hwang, Y., B. Roe, M. F. Teisl. 2005. An empirical analysis of United States consumers’ concerns about eight food production and processing techniques. AgBioForum; 8:40-49. Disponible en: http://www.agbioforum.org/v8n1/v8n1a06-roe.pdf. Consultado el 16 de abril de 2013.

8 Consejo Internacional de Información Alimentaria. 2012. Encuesta de 2012 «Percepciones de los consumidores sobre la tecnología de los alimentos». Disponible en: http://www.foodinsight.org/Content/5438/FINAL%20Executive%20Summary%205-8-12.pdf. Consultado el 16 de abril de 2013.

9 Servicio Internacional para la Adquisición de Aplicaciones de Biotecnología Agrícola. 2013. Pocket k no. 36: Plantas GM sin Marcadores. Disponible en: http://www.isaaa.org/resources/publications/pocketk/36/default.asp. Consultado el 16 de abril de 2013.

10 Unión Europea. Alimentos y piensos (OMG). 2011. Disponible en: http://europa.eu/legislation_summaries/agriculture/food/l21154_en.htm. Consultado el 16 de abril de 2013.

11 Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación. Herramientas de evaluación de la seguridad alimentaria GM para instructores. 2009. Disponible en: ftp://ftp.fao.org / docrep/fao / 012 / i0110e / i0110e. pdf. Consultado el 16 de abril de 2013.

12 Owino, Otieno. Científicos cuestionan la reciente prohibición de alimentos transgénicos en Kenia. 2012. Disponible en: http://www.nature.com/news/scientists-torn-over-kenya-s-recent-gm-food-ban-1.11929. Consultado el 16 de abril de 2013.

13 Katz, J. M., M. R. LaFrano, C. K. Winter, B. J. Burri. Modelización de la ingesta potencial de B-caroteno y la exposición al cianuro a partir del consumo de mandioca biofortificada. Disponible en: http://journals.cambridge.org/action/displayAbstract?fromPage=online & aid = 8851763& fulltextType = RA& fileID = S2048679012000304. Consultado el 16 de abril de 2013.

14 Grupo Consultivo sobre Investigaciones Agrícolas Internacionales. 2013. Disponible en: http://www.a4nh.cgiar.org/about/. Consultado el 16 de abril de 2013.