Cerca de Crookston, Minnesota, en medio de campos de maíz, trigo, remolacha azucarera y frijoles, Jerry y Kim Michaelson y su hijo, Josh, cultivan alfalfa. Cosechan alrededor de 3,000 acres para venderlos a lecherías en Dakota del Norte, Dakota del Sur, Minnesota y Wisconsin.

» Las lecherías más grandes representan un mercado establecido del que podemos depender, y sabemos que podemos producir la calidad de alfalfa que estos productores de lácteos están buscando», dice Jerry Michaelson. «Parece haber una demanda continua de heno de alfalfa de alta calidad.»

Vieron la oportunidad de cultivar este cultivo de nicho de alto valor mientras presenciaban cómo los productores lácteos cambiaban su manejo del forraje.

«La mayoría de nuestros clientes de productos lácteos pican sus forrajes para ensilado y henaje, y compran todo su heno seco», dice Michaelson. «Debido a que hacer ensilaje o henaje es más tolerante con las condiciones climáticas, es más fácil para las lecherías hacer henaje que colocar heno. A continuación, pueden comprar heno de la calidad que necesitan.»

Los Michaelson ya habían adquirido cierta experiencia en la comercialización de heno en lotes pequeños. Las primeras ventas de heno provenían del excedente cosechado para su propio ganado. Anteriormente, la familia criaba ganado Charolés de pura raza, además de cultivar cultivos comerciales convencionales.

Dado el potencial de mercado, los Michaelson encontraron que sus intereses se alejaban del ganado y los cultivos convencionales para construir un negocio de heno de alto valor.

Otra tarjeta de dibujo para expandir el negocio de heno era su propiedad del equipo necesario para cosechar heno.

Los Michaelson dieron pasos graduales en la transición de su operación a una empresa de heno. Convirtieron los campos en alfalfa a medida que crecía su mercado de heno.

«Comenzamos vendiendo heno a personas que nos habían comprado heno en años anteriores», dice Michaelson. «También vendimos heno a algunos productores lácteos que conocíamos. A sus nutricionistas de piensos les gustó nuestro producto, por lo que nuestras ventas siguieron creciendo de boca en boca.»

El suministro constante de heno de alta calidad a las lecherías ha llevado a una expansión constante del mercado y a clientes leales. Los clientes habituales representan el 95% de las ventas de los Michaelson.

«Es importante tener una buena relación con nuestros clientes», dice Michaelson. «Averiguamos qué tipo de heno quiere cada uno de nuestros clientes, y esto dependerá de la ración que alimenten los lácteos. Debido a que probamos la calidad del alimento de todo nuestro heno, podemos entregar el tipo de heno que desean. Luego nos aseguramos de que todo el heno que nos compran sea de la misma calidad para que no tengan que cambiar la ración cada vez que reciben una carga de heno. Volveré a llamar periódicamente para asegurarme de que el heno está funcionando para ellos.»

El valor de alimentación relativo (RFV) en el heno oscila entre 120 y 200. «La alfalfa de primer corte es generalmente de menor calidad, mientras que los esquejes posteriores prueban un valor de alimentación relativo más alto», dice. «En los rodales más antiguos de alfalfa, la hierba comienza a crecer. Lo vendemos por heno de vaca seca.»

Cortar la alfalfa rápidamente en las etapas de brote temprano generalmente da el mayor RFV en el forraje.

» Obtener heno cosechado de manera oportuna es probablemente el factor más importante para obtener heno de alta calidad», dice Michaelson. «Hay una pequeña ventana de oportunidad. El valor relativo de la alimentación disminuye drásticamente cuando la alfalfa se vuelve un poco más madura.»

Dependiendo del campo, obtienen tres y cuatro esquejes en una temporada de crecimiento. Toman el primer corte alrededor de finales de mayo y toman el último corte a más tardar a finales de agosto.

«Si cortamos más tarde, corremos el riesgo de matarnos en invierno en el puesto de alfalfa, porque no tendremos suficiente rebrote para que las plantas sobrevivan al invierno y regresen en primavera», dice.

Cosechan la alfalfa en grandes pacas cuadradas. El rendimiento promedio es de 4,5 toneladas por acre.

All Hands on Deck

Junto con los empleados a tiempo parcial, toda la familia se involucra con el enfardado. Kim maneja una empacadora, al igual que la esposa de Josh, Meagan. La hija de Jerry y Kim, Lindsey, maneja una empacadora durante la temporada de cosecha de paja.

Los Michaelson compran paja en el campo a los vecinos y la embalan para abastecer a los clientes de productos lácteos con paja de trigo.

«Cuando el heno de alfalfa está listo para embalar, funcionamos con cuatro empacadoras grandes, y generalmente podemos embalar alrededor de 300 acres al día», dice Michaelson. «Tenemos que cosechar el heno a ese ritmo para mantenernos al día con el crecimiento de la alfalfa y cosecharlo en su valor alimentario relativo máximo.»

Siguiendo a las empacadoras en el campo hay dos apiladores. Las pacas de alfalfa de primer corte, que generalmente tienen un RFV más bajo, se apilan en el campo donde se cubren con lonas. Estas pilas se establecen en filas emparejadas con una línea de barriles de plástico que marcan el centro de la fila. Los barriles crean una línea central elevada, proporcionando una cubierta de lona con una salida de aire y un pico para eliminar el agua de la lluvia o el derretimiento de la nieve.

El segundo, tercer y cuarto esquejes de alfalfa son transportados por un camión semirremolque desde el campo hasta el patio, donde el heno se almacena en cobertizos.

Los Michaelson entregan pacas de alfalfa y paja a sus clientes durante todo el año. Están especialmente ocupados con este trabajo en otoño, invierno y primavera, cuando la cosecha de heno no está en marcha.

La fuerza de su negocio depende de la producción continua de heno de calidad.

«Los clientes saben que nos importa cómo se monta nuestro heno y la calidad de las pacas que entregamos», dice Michaelson.

Mantener el rendimiento

Los rodales de alfalfa de Michaelson generalmente comienzan a adelgazarse después de cuatro a cinco años.

» Cada año, dividimos de 300 a 400 acres», dice Jerry Michaelson. «Damos un respiro a los campos antes de volver a sembrarlos, porque la alfalfa vieja emite una toxina que hace que la alfalfa nueva tenga un mal rendimiento.»

Terminan la alfalfa en otoño por pulverización y arado con cincel. El trigo crece en el campo al año siguiente.

La primavera siguiente, vuelven a sembrar la alfalfa a mediados de mayo, cuando el riesgo de heladas ha disminuido. Antes de sembrar, trabajan ligeramente la superficie del suelo con un diente danés en una empacadora de gradas. Luego soplan sobre la semilla de alfalfa y grada el campo. Un cultivo de cobertura de cebada protege el suelo de la erosión hasta que se establece la alfalfa.

El primer año, la alfalfa joven produce uno o dos esquejes, dependiendo de las condiciones de crecimiento de primavera y verano.