ESCRITO POR FERN GAVELEK

La primavera, la estación de las flores, está sobre nosotros. En medio de todas las llamativas flores de olor dulce que encontramos cada primavera, hay una flor modesta a la que los humanos deben prestar especial atención: la de la orquídea vainilla. Aunque carecen de fragancia y tienen un aspecto bastante simple para los estándares de orquídeas, estas flores discretas finalmente producirán las codiciadas habas de vainilla que le darán sabor a muchos de nuestros platos dulces y salados favoritos. Sin embargo, sin la ayuda de polinizadores humanos, el grano de vainilla casi desaparecería del mercado mundial.

Con sus múltiples usos y su producción intensiva en mano de obra, la vainilla es la segunda especia más costosa después del azafrán.

Nativa de América Central, se cree que la vainilla se originó en Mesoamérica. La palabra vainilla deriva de la palabra española vainilla, que significa vaina o vaina, y se traduce como «vaina pequeña».»En el clima tropical mexicano, la planta es polinizada naturalmente por la abeja Melipona local. Al conquistador español Hernán Cortés se le atribuye traer vainilla a Europa a principios de 1500 y se usó como saborizante para el chocolate.

Según www.worldatlas.com, México fue el principal proveedor de vainilla del mundo hasta mediados del siglo XIX. Hoy en día, Indonesia y Madagascar ofrecen la mayor parte de la especia, un total combinado de 6,300 toneladas el año pasado, con México en tercer lugar con 463 toneladas. Otros países líderes en vainilla son Papúa Nueva Guinea, China, Turquía, Tonga y Uganda.

Una orquídea-Vainilla planifolia crece al aire libre hasta 25 grados al norte o al sur del ecuador. Hawai’i es el único estado donde la vainilla se cultiva comercialmente. Una vid carnosa con raíces aéreas, a la vainilla le gusta trepar y, en la naturaleza, alcanza el dosel de los árboles. Las flores son de color verde pálido, amarillento y duran alrededor de un día.

De acuerdo con «Vanilla-The Cultural History of the World’s Favorite Flavor and Fragrance» de Patricia Rain, la producción de vainilla llegó a Hawai’i en algún momento después de que fuera cedida a los Estados Unidos a finales de 1800. Escribe: «Algunos cultivadores comenzaron a cultivar vainilla en las Islas Hawaianas, pero con el tiempo las plantaciones de vainilla aquí se desvanecieron lentamente.»

Hawai’i Island’s Hawaiian Vanilla Company se acredita como la primera compañía de la nación en cultivar y vender frijoles de vainilla, extracto puro y productos relacionados con la vainilla. Fundada por Jim Reddekopp y su esposa Tracy en 1998, la pareja fue alentada por la suegra de Tracy, una entusiasta de las orquídeas, a cultivar vainilla. Sin éxito, Jim buscó en línea información «práctica». Viajó a México, el lugar de nacimiento de vanilla, y a la Universidad Rutgers para ver las últimas investigaciones de vanilla. Luego se enteró de una investigación que involucraba a un viverista de Kona, el difunto Tom Kadooka.

En ese momento, Kadooka estaba trabajando con una compañía de perfumes que vendía plantas y tomó a Jim como aprendiz. Los hombres alquilaron y cuidaron un campo de vainilla abandonado con 300 plantas en South Kona. Como la vainilla se propaga por esquejes de plantas porque la falta de proteínas de las semillas dificulta la germinación natural, Jim hizo esquejes saludables del parche para comenzar su granja en la costa de Hamakua.

Considerado por muchos como el catalizador de la industria de vainilla de Hawái, Tom Kadooka también fue uno de los pioneros de la industria de la floricultura de la isla de Hawái. Hibridó orquídeas y con sus nuevos cultivares, puso a Kona en el mapa de coleccionistas de orquídeas. Sus flores «Miss Joaquim» vanda adornaban platos y cócteles servidos por las costas de Kona-Kohala. Kadooka compartió generosamente su experiencia en vainilla con otros posibles cultivadores y aficionados a las orquídeas. A lo largo de los años, varios cultivadores de vainilla de todo el estado confiaron en el asesoramiento experto de Tom, que aprendió a prueba y error en su vivero Kainaliu.

LA VANILLERIE

Uno de esos cultivadores es Guy Cellier, propietario de La Vanillerie en Keahole-Kona. La Vanillerie vende sus frijoles curados, hace extracto de vainilla en el lugar y también ofrece kits de extracto hechos por usted mismo. La vainilla de la granja se utilizará en una línea de productos corporales infundidos y velas que se venderán en línea y en la tienda de vainilla del lugar, que abrirá esta primavera.

Que significa «plantación de vainilla» en francés, La Vanillerie plantó su primera vainilla en 2009. Antes de eso, la granja proveía el stock de eucaliptos para la costa de Hamakua y cultivaba árboles nativos, como koa y sándalo, para las escuelas Kamehameha.

» Comenzamos en vainilla con materiales y buenos consejos de Tom Kadooka, quien en mi opinión, es el padrino de Hawai’i vanilla», compartió Cellier. «Fuimos a su vivero varias veces y nos guió a través del proceso de cultivo y polinización mientras nos proporcionaba esquejes de su ganado.»

Después de aprender cómo le gusta escalar a vanilla, Cellier y su equipo idearon un sistema de columnas de escalada llamado tutores, que permite que las plantas crezcan hasta 15 pies de altura. Las orquídeas se plantaron en una mezcla de cáscaras de nueces de macadamia y roca de lava triturada y se propagaron bajo tela de sombra.

El gerente de la granja JR Pataray es responsable del cultivo y la polinización de las orquídeas. Para llegar a las flores altas, Pataray confía en zancos. Las plantas florecen una vez al año y la delicada flor es viable alrededor de cuatro horas para la polinización. La vaina o frijol tarda unos nueve meses en madurar.

Una vez maduras, Cellier realiza todo el procesamiento, un proceso prolongado que implica intervalos repetidos y cronometrados de sudoración y secado al sol de los frijoles, seguido de almacenamiento en una habitación con control de humedad durante tres meses. «La idea es reducir lentamente el contenido de humedad del frijol al 25-30 por ciento», detalla Cellier, quien agrega el truco al proceso intensivo en mano de obra » es curar la vainilla sin secarla.»

La Vanillerie cultiva 1.000 plantas en casas de sombra y ha añadido 500 vides para crecer bajo árboles de jatrofa de rápido crecimiento; plantó los árboles a partir de semillas hace dos años y ya miden 10 pies de altura. «Los árboles son fáciles de manejar y su dosel protege a las vides del sol», detalla Cellier, que cree que la vainilla cultivada en árboles es el futuro de la granja. «La vainilla parece feliz; así es como crece en la naturaleza.»

«El año pasado tuvimos alrededor de 15,000 frijoles, lo que es mucho para nosotros, ya que cada uno fue polinizado, recogido y procesado a mano», sonríe.

La Vanillerie comparte su operación durante recorridos de una hora que comienzan esta primavera con muestras. Reserve un horario en www.thevanillerie. com.

GRANJA NEU MANA HUI

Ofreciendo frijoles de vainilla y extracto con alcohol orgánico de origen Hawai’i, la granja Neu Mana Hui de 10 acres se encuentra entre Anahola y Kilauea en Kaua’i. Los anacardos son el cultivo principal de Scott y Linda Neuman (consulte la cobertura de anacardos en este número), y la pareja también cultiva limas. Los tres productos agrícolas se utilizan para hacer una variedad de productos, incluidas paletas de helado refrescantes, y todos se venden por temporada los martes en el Mercado de Waipas en Hanalei.

Los Neumanos plantaron su vainilla en 2004 después de hacer una investigación. «Hablé con un caballero en la isla Hawai’i y me entusiasmó; así que recogí algunas plantas y luego aumenté mi inventario haciendo esquejes», recuerda la copropietaria Linda Neuman.

La pareja propaga unas 50 plantas de vainilla en un invernadero cubierto. Linda enfatiza que «mantener el medio ambiente estable» es clave, ya que las plantas pueden ser sensibles al cambio. Un contratiempo pasado con la cobertura del invernadero resultó en una disminución de la producción de flores. «Cuando eres pequeño y sucede algo así, es un gran problema.»

Enfermera de profesión, Linda aprendió a polinizar a través de Internet. «Es como ponerle una vía intravenosa», explica. «Cuanto más lo haces, mejor te vuelves.»

Ella describe el proceso: «Levantas el labio de la flor y lo sostienes con el pulgar y usas una herramienta como un palillo de dientes para quitar el polen y colocarlo cuidadosamente donde necesita ir. Luego cierras suavemente el labio para que haya contacto adecuado.»

A pesar de que la polinización requiere tiempo exacto y experiencia, Linda la disfruta, compartiendo que «es una interacción con una planta para crear algo.»

Linda dice que su esfuerzo de vainilla es » un lote pequeño y hecho a mano.»Actualmente, el rendimiento es de entre 70 y 100 frijoles al año. El extracto es más popular en el mercado, ya que es más familiar para el consumidor general que los frijoles enteros curados. Mientras que Neu Mana Hui no ofrece tours, Linda toma la educación de vainilla en el camino.

«Me gusta enseñar a la gente en el mercado semanal sobre la producción de vainilla; estoy aquí para mostrar el amor», señala. Usando fotos y un tablón de anuncios, Linda comparte su experiencia de vainilla con otros mientras vende sus productos agrícolas. «No estamos compitiendo con los grandes, solo estamos haciendo nuestra pasión y haciendo crecer lo que funciona para nosotros.»

Mantener la granja en facebook, www.facebook.com/Neu-ManaHuiFarm/

MANÁ E CRECIDO GRANJA

Situado en el extremo este de moloka’i, de Maná e Crecido Granja crece de vainilla y un sinfín de frutas para preparar la vainilla productos de infusión. La única propietaria de la granja, Patty McCartney, se considera a sí misma «un poco científica de alimentos», ya que elabora extracto de vainilla utilizando glicerina vegetal de grado kosher, en lugar de alcohol, como base. El resultado es un extracto con un sabor más dulce y la vainilla se puede usar fácilmente para realzar el té y el café.

El cultivo de vainilla comenzó hace 14 años en Mana’e, aunque al principio todo salió mal. Las plantas de Patty tenían virus y luchó con ellos durante dos años. Obtuvo una licencia para importar esquejes de la India y cuando llegaron le dijeron que la documentación no estaba a la altura, por lo que las plantas fueron destruidas. Luego se puso en contacto con los hijos de Tom, Janice Uchida y Chris Kadooka, en la Facultad de Agricultura Tropical y Recursos Humanos de la Universidad de Hawái (CTAHR) para pedir ayuda. El hermano y la hermana vinieron a Moloka’i e hicieron una demostración comunitaria de cultivo y polinización de vainilla y proporcionaron a Patty 100 esquejes iniciales.

» Obtuve mis primeros frijoles tres años después de plantar sus inicios», compartió Patty. «El año pasado comí más de 1.000 frijoles.»

Janice Uchida, Ph. D., patóloga asociada de plantas en UH’s CTAHR, dice que Patty se tomó en serio el cultivo de vainilla. El Dr. Uchida ha estado estudiando los patógenos potenciales (bacterias y virus) que causan enfermedades en las plantas de vainilla en U. H. Manoa y autor del informe de 2011, » Perfil de Producción y Comercialización Agrícola y Forestal para la Vainilla.»

«Mi trabajo fue un esfuerzo para fomentar el cultivo de vainilla en Hawai, ya que muchas personas lo han pasado mal», comparte Janice. Recomienda a los cultivadores » comenzar con poco, mantener todo limpio y no plantar orquídeas con vainilla, ya que llevan patógenos que pueden dañar la vainilla.»

Los patógenos fueron un problema para la vainilla cultivada en O’ahu’s Kahuku Farms, que ofrece una gran cantidad de frutas y verduras y utiliza frijoles de vainilla en productos servidos en el Farm Café. Según Kylie Matsuda de Kahuku, la vainilla de la granja fue devastada por un virus, dos veces. «El problema fue transferido por las esporas y tuvimos que sacarlo todo», compartió. «Replantamos nuevas plantas en otra área y sucedió de nuevo, así que nos rendimos. Ahora estamos usando la vainilla que nos queda.»

Patty siente que el manejo de enfermedades es un desafío, junto con las plagas y el robo de productos agrícolas. Está trasladando su invernadero a un área más protegida para que pueda manejar mejor «quién entra y sale de él».»

«Me preocupa la introducción de enfermedades de personas que cortan y recogen sin supervisión», comparte. «Estoy tomando medidas para reducir mi riesgo, esto es una forma de vivir para mí.»

Encuentre frijoles de vainilla de Mane’a Grown Farm, miel Molokai con extracto e infusión de vainilla, aceite de coco orgánico y rollups de frutas en el mercado de agricultores de los sábados en Kaunakakai y en el Mercado Móvil de Molokai Sostenible en línea: www.sustainablemolokai.org. Siga la granja en www.Facebook.com / molokaihawaiivanilla

VAINILLA DE LA ISLA DE MAUI

Alrededor de 100 plantas de vainilla se cultivan bajo árboles de gliricidios en la Granja de vainilla de la Isla de Maui en el área de Haiku. Un aficionado a las orquídeas puso en marcha el parche y le enseñó a su paisajista, que se hace llamar O’shen, cómo cuidar las vides y polinizar las flores. Los esquejes comienzan en el vivero antes de ser plantados directamente debajo de las gliricidias fijadoras de nitrógeno, que proporcionan un paraguas de sombra.

O’shen dice que secar vainilla es la tarea más difícil de la producción de frijoles en la costa norte de Maui, donde el clima es impredecible. «Tienes que estar atento, ya que no puedes dejar los frijoles al sol y salir para el día, ya que podría llover», explica.

La granja, que también cultiva cacao entre las filas de vainilla, ofrece dos horas de tours de Food of the Gods dos veces por semana para compartir los entresijos del chocolate y la vainilla. Encuentra información en www.mauichocolatetour. com

Si bien la vainilla siempre estará en demanda, el futuro de la industria de la vainilla de Hawai’i depende del impulso de los productores pioneros y sus éxitos. Dr. Uchida dice que se necesita hacer más trabajo de vainilla, pero no hay fondos y para obtener fondos, tiene que haber una «base de productores para el servicio.»No conoce ningún grupo organizado de cultivadores que necesite ayuda.

RECURSOS PRÁCTICOS PARA LA PRODUCCIÓN DE VAINILLA

«Perfil de Producción y Comercialización Agrícola y Forestal para la vainilla» se publica a través del libro impreso, «Cultivos especiales para la Agroforestería de las Islas del Pacífico», disponible para su compra en www.specialtycrops.info, junto con la descarga gratuita de los 32 capítulos del libro, que cubren tantos cultivos diferentes.

Guy Cellier recomienda» The Vanilla Handbook » de Piero Bianchessi, www.venuivanilla.com

Póngase en contacto con la Dra. Janice Uchida en [email protected]