En los días de Charles Darwin, las Islas Galápagos fueron quizás el mejor lugar del mundo para observar evidencia de evolución por selección natural. Todavía lo son.

Las 19 islas son las puntas de volcanes que comenzaron a emerger del océano hace unos cinco millones de años, humeantes de lava fresca y desprovistos de vida. Las plantas y animales que allí habitan hoy en día descienden de náufragos que llegaron por mar o aire. Los pinzones y los ruiseñores se desviaron de su curso por las tormentas; las iguanas flotaban en balsas de escombros; y las plantas de scalesia con forma de árbol son la progenie de girasoles que tocaron tierra a través de semillas en el aire. Es fácil estudiar la diversidad de especies aquí, en parte porque no hay muchas especies para ver.

Las islas, separadas unas de otras por la distancia, las aguas profundas y las fuertes mareas, aislaron a los recién llegados, impidiendo que muchas de las plantas y animales se reprodujeran con otros de su tipo que pueden haber colonizado otras costas. Sin otro lugar al que ir, los habitantes de las Galápagos se adaptaron a las condiciones únicas de sus nuevos hogares.

Consideremos, por ejemplo, un cuento de dos tortugas. En la Isla de Santa Cruz, con densos bosques de scalesia, las tortugas gigantes están construidas como tanques redondeados que pueden chocar a través de la maleza. Pero en la isla Isabela, la planta dominante es el nopal, un manjar para las tortugas gigantes. Algunos biólogos han sugerido que el cactus se adaptó a esta amenaza creciendo más alto, generación tras generación, y adquiriendo una cubierta similar a la corteza a la altura de los ojos de tortuga. Las tortugas, a su vez, aparentemente evolucionaron para tener una muesca en el caparazón detrás de su cabeza, permitiendo a los animales estirar sus largos cuellos hacia arriba para alcanzar las almohadillas de nopal más bajas.

Las islas, que se extienden a ambos lados del Ecuador, siguen siendo relativamente prístinas; el 97 por ciento de la tierra es parque nacional, y Ecuador limita quién puede vivir allí y cuántos turistas pueden visitar. «Galápagos es un lugar maravilloso para estudiar la evolución, todavía, porque, sorprendentemente, varias islas y sus habitantes están cerca de estar en el estado completamente natural, con poca o ninguna influencia de las actividades humanas», dice el biólogo evolutivo y profesor emérito de la Universidad de Princeton, Peter Grant, quien, con su esposa, Rosemary (también bióloga), ha estado estudiando pinzones allí desde 1973. Su investigación ha demostrado que la selección natural funciona con frecuencia en las Galápagos: Después de una sequía, los pinzones con picos más grandes pudieron comer semillas duras y sobrevivir; su descendencia se hizo predominante. Después de un año particularmente lluvioso, proliferaron las semillas más blandas y los pinzones de pico más pequeño tenían más probabilidades de sobrevivir. Grant recomienda que un recién llegado a las islas «esté alerta a las diferencias entre organismos obviamente relacionados» y visite al menos dos islas para apreciar cómo los descendientes de la misma especie fundadora se adaptan a diferentes entornos.

El propio Darwin fue un recién llegado a las islas en 1835. En San Cristóbal, una estatua suya domina el puerto donde ancló por primera vez el HMS Beagle. Darwin sirvió como naturalista del barco en su viaje de cinco años alrededor del mundo. No es representado como un eminente erudito con una larga barba blanca, sino como un joven explorador de 26 años, alto y fuerte, absorto en el pensamiento, en una aventura alrededor del mundo y notando cosas extrañas. Janet Browne, una biógrafa de Darwin, señala que «no tuvo un repentino momento eureka» mientras exploraba las Galápagos, pero las aves y otras especies que recolectó allí «lo inquietaron e intrigaron.»

Solo después de consultar con un ornitólogo en Londres, Darwin se dio cuenta de que las aves con picos muy diferentes que originalmente pensó que eran de diferentes linajes eran, de hecho, especies de pinzones estrechamente relacionadas. Comenzó a apreciar lo que describió en El Viaje del Beagle como » la característica más notable en la historia natural de este archipiélago; es que las diferentes islas en gran medida están habitadas por un conjunto diferente de seres.»Esa comprensión lo llevó al mayor conocimiento de la historia de la biología: Los seres vivos sobreviven solo si pueden dominar su hábitat; aquellos que están mejor adaptados a un nuevo entorno se reproducirán y transmitirán sus adaptaciones.

Si Darwin no hubiera descubierto la evolución por selección natural, alguien más lo habría hecho. De hecho, Alfred Russel Wallace se basó en observaciones del archipiélago malayo para llegar a la misma conclusión. Pero ver estas islas como Darwin las vio puede darte una mejor apreciación de su genio. Como señala Peter Grant, las islas son «un lugar para dejar que la mente divague e imaginar lo que debe haber sido para Charles Darwin visitar con su visión del mundo, curiosidad y futuro desconocido.»

Las Galápagos también son un destino de viaje impresionante. La roca volcánica se tuerce en extrañas agujas y cuevas; el océano está limpio y lleno de vida. Pocos depredadores viven en las islas, por lo que muchas especies han perdido el miedo, lo que las hace fáciles de observar. (Esto, en sí mismo, es favorable para la supervivencia, ya que ser asustadizo solo se interpone en el camino de la alimentación y la reproducción.) Los piqueros de patas azules realizan bailes de apareamiento tontos; las fragatas con alas de siete pies se enrollan como pterodáctilos en el cielo; los leones marinos y las iguanas marinas nadan bucles curiosos alrededor de los buceadores. Dependiendo de la estación, las corrientes de aire y océanos pueden venir de cualquier dirección, y durante millones de años han depositado plantas y animales de todo el mundo. Los únicos pingüinos al norte del Ecuador se encuentran en las Galápagos, y en uno de los barrios más extraños de toda la ornitología, viven en Isabela, al lado de una población residente de flamencos.

Los visitantes pueden sentir un parentesco adicional con Darwin cuando llega el momento de abandonar las islas. «Quizás debería estar agradecido de haber obtenido materiales suficientes para establecer este hecho tan notable en la distribución de los seres orgánicos», escribió en El Viaje del Beagle. Pero desearía haber tenido más tiempo allí. «Es el destino de la mayoría de los viajeros, tan pronto como descubren lo que es más interesante en cualquier localidad, se apresuran a salir de ella.»