Scottish PEN es el centro escocés de PEN International, una organización mundial comprometida con la promoción de la literatura y la protección de la libertad de expresión. Una parte importante de la obra de PEN es el apoyo a las escritoras, a menudo marginadas. Scottish PEN ha producido una versión revisada de su cartel de 100 Escritoras escocesas. Doce escritoras del cartel se presentarán como parte del Proyecto Dangerous Women, en una contribución cada mes de un miembro de Scottish PEN.

de Dorothy McMillan

Frances Wright (1795-1852), escocesa de nacimiento, es más conocida en Estados Unidos, donde acumuló muchas primicias: la primera mujer en escribir un libro serio sobre Estados Unidos; la primera persona en establecer una colonia experimental, Nashoba, cerca de Memphis, con el objeto de permitir que los esclavos trabajaran por su libertad; la primera mujer en coeditar un periódico en Estados Unidos, la primera oradora pública femenina en Estados Unidos, atrayendo público mixto. Se convirtió en un poderoso icono del radicalismo, celebrado, según Fanny Trollope (que se llevó a algunos de sus hijos con ella para probar Nashoba, pero rápidamente huyó horrorizada), «como la defensora de opiniones que hacen temblar a millones de personas». Esto parece lo suficientemente peligroso: sin embargo, sus ideales estaban acompañados por una forma de vida que podría haber atraído a pocos. Si hubiera parecido menos peligrosa, probablemente habría sido más peligrosa, más eficaz para lograr el cambio.

Después de su muerte, sus dientes fueron arrancados rápidamente. Como su oratoria no estaba disponible, su fama y peligro dependían de la memoria. Su trabajo se agotó; sus acólitos murieron; sus ideas se desvanecieron. En los periódicos británicos, a medida que el peligro para el poder establecido provenía cada vez más de la presión del grupo sobre el Estado, de vez en cuando se invocaba a mujeres peligrosas como Mary Wollstonecraft y Frances Wright como menos preocupantes que la manada rebuznante.

Hay mucha información en línea sobre Frances (Fanny) Wright. Además de artículos oficiales confiables, como la entrada de ODNB, hay piezas entusiastas, en su mayoría estadounidenses y, a veces, una combinación confusa de hechos e inexactitudes. Una de Kimberly Nichols en la revista Newtopiam es larga y animada. Seguir la vida de Fanny Wright es agotador. Cruzó el Atlántico al menos 15 veces, y en el medio viajó por toda América, de vez en cuando se fue a Francia, al principio para visitar al anciano General Lafayette, un héroe de Francia y América, y más tarde para ver a su esposo, Phiquepal d’Arusmont y a su hija Sylva, que vivían en París, al menos cuando no habían regresado a América; e incluso viajó más por Gran Bretaña que la mayoría de la gente en ese momento. En el apogeo de su fama fue adorada y vilipendiada: Catherine Beecher, feminista, pero religiosa y en cierto modo sumisa, odiaba la exhibición pública de sus giras de conferencias:

Allí está, con el frente descarado y los brazos musculosos, atacando las salvaguardias de todo lo que es venerable y sagrado en la religión, todo lo que es seguro y sabio en la ley, todo lo que es puro y encantador en la virtud doméstica.

Pero Walt Whitman, que solo tenía 17 años cuando la escuchó por primera vez, quedó cautivado:

Nunca me sentí tan radiante hacia ninguna otra mujer. Ella era uno de los pocos personajes que me excitaba un respeto y amor al por mayor: era hermosa en forma corporal y regalos de alma.

Para Beecher y muchos otros, Wright era una mujer peligrosa en el sentido más negativo. Es un cliché hablar de que los reformistas se adelantan a su tiempo y es uno que la mayoría de los comentaristas de Fanny Wright aceptan. Sin embargo, adelantarse a su tiempo quizás no lo entienda: Fanny Wright podría haber sido mucho más peligrosa, si hubiera estado más en sintonía con su tiempo. ¿Pero cómo, dados sus antecedentes y educación, pudo haber sido?

Frances Wright escribió su propia Vida en 1844: no la llamó una Memoria, sino una Biografía, escribiendo algo torpe sobre sí misma en tercera persona.

En sus primeros años de vida se pronunció a sí misma un juramento solemne, de llevar siempre en su corazón la causa de los pobres y los desamparados; y de ayudar en todo lo que pudiera para reparar los graves males que parecían prevalecer en la sociedad. Con frecuencia recuerda el compromiso que tomó entonces y siente que ha hecho todo lo posible para cumplirlo.

Frances Wright tenía un fuerte sentido de su propia rectitud y no tenía sentido del humor, pero entonces no pasó nada en su vida que pudiera darle una.

Nació en Dundee el 6 de septiembre de 1795. Su padre era políticamente un radical, aunque claramente un hombre de familia, pero tanto él como su esposa murieron cuando los niños eran muy pequeños, Fanny dos años y medio, su hermano cinco y su hermana Camilla una bebé. La familia se separó, Fanny y más tarde Camilla fueron a ver a su abuelo en Londres y después de su muerte a su tía hiper-convencional en Londres, su hermano a primos, donde parece haber sido feliz, pero no vio a sus hermanas durante 8 años y murió joven. Fanny odiaba su vida adinerada, indolente y limitada, se las ingenió para pelear con su tía y se llevó a sí misma y a su hermana a la casa de su tío abuelo, James Mylne, profesor de Filosofía Moral en la Universidad de Glasgow. En Glasgow, Fanny disfrutó de un ambiente más liberal y socialmente responsable y en la biblioteca de la universidad consolidó su interés en la nueva tierra de oportunidades, América, que ya había sido provocada por su descubrimiento de la historia de América de Botta, encontrada en un viejo baúl de su tía (nadie parece preguntar nunca si su tía la había leído).

Y así Fanny se elevó una vez más y, amortiguada por el dinero heredado que a lo largo de su vida fue su oportunidad y su maldición, partió con la fiel Camilla a Londres y Liverpool desde donde en agosto de 1818 se embarcaron hacia Nueva York, mientras que Mylne sugirió en vano que Italia era agradable. Sus experiencias produjeron sus puntos de vista de 1822 sobre la Sociedad y los Modales en Estados Unidos, cuyo sesgo elogioso incluso la propia Wright admitió más tarde que tenía un «tinte de Claudio de Lorena». Las revistas británicas estaban en su mayoría indignadas por sus elogios a la práctica estadounidense y las críticas explícitas e implícitas al comportamiento británico. La Revista Trimestral sugirió que «Por una mujer inglesa» ocultaba a un autor masculino, posiblemente incluso a un estadounidense chovinista. Pero luego, cuando se publicó su defensa de los principios del Epicureísmo, Un Par de Días en Atenas, en el mismo año, la Gaceta Literaria recomienda que se acostó ella la pluma y la aguja.

Como era de esperar, cuando Fanny Wright encontró la aprobación de figuras autorizadas y políticamente aceptables, se deleitó con ello. Buscó a Jeremy Bentham, viajó a Francia para conocer a Lafayette, y luego lo acompañó en su gira por América en 1824, durante la cual conoció a Robert Owen, que había pasado del éxito de New Lanark a comprar la colonia Rappite de New Harmony en el sur de Indiana, y visitó a Jefferson en Monticello. Su necesidad, una consecuencia de su infancia privada, se da generalmente como la explicación de su deseo de que Lafayette se case con ella o la adopte como su hija. La familia de Lafayette ciertamente pensaba que Fanny era una mujer peligrosa.

Por ahora, sin embargo, Wright ya no podía ignorar la mancha en la tierra de los libres. El experimento Nashoba siguió: comenzó con la compra de tierras en 1825 y terminó en fracaso con el envío de los esclavos a Haití en 1830, por Wright y el Dr. William Phiquepal D’Arusmont, el educador francés con el que Fanny pronto tendría un hijo y luego se casaría.

El asunto Nashoba es demasiado complicado para hacer justicia aquí: desde el principio Fanny se enfermó de malaria y tuvo que regresar a Gran Bretaña y las cosas fueron de mal en peor en su ausencia. En el momento en que regresó, abundaban los informes de amor libre, mestizaje, flagelación y caos general. Las opiniones están divididas sobre si Nashoba podría haber trabajado alguna vez, pero en 1828 Fanny se estaba involucrando más estrechamente con la comunidad de New Harmony y su dirección de edición de The New Harmony Gazette, más tarde The Free Enquirer con el hijo de Owen, Robert Dale Owen. Y sus célebres conferencias estaban comenzando.

Los siguientes dos años fueron un período espléndido: Fanny Wright era sin duda la mujer más famosa de América; miles de personas asistieron a sus conferencias y escucharon sus opiniones sobre el matrimonio( a ella no le gustaba mucho), el amor libre (más o menos aceptable), el mestizaje (probablemente la mejor solución), la religión (en general, algo malo). Aunque todo esto era peligroso, no alejó a la multitud en Nueva York, Filadelfia y Baltimore. En 1830 Wright estuvo muy cerca de ser realmente significativo en la política nacional cuando los candidatos del Partido de los Trabajadores en las elecciones de 1830 se conocieron como el ‘boleto de Fanny Wright’. Pero esto fue también cuando el problema de Nashoba tuvo que resolverse y el viaje a Haití produjo el embarazo que iba a cambiar la vida de Fanny Wright. Para proteger su reputación o la de sus seguidores, Fanny huyó a París, donde Camilla, que ya se había casado y había perdido a su hijo, se había retirado (murió poco después). En París, Fanny se casó con d’Arusmont y cuando nació y murió otro niño, su fecha de nacimiento fue dada al primer hijo, Sylva, para legitimarla.

Este fue el comienzo del fin de la fama de Fanny. Después de un período de aislamiento, volvió a intentar dar conferencias en Inglaterra y América. Pero su matrimonio era un desastre creciente, sus escritos publicados y sus conferencias se volvieron más oscuros. Cruzó el Atlántico al menos siete veces más, se involucró en disputas legales con su esposo y otros, solicitó el divorcio, se distanció de su hija, vivió brevemente en Nashoba, se estableció en Cincinatti, se rompió el muslo en una caída y después de un sufrimiento considerable murió en Cincinatti el 13 de diciembre de 1852.

Mirando de nuevo la vida de esta mujer peligrosa, no me llené de la alegría que esperaba, sino de la compasión, incluso del deseo de cuidarla, de sacar a relucir sentimientos que parecen enterrados bajo sus rigideces. De vez en cuando hay efectos sorprendentes en su Biografía. Recuerdo lo mejor de todo su conmovedora frase «la soledad del corazón de la orfandad». Si sus padres hubieran vivido, es posible que nunca hubiéramos oído hablar de ella, pero por otro lado, su apoyo emocional podría haberla convertido en la mujer más peligrosa de todas, una cuyas reformas sociales y políticas realmente funcionaron.

Pero le debemos a la mujer real, no a la imaginaria, una atención renovada, ya que no se ha intentado nada integral desde la biografía de Celia Morris Eckhart de 1984. Y aún quedan otras historias por desenterrar tanto sobre ella como sobre los que la rodean. Su marido parece haber sido un podrido, poco partidario, excepto cuando necesitaba su riqueza, ansioso por usar leyes que aparentemente deploraba para poner sus manos en su dinero con el pretexto poco convincente de que lo manejaría mejor para su hija. Y hay tantas pequeñas historias sin elaborar: el sábado 29 de enero de 1848 se celebró una velada en el Hall of Science, Sheffield, en honor al cumpleaños de Tom Paine. En la reunión intervinieron varios dignatarios locales y Madame Frances Wright D’Arusmont. A las 8: 30 comenzó el baile.¿Se quedó Fanny Wright para el baile? No lo sabemos.

Pero sabemos que en el apogeo de sus habilidades retóricas, expresó incomparablemente bien, principios por los que todavía podemos guiarnos:

Hasta que las mujeres no asuman el lugar en la sociedad que el buen sentido y el buen sentir les asignan por igual, el mejoramiento humano debe avanzar, pero débilmente. Es en vano que circunscribamos el poder de la mitad de nuestra raza, y de lejos la más importante e influyente. Si no lo hacen para bien, lo harán para mal; si no avanzan en el conocimiento, perpetuarán la ignorancia. Que las mujeres se paren donde puedan en la escala de mejora, su posición decide la de la raza.

Frances Wright puede haber sido pobre en la práctica, pero nadie ha puesto mejor cuáles deberían ser los objetivos.