«Hay un hockey en la Florida?»Esta pregunta es la primera formulada por un fanático de los deportes casuales al enterarse de que el Estado del Sol es el hogar de no una, sino dos franquicias de la NHL: los Tampa Bay Lightning y los Florida Panthers, que llaman hogar al área de Miami – Fort Lauderdale. Los dos nacieron como resultado del auge de la popularidad del hockey a partir de la década de 1990, ya que la liga buscó hacer crecer el juego más allá de sus bastiones tradicionales de Canadá y el norte de los Estados Unidos En los últimos veinte años, sin embargo, las dos franquicias han estado en trayectorias aparentemente opuestas, y con la incertidumbre deportiva y económica provocada por la pandemia de COVID-19, el futuro floridano de los Panthers puede estar en peligro.

Parece un recuerdo lejano para los fanáticos del hockey ahora, pero los Panthers en realidad fueron los primeros de los dos equipos en tener éxito al ingresar a la liga. A los tres años de su inauguración, el equipo hizo una carrera épica a las Finales de la Copa Stanley en 1996, impulsado por una base de fans enérgicos que se hizo conocida por su tradición de «Truco de Ratas»: lanzar ratas de plástico al hielo cada vez que un jugador de los Panthers anotaba tres goles en un juego. Desafortunadamente, en esa final los Gatos cayeron en la Avalancha de Colorado, y nunca han vuelto a alcanzar esas alturas.

Durante los siguientes quince años, el equipo fue aparentemente snakebitten. Durante los años 00, el equipo no pudo construir un contendiente; a pesar de que en varios puntos aparecen superestrellas como Pavel Bure (uno de los anotadores más prolíficos del hockey) y el arquero Roberto Luongo (que mientras estaba con el equipo ganó el Trofeo Vezina para el mejor vigilante de la liga), el equipo no pudo construir un elenco de apoyo lo suficientemente bueno a su alrededor para competir. Para colmo de males, en 2003 los Panthers se perdieron por poco la posibilidad de reclutar a Alex Ovechkin, una de las megaestrellas del juego que podría haber sido capaz de revertir las fortalezas de la franquicia.

En la década de 2010, la suerte del equipo en el hielo mejoró un poco. El equipo contrató a Dale Tallon, uno de los ejecutivos más respetados del hockey que había convertido a los Chicago Blackhawks en un ganador de la Copa Stanley, como Gerente General, y revisó el proceso de elaboración y desarrollo del equipo, lo que permitió que las mejores selecciones del draft del equipo, como el extremo izquierdo Jonathan Huberdeau y el centro Aleksander Barkov, se convirtieran en jugadores de calibre All Star. Los Panthers ganaron su división dos veces, en 2012 y 2016, pero perdieron en la primera ronda de los playoffs en ambas ocasiones.

Fuera del hielo, los fanáticos que lanzaban ratas que habían acudido al equipo en sus primeros años se derritieron bajo el sol de Florida. La baja asistencia del equipo se ha convertido en un meme tan generalizado que incluso sus propios jugadores bromean al respecto. En la ceremonia de los Premios NHL 2019, Barkov bromeó diciendo que había más fanáticos de su Finlandia natal que de Florida. Y ante la perspectiva de reanudar la temporada de la NHL en arenas vacías, el ex Pantera Reilly Smith dijo que sus años con los Panteras lo habían preparado para esa posibilidad.

los fans restantes de Florida han tenido que soportar estas indignidades, mientras que, en todo el estado, los Tampa Bay Lightning se han convertido en el modelo de cómo una franquicia puede tener éxito en un mercado de hockey no tradicional. Alentados por el éxito de los playoffs, incluido un título de la Copa Stanley en 2004, así como un aclamado estadio ubicado en bienes raíces de primera en el centro de Tampa, los Relámpagos se han convertido en uno de los boletos más populares de la ciudad, clasificándose entre las 10 franquicias más concurridas cada año desde 2012, mientras que Florida ha languidecido cerca de la parte inferior de la tabla cada uno de esos años.

Durante años, los Panthers han sido la respuesta predeterminada a si una franquicia de la NHL se reubicaría o no, y un pretendiente en particular daría la bienvenida al equipo con los brazos abiertos. La ciudad de Quebec fue una ciudad de la NHL, que albergó a los Nordiques de Quebec hasta que se trasladaron a Denver a mediados de la década de 1990 para convertirse en la Avalancha de Colorado. Un grupo de propietarios encabezado por Quebecor, congoleño de telecomunicaciones locales, organizó una oferta de expansión hace varios años, pero finalmente perdieron ante el grupo que crearía los Vegas Golden Knights. La ciudad de Quebec todavía se rumorea como un destino de reubicación, pero el propietario de la liga y los Panthers, Vincent Viola, siempre han insistido en que están comprometidos a mantener al equipo donde está.

La pandemia de COVID-19 y la posterior crisis económica pueden cambiar ese cálculo. Con un calendario poco claro para el regreso de los deportes, y mucho menos con la asistencia de fanáticos, los propietarios de franquicias deportivas han perdido una de sus principales fuentes de ingresos, y de hecho todos los ingresos por el momento. Con la franquicia menos rentable que nunca para el futuro inmediato, puede volverse atractivo para Viola vender que cuando antes no lo era, y en el área de Miami el hockey estará muy bajo en la lista de prioridades para los eventos a los que los locales querrán asistir una vez que se vuelvan a permitir los eventos públicos.

Este no sería el caso en el mercado de la ciudad de Quebec. Los Nordiques tuvieron un seguimiento apasionado a pesar del poco éxito de los playoffs y la propiedad disfuncional, y los fanáticos anhelan el regreso del equipo. Pueden señalar el último ejemplo de reubicación de la NHL para presentar su caso. La franquicia Atlanta Thrashers, otra apuesta para hacer crecer el juego en un mercado no tradicional, fracasó durante años con poca asistencia y bajo apoyo de los fanáticos, aunque la liga insistió en tratar de que funcionara allí.

La crisis financiera de 2008 ayudó a cambiar ese cálculo, eliminando la mayoría de la base de pequeños abonados de temporada de los Thrashers. El equipo fue vendido a un grupo que lo trasladó a la pequeña ciudad canadiense de Winnipeg, donde se convirtieron en los avivados Winnipeg Jets (los Jets originales se trasladaron a Phoenix y se convirtieron en los Arizona Coyotes). A pesar de su pequeño tamaño, el mercado de Winnipeg ha sido un éxito rotundo, ya que los fanáticos de allí constantemente llenan las arenas a una capacidad cercana al máximo y sintonizan altas calificaciones de televisión. La ciudad de Quebec tiene un argumento convincente de que tendrían un éxito similar.

Está lejos de ser una conclusión inevitable que los Panthers se moverán, cualquier conversación de tal cosa es solo rumores en este punto. Pero es seguro decir que el hockey en Miami ha sido un experimento fallido hasta ahora, tanto en el hielo (principalmente) como fuera de él. El comisionado Gary Bettman está comprometido a hacer que el hockey funcione en mercados no tradicionales, y detestaría renunciar a Florida. Pero así como la crisis de 2008 le forzó la mano con los Thrashers, también lo puede hacer este con los Panthers.