La Isla de Hawái se encuentra en la envidiable posición de tener un vertedero con entre 20 y 100 años de capacidad para recoger basura. Pero la isla todavía lucha con problemas importantes como los productos de plástico que ya no se reciclan.

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Durante las últimas cuatro décadas, la basura del lado este de la isla de Hawai ha sido arrojada a un vertedero fuera de Hilo. Pero ahora la basura de todas partes de la isla está siendo transportada a una instalación al norte de Kona.

El Relleno Sanitario de Hilo Sur es anterior a las regulaciones federales actuales de la Agencia de Protección Ambiental, conocida como Subtítulo D, que exigen medidas de seguridad ambiental como revestimientos de plástico industriales y sistemas de recolección para escorrentía contaminada conocida como lixiviado.

Los funcionarios del Condado de Hawaii y del Departamento de Salud del Estado han estado discutiendo el eventual cierre de la instalación desde que el Subtítulo D entró en vigor en 1991. Pero los administradores de residuos del condado dicen que su monitoreo de aguas subterráneas no mostró signos de impacto adverso del vertedero, lo que los llevó a prolongar su vida útil.

El cálculo cambió en 2019, cuando el relleno sanitario Hilo alcanzó su capacidad. Los reguladores estatales decidieron no aprobar una expansión y el Condado de Hawaii anunció que cerraría el vertedero de Hilo antes de fin de año. Ese cierre se hizo oficial en noviembre, cuando la instalación dejó de aceptar nuevos depósitos de basura.

Ya se está trabajando para cerrar permanentemente la instalación. El proceso consiste en cubrir la montaña de basura con arena y grava, antes de cubrirla con un revestimiento de plástico impermeable.

Se utiliza un revestimiento de plástico impermeable para cubrir el vertedero de Hilo, actualmente cerrado al público y en proceso de ser tapado permanentemente. Una estación de transferencia en el sitio permanece abierta.
Credit Ryan Finnerty

Una vez que el revestimiento esté en su lugar, se colocará una capa superior de césped artificial similar al césped artificial. Según el Director Ambiental del condado, Bill Kucharski, esta es la primera vez que se utiliza un proceso de este tipo en Hawái.

Mientras que muchos vertederos en los Estados Unidos están cubiertos con hierba real, el clima húmedo de Hilo planteó la preocupación de que el crecimiento vigoroso de las plantas podría perforar el revestimiento de plástico sin una capa adicional. Funcionarios del condado visitaron instalaciones en Puerto Rico y Florida, que tienen climas similares a Hilo, donde el material de césped artificial se ha utilizado de manera efectiva.

CONTAMINACIÓN DEL VERTEDERO TODAVÍA POSIBLE

A principios de diciembre, todavía se podía oler basura podrida en el vertedero de Hilo. Excavadoras y otros equipos de construcción pesados atravesaron una montaña de basura, elevándose a más de 100 pies en el aire.

La mayor parte de la pila ya había sido cubierta con agregado de grava, con algunas secciones del revestimiento de plástico ya en su lugar. El material semirrígido llega al vertedero en carretes gigantes, que se desenrollan y se mantienen en su lugar mediante sacos de arena.

Cuando se complete el trabajo, posiblemente tan pronto como este verano, la basura de décadas debe aislarse del entorno exterior. El objetivo es evitar que el agua de lluvia llegue a la pila de basura y cree escorrentía contaminada.

Una estación de transferencia más pequeña seguirá funcionando en las instalaciones. Toda la basura del lado este de la isla de Hawai se depositará temporalmente aquí, antes de cargarse en camiones planos especiales y transportarse al vertedero de Pu’Uanahulu en el lado oeste de la isla.

Esta parte del vertedero de Hilo, cerca de la cima del montículo de basura, aún no había sido cubierta con agregado o revestimiento. La Gestión de residuos estima que la cobertura completa podría estar en su lugar tan pronto como este verano.
Crédito Ryan Finnerty / Hawaii Public Radio

Los transportadores de basura se parecen más a los camiones de transporte de 18 ruedas que a los vehículos municipales de basura. Las puertas de concha de almeja cubren una bodega rectangular, lo que permite que los vehículos carguen rápidamente la basura, que es empujada desde arriba por una excavadora.

Estos camiones fueron comprados por el condado específicamente con esta transición en mente. Ocho harán el viaje diario de Hilo a Pu’Uanahulu, un viaje que toma un automóvil alrededor de 90 minutos. Algunos residentes han expresado su preocupación por las emisiones de carbono asociadas y el aumento del tráfico de vehículos en la carretera Daniel K. Inouye (Saddle Road), la principal arteria que cruza la isla.

Pero funcionarios como Kucharski y el Gerente de Residuos Sólidos Greg Goodale dicen que mantener abierto el vertedero de Hilo ya no era una opción. Además de las cuestiones reglamentarias, también había otro problema: las aves.

«Hay muchas garzas que vienen aquí y se alimentan de moscas», dijo Goodale. «En última instancia, debido a nuestra proximidad al aeropuerto, la División de Aeropuertos del Departamento de Transporte del estado dijo: ‘No más expansión del vertedero.'»

Que dejó el único vertedero restante del condado, Pu’uanahulu, como la mejor opción. El sitio se encuentra en el árido oeste de Hawái, lo que hace que el lixiviado sea una amenaza menor. La instalación también tiene capacidad de basura por décadas, de 50 a 100 años, según Kucharski.

Pu’uanahulu también cumple plenamente con las reglas del Subtítulo D de la EPA, incluidos los revestimientos de plástico debajo de cada sección del vertedero, llamados células.

Rollos de revestimiento de plástico se colocan encima del vertedero de Hilo, esperando a ser desplegados.
Crédito Ryan Finnerty / Hawaii Public Radio

La cantidad exacta de capacidad restante es difícil de determinar. Está determinado por una mezcla de variables, incluida la cantidad de basura producida, qué materiales componen el flujo de residuos y qué método de compactación se utiliza.

Los cambios en esos factores están permitiendo que la instalación de Pu’Uanahulu opere mucho más allá de su vida útil original de 30 años. Después de 27 años de aceptar basura, solo está medio llena.

Esto se debe en parte a que el condado ha estado desviando residuos orgánicos verdes del vertedero durante más de una década. Actualmente, 40,000 toneladas de material se redirigen cada año y se utilizan para crear mantillo, que los residentes pueden usar para crear nuevo suelo.

El servicio ha demostrado ser popular, tanto que el condado no puede fabricar suficiente mantillo para satisfacer la demanda en el lluvioso este de Hawai. Pero el mantillo a menudo se encuentra sin usar en el lado oeste seco.

Así que después de dejar caer los desechos de Hilo en Pu’uanahulu, los camiones de basura cargarán mantillo y lo llevarán al este de Hawai. Los funcionarios esperan que esto ayude, al menos en parte, a abordar las preocupaciones de la comunidad sobre el transporte de residuos de un lado a otro de la isla.

LOTES DE CAPACIDAD, PERO LA REDUCCIÓN, EL DESVÍO AÚN SE NECESITAN

La baja densidad de población del condado de Hawai, el excedente de tierra no urbanizada y la capacidad de vertederos de varias décadas son envidiables en el mundo de la gestión de residuos sólidos. Pero los gerentes locales como Kucharski dicen que eso crea el riesgo de complacencia.

«Porque tenemos espacio, porque tenemos la capacidad, no significa que debamos decir:’ Bueno, no tenemos un problema.»Todavía tenemos que ser capaces de manejar los residuos sólidos de una manera racional y ambientalmente responsable», dijo después de un recorrido por el sitio de Hilo.

Para Kucharski, eso significa reducir aún más la producción de basura en la isla y encontrar nuevas formas de desviar los productos eliminados del vertedero.

Secciones del vertedero de Pu’uanahulu, conocidas como celdas, se desarrollan a medida que la celda anterior comienza a llenarse. La construcción de la siguiente célula ya está en marcha junto a la que está actualmente activa, que podría estar completa en dos años.
Crédito Ryan Finnerty / Hawaii Public Radio

Tim Richards, concejal del condado de Hawái, ha pedido al Departamento de Investigación y Desarrollo del condado que explore cómo reducir aún más los residuos sólidos, de los cuales se generan aproximadamente 600 toneladas cada día.

» De esas 600 toneladas, se estima que alrededor del 50 por ciento es biológico, ya sean desechos verdes o alimentos. Saquemos eso, compostémoslo, hagamos otra cosa con él, y luego empecemos a trabajar en el otro lado», dijo Richards.

Después de varios años de contratiempos, el condado está avanzando con el desarrollo de una instalación de compostaje industrial que tiene el potencial de mantener los materiales orgánicos fuera del vertedero.

Otra idea para reducir el flujo de residuos es reemplazar el plástico desechable con alternativas biodegradables. A medida que la industria mundial del reciclaje se ha visto sacudida por una ola de países asiáticos que ya no aceptan el reciclaje de plástico, el condado de Hawái ha tenido que dejar de aceptar plásticos como parte de su programa de reciclaje.

Por el momento, la mayoría de esos materiales se enviarán al vertedero, lo que aumentará efectivamente la cantidad de residuos que se generen.

Funcionarios como el concejal Richards también están explorando cómo convertir la basura en algo útil. Una posibilidad que se está flotando es capturar el metano liberado del vertedero y convertirlo en combustible de hidrógeno de combustión limpia para autobuses de transporte público.

Los partidarios de la idea dicen que es una forma de transformar los residuos de un pasivo a un activo.

Esta historia es parte de nuestra serie «Trashing The Islands», una mirada a los crecientes problemas de basura del estado. Nos gustaría escuchar sus comentarios sobre nuestras historias y preguntas que tenga sobre cómo lidiar con nuestro problema de basura. Llámenos a nuestra línea de llamadas al (808) 792-8217 y deje su comentario, nombre y número de teléfono. O envíenos un correo electrónico a [email protected], tuitea con nosotros @wearehpr o comenta en Facebook.

Corrección: Esta historia declaró originalmente que la Gestión de Residuos estaba supervisando el Vertedero Sanitario de Hilo Sur. Waste Management opera el vertedero Pu’uanahulu en la isla de Hawái Occidental.