Electric Fuel Energy y su empresa matriz están haciendo afirmaciones audaces sobre una nueva batería de flujo. Si pueden estar a la altura de esas afirmaciones, otras compañías de baterías de flujo pueden tener una fuerte competencia.

Las baterías de flujo proporcionan almacenamiento electroquímico de larga duración con la promesa de tiempos de descarga de más de 10 horas.

«Las baterías de flujo son especialmente adecuadas para aplicaciones que requieren largas duraciones de descarga, como el cambio de carga. La mayoría de las implementaciones de baterías de flujo en los Estados Unidos hasta ahora han sido sistemas a escala de servicios públicos», explicó Brett Simon, analista de almacenamiento de GTM Research.

Las baterías de flujo vienen en una variedad de tipos, defendidas por diferentes actores de la industria. UniEnergy, Imergy y CellCube están en el espacio del vanadio; el hierro y el cromo es la química preferida por EnerVault; y Primus Power, ZBB y Redflow se especializan en tecnología de zinc-bromo.

Electric Fuel Energy (EFE) tiene su sede en Israel, propiedad en su totalidad de Arotech Corporation, con sede en Estados Unidos, y está dirigida por el CEO Ronen Badichi, quien también es presidente de la División de Sistemas de Energía de Arotech. En una entrevista reciente con GTM, Badichi señaló que EFE es parte de una empresa con más de 20 años de experiencia en baterías, y que no depende de inversores ángeles, lo que le da una ventaja clave.

Esa relación y experiencia permitieron a la empresa resolver problemas más rápido. «El objetivo era crear una batería de muy bajo costo que, combinada con energía renovable, pudiera competir con la generación de diesel», dijo Badichi.

La batería de EFE tiene un ánodo de hierro patentado y un cátodo de pareja acuosa de ferro-ferricianuro. «Ambos han estado en uso mucho tiempo,» dijo Badichi. «Lo que logramos hacer es conseguir que los dos trabajaran juntos.»

El electrolito, dijo, es una solución orgánica inofensiva, económica y no regulada que se usa con frecuencia como aditivo alimentario.

El resultado final será una unidad de batería de flujo de 150 kilovatios del tamaño de un contenedor que ofrece almacenamiento a un precio de entre $250 y 3 300 por kilovatio-hora, afirmó. Badichi también dijo que su compañía tiene la intención de dirigirse a las economías en desarrollo, donde los sistemas de red son débiles y aislados, y también a los mercados fuera de la red, incluidas las comunidades insulares. (Aquí es donde el competidor Imergy se ha centrado.)

» Lugares con rejillas más fuertes, como Europa y los Estados Unidos., no sería nuestra primera opción, pero si y cuando los subsidios para el almacenamiento existente se eliminan y el almacenamiento existente necesita retirarse, tal vez habría posibilidades», dijo.

EFE espera tener un proyecto de demostración de campo en marcha a finales de este año, agregando cuatro más en 2017 y 2018; está previsto un lanzamiento comercial completo para 2019. La primera planta de producción, con sede en Israel, está actualmente en construcción, dijo Badichi.

Si entra en el mercado, EFE se enfrenta a la competencia en al menos tres frentes. En primer lugar, la base instalada actual de almacenamiento de energía de la batería es predominantemente de iones de litio. Tiene una gran ventaja como tecnología con un largo historial.

Badichi respondió que la batería de flujo de su compañía puede competir con la tecnología actual en precio, incluso con economías de escala muy bajas:» No necesitamos una planta de 50 gigavatios para hacer que nuestro producto sea competitivo», dijo, refiriéndose claramente a la Gigafactory de Tesla en Nevada. La batería también debe tener una vida útil de alrededor del doble que las implementaciones actuales de iones de litio.

Además, al igual que otras baterías de flujo con sus ciclos de carga y descarga típicamente largos, la tecnología se puede usar en áreas menos adecuadas para iones de litio. El producto no estaría, por ejemplo, dirigido al abarrotado mercado de respuesta de frecuencia. «Estamos en el negocio de las baterías de litio, por lo que somos muy conscientes de lo que pueden hacer y de lo que no pueden», dijo.

El segundo desafío viene de otros proveedores de baterías de flujo. Muchos ya están implementando el producto y están mucho más lejos en el proceso de desarrollo que la célula de hierro de EFE.

La gran ventaja de la compañía aquí son las credenciales ecológicas y de seguridad de su tecnología, dijo Badichi. Para citar el sitio web de su empresa: «La batería de flujo de hierro ofrece una seguridad superior y un entorno sólido characteristics…in contraste agudo con las baterías a base de bromo, vanadio o ácidos fuertes.»

La batería de flujo de hierro también evita la formación de placas y dendritas, lo que afecta a otros tipos de baterías de flujo, lo que aumenta sus costos de mantenimiento, según EFE.

Dados todos estos factores, ¿cómo se acumulan las reclamaciones de EFE? ¿Cuáles son sus posibilidades de éxito comercial?

Dean Frankel, analista de Lux Research, ha estado siguiendo los esfuerzos de Arotech en el desarrollo de una batería de flujo de hierro durante los últimos tres años. Es una empresa con sólidas credenciales de almacenamiento de energía, y cualquier propuesta que tenga no debe descartarse de inmediato, dijo.

Sin embargo, insta a la precaución. Frankel señala que el precio proyectado de entre $250 y 3 300 por kilovatio-hora es muy agresivo, especialmente cuando se habla de una unidad completamente instalada que incluye las ganancias del instalador, los inversores, el envío y el costo de la tierra: «Para un sistema, sin electrónica de potencia y sin instalación, es creíble pero agresivo.»

Energy Storage Systems, que planea implementar baterías de flujo de hierro por 5 500 por kilovatio-hora, tiene un objetivo más realista cuando se tienen en cuenta las condiciones del mundo real, dijo Frankel. Pero incluso esa cifra es ambiciosa.

Frankel también ve el dominio de la tecnología de iones de litio como un obstáculo potencial para cualquier empresa de baterías de flujo que busque entrar en el mercado de almacenamiento de energía estacionario. Como señala, en 2015 había tres órdenes de magnitud más de baterías de iones de litio en funcionamiento que las baterías de flujo. Y a medida que aumenta la producción de iones de litio, los precios siguen cayendo en picado.

Frankel reconoce que las baterías de flujo generalmente deberían tener una gran ventaja en precio — si tienen la oportunidad de demostrar su valía.