Revista NUVO: SCALAWAGS: William Hunt, El Gran Farnini

En 1859, a los pies de Walton Street en Port Hope, Ontario, un niño local llamado William Hunt caminó por la cuerda floja sobre el río Ganaraska. Pocos meses después, se hacía llamar Farini, en honor a un oscuro revolucionario italiano, y pronto se convirtió en el segundo hombre de la historia en cruzar las Cataratas del Niágara con una cuerda. La caminata de Ganaraska marcó el comienzo público de una larga y extraña vida; una vida tan llena de aventuras, tragedias, logros y misterios que podría dar una pausa a los crédulos. Pero la pausa es una de las pocas cosas que Farini nunca hizo.

Oí hablar de él por primera vez de Daniel Mannix, historiador y ex-carnie. Durante muchos años, Mannix había sido el campeón mundial de tragasables, y sabía todo sobre espectáculos secundarios y «fenómenos» (no es peyorativo). Mannix describió a Farini como un ex paseador de cuerdas y acróbata que había realizado actos increíbles en lugares de todo el mundo. Mannix dijo que Farini había sido una figura misteriosa con un pasado oscuro.

No sabía ni la mitad.

William Hunt nació en junio de 1838, y creció en el sur de Ontario, cerca de Port Hope. A una edad temprana, Willie quedó fascinado por el circo y anheló ser un artista. Con este fin, comenzó un régimen de ejercicio y acrobacias. Trabajó con básculas de pesas y escaló los lados del granero de la familia con clavijas que había perforado en las paredes. Pronto se exhibía en las ferias de la ciudad. Una mañana, colgó una cuerda de una estaca en el suelo al desván del granero y caminó todo el camino en su tercer intento. Un par de meses más tarde estaba caminando a través del Ganaraska.

Como el Gran Farini, se unió al famoso circo Dan Rice—Rice fue el payaso que se convirtió en confidente del presidente Lincoln, y de hecho fue el hombre sobre el que se modeló el tío Sam—pero renunció para vagar por el Salvaje Oeste, donde se metió en todo tipo de problemas. En el verano de 1860, estaba en las Cataratas del Niágara para desafiar al gran Blondin, el primer hombre en cruzar las cataratas con una cuerda.

Farini completó con éxito no solo esta primera caminata, sino también muchas otras durante el verano. Su objetivo parecía no solo superar a Blondin, sino poner a prueba los límites de la audacia. El acto de Blondin se basó en hacer que todo pareciera sin esfuerzo; Farini atrajo multitudes con el encanto del desastre. «No se puede hacer!»era el comentario habitual antes de cada una de sus hazañas. Farini llegaría a la mitad de la caminata y realizaría hazañas acrobáticas, a menudo colgando boca abajo sobre el tumulto furioso, agarrando la cuerda con sus empeines.

Caminar con una cuerda sobre las Cataratas del Niágara es un acto difícil de seguir, pero Farini lo hizo cruzando la garganta y el río en un par de zancos. Más tarde, una multitud de 15.000 personas lo vio caminar a lo largo de un cable tendido a 37 metros sobre las cataratas Chaudière, cerca de Ottawa. Según Shane Peacock, autor de una maravillosa biografía del hombre, el tema más candente cada vez que se mencionaba a Farini era cómo iba a morir.

Recorrió el mundo y, junto con el paseo por la cuerda, dio exposiciones de fuerza y gimnasia. También era un mecánico talentoso, y desde su juventud había estado interesado en crear nuevos aparatos y maquinaria.

Los reporteros de los periódicos a menudo mencionaron el número de mujeres en las audiencias del guapo y musculoso Farini. Hubo rumores de varios matrimonios, y hubo matrimonios reales durante su juventud, pero estos permanecen envueltos en misterio.

En 1862, Farini abandonó abruptamente el mundo del espectáculo para unirse al Ejército de la Unión en la Guerra entre los Estados. Fue empleado por el general McClellan para idear formas rápidas y eficientes de cruzar arroyos y ríos.

McClellan lo utilizó más tarde en misiones de inteligencia. Pero cuando el presidente Lincoln destituyó al General después de la desastrosa pérdida de vidas en Antietam, Farini dejó el Ejército de la Unión y se fue a La Habana, Cuba, con su esposa, una niña de Hope township llamada Mary Osbourne.

Farini era un hombre a quien las leyendas se unían; guapo, apuesto, vigoroso, aparentemente había estado en todas partes.

Había estado entrenando a Mary para que se agarrara de la espalda mientras caminaba la cuerda. En La Habana, Farini logró cuatro cruces en solitario de la Plaza de Toros frente a una multitud de 30.000 personas. Empezó un quinto, llevando a Mary. Cuando estaban casi al final, Mary de repente le quitó un brazo del cuello a su esposo para saludar a la muchedumbre que animaba salvajemente. Al caminar con cuerdas, cualquier movimiento espontáneo puede significar tragedia, y Mary cayó. Luego, en lo que puede ser el movimiento más increíble en toda la historia de caminar por la cuerda floja, Farini atrapó a su esposa, agarrando su vestido con una mano. Se bajó hasta que enganchó la parte de atrás de las rodillas sobre la cuerda. Pero antes de que pudiera levantarla, el vestido se rasgó y Mary cayó a su muerte.

Increíblemente, Farini pronto volvió a estar en línea. Pero después de algunos shows, solitario y angustiado, desapareció en Sudamérica. Después de seis meses de vagar por el continente, emergió en Europa haciendo un acto de trapecio y alambre. A finales de la década de 1860, comenzó a entrenar y viajar con un niño de 10 años a quien anunciaba como su hijo, o «El Niño». Nunca se ha determinado dónde lo encontró, ya sea en la calle, en un orfanato o en otro lugar.

Después de un par de temporadas, Farini debutó lo que declaró un nuevo acto sensacional: la gloriosa y voladora Lulu, que pronto se convirtió en una sensación en Europa y las Américas. Según los informes de los periódicos, Lulu era hermosa, con el pelo largo y rubio ondulado, y obtuvo docenas de propuestas de matrimonio. Lulu era en realidad «El Niño» en drag. Cuando Lulu ya no podía pasar, se presentó como Lu, haciendo su acto con atuendo de trapecista femenina, pero con el cabello cortado y separado, y su bigote encerado.

Para cuando llegó a los 30 años, la carrera de Farini como equilibrista y trapecista había terminado. Se dedicó a entrenar y promover nuevos actos y vagar por el mundo en busca de rarezas humanas y animales. Él originó el acto de bala de cañón humana. Pero quizás su mayor sensación fue Krao, el Eslabón Perdido. Farini afirmó haberla encontrado en Siam, y tal vez lo hizo. Médicos y científicos examinaron a Krao y admitieron que no sabían lo que era.

En 1885, Farini volvió a dejar el mundo del espectáculo, y con Lu (ahora un fotógrafo barbudo) desapareció en el sur de África, donde pasaron varios meses explorando el desierto del Kalahari. En su libro sobre la región, publicado al año siguiente, Farini afirmó haber encontrado los restos de una civilización desaparecida. Los exploradores han estado buscando su Ciudad Perdida del Kalahari desde entonces.

El viaje africano acaba de sumarse a su leyenda. Era un hombre al que le unían leyendas. Apuesto, apuesto, vigoroso, aparentemente había estado en todas partes, hablaba siete idiomas, y era tan probable que lo encontraran en compañía de una cabeza de alfiler y una dama tatuada como con duques y condes.

Después de regresar a Europa, Farini continuó reservando espectáculos de circo y music hall, pero a finales de la década de 1880 estaba dedicando la mayor parte de su tiempo a sus inventos y un nuevo entusiasmo: begonias crecientes. (Finalmente escribió un libro sobre las flores. También patentó muchos inventos, incluyendo el paracaídas moderno y los asientos de teatro plegables. De vuelta en Canadá a finales de la década de 1890, Farini respaldó y co-inventó, con Frederick Knapp, un enorme bote rodante que, según se afirmaba, haría la travesía a Europa en dos días. Apenas salió del puerto de Toronto y ahora es un vertedero bajo la autopista Gardiner.

En sus 60 años, Farini se dedicó a la pintura. En 1911, viajó a Europa con su esposa de origen alemán, Anna, y fue capturado en Alemania cuando estalló la Primera Guerra Mundial. Pasó su tiempo pintando, llevando un diario detallado y traduciendo relatos de guerra de publicaciones alemanas.

Después de la guerra, regresó a Port Hope con Anna. Existían en la pequeña herencia de su esposa y en la venta de parcelas de las propiedades de Farini. En sus 80 años, Farini en su bicicleta era un espectáculo familiar en las calles de la pequeña ciudad y en caminos de tierra en el país. Pedaleaba 10 kilómetros hasta la granja de un familiar y se dedicaba a las tareas domésticas; se le recuerda que saltaba en carretas con la agilidad de un adolescente atlético. El resto de su tiempo lo pasó pintando.

El joven melancólico con un comportamiento arrogante y una presencia similar a la de Svengali se había convertido en un artista y narrador amable y antiguo. No es que los ciudadanos mayores creyeran en sus historias de duelos y tiroteos, de pigmeos y ciudades perdidas, de los aplausos de miles. Sin embargo, los niños pequeños sí, y lo siguieron por las aceras llamando, » ¡Freeny, Freeny!»

En 1929, a una edad y de una manera que esos primeros comentaristas nunca habrían predicho, el Gran Farini murió, a los 90 años, de gripe.

Hoy en día, en Port Hope, se puede caminar a lo largo del río que cruzó hace 150 años hasta un restaurante que lleva su nombre, tomar un «schnitzel Farini» y brindar por su extravagante recuerdo.