Los fósiles de un pez extraordinario fueron encontrados en 1879 por geólogos y paleontólogos del Servicio Geológico de Canadá. Esta especie de peces muy antigua, pero muy avanzada, poseía pulmones y branquias, y era capaz de usar sus aletas como pies rudimentarios.

Estos emocionantes fósiles se encontraron en la región de Gaspésie de Quebec, en rocas sedimentarias de 375 millones de años de antigüedad. La especie fue nombrada Eusthenopteron foordi. El Museo Canadiense de la Naturaleza tiene estos fósiles en su colección.

Con sus pulmones y aletas en forma de lóbulo, Eusthenopteron y sus parientes cercanos habían desarrollado muchos de los requisitos biológicos previos para trasladarse a un nuevo entorno: la tierra. Los peces como Eusthenopteron (el nombre significa «aleta robusta» en griego) son antepasados de los anfibios y de todos los demás animales terrestres. Aunque desde entonces se han encontrado parientes más cercanos, durante muchos años se pensó que este notable pez era el vínculo más cercano a los primeros animales que rutinariamente se aventuraban en tierra.

Eusthenopteron pertenece a un grupo de peces llamados peces con aletas lobuladas, o sarcopterigios. Eran capaces de moverse en aguas muy poco profundas y quizás en tierra usando sus aletas musculosas y emparejadas como pies rudimentarios. De hecho, las robustas aletas en forma de lóbulo de estos peces ya habían desarrollado el mismo conjunto de huesos principales de brazos y patas que los animales terrestres, lo que ocurrió mucho más tarde. No todos los peces con aletas lobuladas tenían pulmones, pero los que sí podían respirar aire cuando sus aletas en forma de miembro empujaban sus cabezas por encima del agua. Los fósiles de Eusthenopteron están tan bien conservados, y han sido estudiados tan cuidadosamente, que la anatomía de esta especie es probablemente mejor conocida que la de cualquier otro vertebrado extinto.

Eusthenopteron vivía en aguas salobres en un ambiente tropical, probablemente en los márgenes de un estuario. En ese momento, el período geológico del Devónico Tardío, el Gaspésie estaba a unos 10° a 15° al sur del ecuador. La tierra inmediatamente alrededor de la cuenca o estuario era probablemente baja, y el fondo de la cuenca era fangoso y limoso la mayor parte del año.

Sin embargo, las lluvias estacionales arrastraron lodo y arena hacia el estuario desde los arroyos, enterrando y preservando lo que se ha convertido en los fósiles de peces más diversos y bien conservados conocidos para el período. Los depósitos se pueden ver en el Musée d’histoire naturelle de Miguasha, Parc de Miguasha, Nouvelle, Quebec. Miguasha ha sido nombrada Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO debido a la importancia de sus fósiles.