(Una versión más larga de este artículo apareció anteriormente en BetterHealthWhileAging.net.)

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Es probable que haya escuchado la noticia: la gripe es bastante mala este año, con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) confirmando un nivel más alto de lo habitual de enfermedades, hospitalizaciones e incluso muertes.

Probablemente también sepa que las personas de 65 años o más (y algunos otros grupos de personas) tienen un mayor riesgo de enfermarse gravemente a causa de la gripe y tienen las tasas de mortalidad más altas a causa de la gripe.

Pero lo que tal vez no sepa es lo siguiente: la gripe se pierde con facilidad, y a menudo, en adultos de 65 años o más.

¿Qué quiero decir con perdido?

  • Es posible que los adultos mayores o sus familiares no se den cuenta de que una persona mayor tiene gripe, porque muchas personas mayores no desarrollan síntomas «típicos» de gripe.
  • Los profesionales de la salud a menudo no hacen pruebas de influenza a las personas mayores, incluso cuando están lo suficientemente enfermas como para ser hospitalizadas. Este fenómeno fue confirmado en un estudio publicado recientemente.

Este es un problema muy grave, especialmente cuando el virus de la gripe está causando una gran cantidad de enfermedades graves, como lo es ahora.

El principal problema es el siguiente: el retraso o la pérdida total del reconocimiento de la gripe significa que los adultos mayores a menudo no reciben tratamiento temprano, o en absoluto, con medicamentos antigripales como oseltamivir (nombre de marca Tamiflu).

Los adultos mayores que tienen enfermedades crónicas (especialmente las que afectan el corazón o los pulmones) o son frágiles no quieren perder esa oportunidad de tomar medicamentos antigripales. No pueden garantizar que una persona mayor evite una hospitalización o la muerte por influenza, pero mejoran las posibilidades de una persona mayor.

Y los medicamentos antigripales tienen más probabilidades de funcionar cuando se administran dentro de las 48 horas posteriores a que una persona se enferme de gripe, y antes es mejor.

Por lo tanto, cuando la actividad gripal está generalizada, las familias deben estar preparadas para reconocer la gripe potencial. Y usted (y sus padres) deben estar preparados para la posibilidad de que los proveedores de atención médica no piensen en hacerse la prueba de influenza a menos que se les pregunte al respecto.

Si aún no se ha vacunado contra la gripe esta temporada, no es demasiado tarde. La gripe suele estar activa hasta bien entrada la primavera (marzo, abril o, a veces, mayo). Los adultos mayores probablemente obtendrán una mejor protección de la vacuna si se vacunan contra la gripe en dosis altas. Uso VaccineFinder.org para encontrar una vacuna contra la gripe cerca de usted.

Síntomas habituales de la gripe

Así es como los CDC definen «enfermedad pseudogripal»:

  • Fiebre, es decir, una temperatura de 100°F (37.8 ° C) o superior, y
  • Tos y/o dolor de garganta, y
  • Ninguna otra causa conocida de los síntomas

Es importante tener en cuenta que estos síntomas por sí solos son «inespecíficos», lo que significa que pueden ser causados fácilmente por una enfermedad distinta de la gripe (como un virus de resfriado fuerte, faringitis estreptocócica o incluso una neumonía bacteriana).

Por esta razón, los proveedores de salud pueden decidir hacer pruebas de influenza a una persona, especialmente si el resultado de la prueba puede afectar la decisión de tratar con medicamentos antivirales o ayudar a contener un brote.

La gripe «sin complicaciones» también se asocia a menudo con otros síntomas. Los más comunes son la congestión nasal y los dolores corporales.

Síntomas de gripe en adultos mayores

Muchos adultos mayores desarrollan síntomas típicos cuando se enferman de gripe. Pero también es bastante común que estén enfermos de gripe y no tengan fiebre, tos o dolor de garganta.

En cambio, los adultos mayores con gripe a menudo experimentan los siguientes problemas debido a la gripe:

  1. Signos inespecíficos comunes de enfermedad en adultos mayores. Estos incluyen síntomas como:
  • Debilidad
  • Mareos (sensación de debilidad o mareo al estar de pie)
  • Pérdida de apetito
  • Confusión o función mental peor de lo habitual (esto se denomina delirio)
  • Malestar (sensación de » bla » o malestar)
  1. Exacerbación (es decir, empeoramiento) de una afección cardíaca o pulmonar crónica. Los ejemplos incluyen:
  • Una exacerbación de la enfermedad pulmonar obstructiva crónica, que a menudo significa mayor dificultad para respirar, sibilancias y/o aumento de la producción de esputo
  • Un episodio de empeoramiento de la insuficiencia cardíaca, que a menudo significa dificultad para respirar y/o aumento de la hinchazón de las piernas
  • Un empeoramiento de los síntomas del asma

En un estudio publicado recientemente sobre pruebas de influenza en adultos mayores durante la temporada de gripe, los investigadores evaluaron de forma independiente a todos los adultos hospitalizados con cualquier tipo de diagnóstico respiratorio o dificultad para respirar para gripe.

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«Entre los pacientes con gripe confirmada por el estudio, la ‘enfermedad similar a la gripe’ también fue menos común en pacientes mayores,» afectando al 74 por ciento de los mayores de 65 años, al 83 por ciento de los de 50 a 64; y al 81 por ciento de los de 18 a 49, según el estudio.

En otras palabras, en este estudio del mundo real, el 26 por ciento de los adultos mayores hospitalizados con influenza comprobada no tenían los síntomas típicos de «enfermedad similar a la influenza» de fiebre más tos o dolor de garganta.

Por qué los Adultos Mayores Pueden No Mostrar Síntomas Típicos de Gripe

Este es un concepto básico en geriatría: a medida que las personas envejecen, son menos propensas a tener síntomas «típicos» cuando desarrollan infecciones y otros tipos de enfermedades.

Esto se debe a dos problemas comunes que surgen a medida que las personas envejecen: el envejecimiento del sistema inmunológico y la disminución de la «reserva fisiológica».»

Envejecimiento del sistema inmunitario Se sabe que el envejecimiento provoca cambios en el sistema inmunitario. Dado que muchos síntomas comunes de enfermedad en realidad reflejan la respuesta del sistema inmunitario a una infección, un sistema inmunitario menos vigoroso tenderá a generar síntomas menos prominentes.

Por ejemplo, la fiebre es un signo muy clásico de que el sistema inmunitario está trabajando para combatir las infecciones. Sin embargo, los estudios han encontrado que los adultos mayores tienen menos probabilidades de tener fiebre cuando están enfermos de influenza.

Disminución de la «reserva fisiológica» El cuerpo humano está diseñado para mantener la estabilidad y la capacidad de llevar a cabo funciones clave, incluso en presencia de estrés o enfermedad. Esta es la razón por la que, incluso si uno está enfermo, generalmente puede ponerse de pie y pensar con claridad. Los órganos clave siguen funcionando adecuadamente.

En su punto máximo de resistencia y efectividad (generalmente cuando tienes 20 años), el cuerpo tiene mucha capacidad para responder de manera efectiva a los factores estresantes. Esto se llama tener mucha «reserva fisiológica».»Por lo tanto, aunque es posible que una persona joven delire, o no pueda mantenerse de pie, debido a una enfermedad, por lo general se necesita una enfermedad muy grave para hacer esto.

Pero a medida que envejecemos, la mayoría de los órganos desarrollan algún desgaste o daño, debido al envejecimiento o a enfermedades crónicas. No tienen tanta capacidad extra como antes. Por lo tanto, todos esos sistemas para mantener la estabilidad y la función frente a la enfermedad se vuelven menos efectivos.

Aviso especial de los CDC a los médicos

Dado que estamos en medio de un año de gripe particularmente malo, el pasado diciembre los CDC emitieron un aviso especial de salud sobre el diagnóstico y el tratamiento de la gripe. (Puedes leerlo aquí.)

Indica a los médicos que «la gripe debe ocupar un lugar destacado en su lista de posibles diagnósticos para los pacientes enfermos» y les aconseja comenzar a tratar de inmediato a todos los pacientes de alto riesgo (incluidas las personas de 65 años o más) con sospecha de gripe. «El tratamiento antiviral debe iniciarse lo antes posible después del inicio de la enfermedad y no debe retrasarse ni siquiera unas horas para esperar los resultados de las pruebas», dijo el aviso.

Tomando medidas

Para resumir: Cuando la gripe está generalizada, los médicos y las familias deben sospechar rápidamente que una persona mayor enferma podría tener gripe, incluso si no tiene fiebre, tos, dolor de garganta, dolores corporales ni ninguno de los otros síntomas «típicos» de la gripe.

En una persona mayor, sentirse débil o confundido puede ser el único signo de tener gripe.

Sea proactivo al solicitar pruebas de influenza y antivirales mientras los resultados de las pruebas están pendientes. Pero seré honesto con usted: es posible que tenga que ser persistente, especialmente si el médico evade su preocupación o preguntas sobre la gripe.

Con la ayuda de familias informadas y proactivas, podemos ayudar a más adultos mayores a obtener la atención que necesitan, y así reducir las enfermedades graves y las muertes por gripe.

Leslie Kernisan, MD, es una geriatra en ejercicio en San Francisco que cree que no debería ser tan difícil para los adultos mayores y las familias obtener el tipo correcto de ayuda con problemas de salud. Para obtener más consejos prácticos, y para obtener su guía rápida gratuita para revisar a los padres ancianos, visite su nuevo blog en HelpingOlderParents.com. Leer Más