Foto de una mujer comprando suplementos vitamínicos ©
Muchos alimentos están fortificados con ácido fólico, y tomar más de la vitamina a través de suplementos podría conducir a una deficiencia peligrosa de vitamina B-12.

Publicado el 13 de enero de 2010

Un nuevo estudio de UC Davis encontró que los niveles elevados de ácido fólico pueden agravar las complicaciones metabólicas asociadas con la deficiencia de vitamina B-12, un problema de salud grave que puede conducir a anemia y daño neurológico. Los resultados, que se publicaron en la edición de diciembre del American Journal of Clinical Nutrition, sugieren que es aconsejable evitar tomar suplementos de ácido fólico a menos que lo recomiende específicamente un médico.

«Ha habido preocupaciones de que algunas personas pueden estar recibiendo demasiado ácido fólico a través de una combinación de fuentes, y queríamos determinar si había razones para esas preocupaciones», dijo Ralph Green, profesor de patología y medicina de laboratorio de UC Davis y autor principal del estudio. «Nuestros resultados muestran que los niveles más altos de ácido fólico podrían poner en marcha un desequilibrio metabólico que conduce a una deficiencia más grave de B-12.»

Green ha tenido un interés de larga data en el ácido fólico y la vitamina B-12, particularmente desde mediados de la década de 1990, cuando el gobierno comenzó a discutir productos de cereales fortificantes con ácido fólico para reducir la incidencia de ciertos defectos congénitos del cerebro y la columna vertebral. Participó en varios comités de expertos y asesores para los Institutos Nacionales de Salud, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y la Administración de Alimentos y Medicamentos. Hoy en día, además de la fortificación obligatoria de cereales y granos, muchos alimentos como los cereales para el desayuno pueden enriquecerse aún más con ácido fólico. En algunos casos, esos alimentos contienen el 100 por ciento de la cantidad diaria recomendada. Sabiendo que muchas personas también toman suplementos vitamínicos, especialmente a medida que envejecen, pensó que podría ser posible que algunas personas mayores ingieran demasiado ácido fólico.

Green y sus colegas llevaron a cabo el estudio, en parte, para determinar si la fortificación con ácido fólico podría aumentar el deterioro cognitivo o la depresión, como había sugerido un estudio anterior. Para averiguarlo, evaluaron los niveles de ácido fólico y B-12 en muestras de sangre de 1,535 participantes en el Estudio Latino sobre el Envejecimiento del Área de Sacramento (SALSA, por sus siglas en inglés), un estudio en curso basado en la comunidad de comportamientos y resultados de salud para latinos de 60 años o más que viven en la región de Sacramento. Esos resultados se compararon con las evaluaciones de las funciones cognitivas y los síntomas depresivos de los participantes.

 Dr. Green © UC Regents » Tenemos que preocuparnos por la suplementación con ácido fólico. El hecho es que mucha gente está recibiendo más de lo que es bueno para ellos.»
— Ralph Green

Los investigadores no encontraron cambios en el cerebro o la salud mental de los participantes del estudio con niveles bajos de B-12 y más altos de ácido fólico. Sin embargo, ese mismo grupo era más propenso a tomar suplementos vitamínicos y tenía los niveles sanguíneos más altos de ácido metilmalónico y homocisteína, dos metabolitos que son indicadores tempranos y altamente sensibles de deficiencia de B — 12.

Green cree que los niveles más altos de estos metabolitos podrían indicar cambios adversos en la salud metabólica debido al exceso de ácido fólico, y que se justifica un estudio longitudinal a mayor escala que incluya participantes de grupos raciales y étnicos adicionales.

«Estamos en una etapa temprana para determinar los efectos de este cambio bioquímico», dijo Green. «Pero ahora estamos en camino de establecer los hechos sobre cómo estas vitaminas pueden interactuar y alterar los sistemas corporales.»

Mientras tanto, dado que la fortificación del suministro de alimentos casi ha eliminado la deficiencia de ácido fólico en los Estados Unidos, Green sugiere evitar los suplementos que contienen ácido fólico, especialmente porque el resultado más significativo y potencialmente irreversible de la deficiencia de B-12, el daño neurológico, puede ser difícil de detectar antes de que sea muy grave.
» Tenemos que preocuparnos por la suplementación con ácido fólico», dijo Green. «El hecho es que mucha gente está recibiendo más de lo que es bueno para ellos. Si resulta que tienen deficiencia de B-12, más ácido fólico en realidad puede dañarlos.»

Los investigadores del estudio adicional incluyeron al autor principal Joshua W. Miller y Marjorie G. Garrod de UC Davis; Lindsay H. Allen de UC Davis y el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos; y Mary N. Haan de UC San Francisco e investigadora principal del proyecto SALSA.

La investigación fue patrocinada con subvenciones de los Institutos Nacionales de Salud y el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos.

UC Davis School of Medicine se encuentra entre las principales escuelas de medicina del país, reconocidas por sus programas de atención primaria y especializada. La escuela ofrece programas combinados de medicina y maestría en salud pública, administración de empresas y salud rural, así como un título combinado de medicina y doctorado para médicos científicos interesados en abordar desafíos científicos, sociales, éticos y políticos específicos de la atención médica. Además de ser un líder en investigación de atención médica, la escuela es conocida por su compromiso con las personas de comunidades marginadas y su pasión por la atención clínica. Para obtener más información, visite la Escuela de Medicina de UC Davis.