Stephen Hawking siempre tuvo algo que decir. Sacudió el mundo de la cosmología con más de 150 artículos, docenas de los cuales se hicieron famosos. Se le dijo que solo tenía un breve tiempo en la Tierra, pero pasó medio siglo cautivando al público en salas de conferencias, en la televisión y en las páginas de sus libros. Para los editores de periódicos, casi cualquier expresión suya podría ser un titular, y él lo sabía. Hawking advirtió sobre las amenazas de guerra nuclear, virus modificados genéticamente, inteligencia artificial y alienígenas merodeadores. Se pronunció sobre la condición humana y una vez descartó el papel de Dios en la creación del universo. La declaración causó un alboroto, como la negación de super seres invisibles todavía puede en el siglo 21.

Es una ley no escrita de la naturaleza que cuando una personalidad entra en primer plano, su trabajo debe dar un paso atrás. En el caso de Hawking, ser el científico más famoso de nuestro tiempo tenía una misteriosa habilidad para eclipsar sus logros reales. En su mejor momento, Hawking fue espectacular: dio saltos intuitivos que mantendrán ocupados a los científicos durante décadas.

Comenzó con Albert Einstein. Donde Isaac Newton había pensado que la gravedad era una atracción soportada por los campos de objetos masivos, Einstein dijo que la masa curvó el propio espacio. Según sus cálculos, los planetas del sistema solar rodeaban al sol no por alguna fuerza invisible, sino simplemente porque seguían la curvatura del espacio. El fallecido físico estadounidense John Wheeler resumió una vez la teoría con una simplicidad característica: «La materia le dice al espacio cómo curvarse; el espacio le dice a la materia cómo moverse.»

La formulación de la gravedad de Einstein, expuesta hace un siglo en la teoría general de la relatividad, planteó una posibilidad exótica y algo inquietante: que un objeto verdaderamente masivo, como una estrella enorme, podría colapsar bajo su propia gravedad, y luego se convertiría en una mota de densidad infinita llamada singularidad. La atracción gravitacional de estos extraños puntos cósmicos sería tan intensa que ni siquiera la luz podría escapar de ellos.

La idea de que las singularidades eran reales y acechaban en la oscuridad del espacio no se tomó terriblemente en serio al principio. Pero eso cambió en las décadas de 1950 y 60, cuando un puñado de documentos descubrió que las singularidades, ahora conocidas como agujeros negros, un término acuñado por Wheeler, no solo eran plausibles sino inevitables en el universo.

Esto llevó a una oleada de fascinación por los objetos que coincidió con la llegada de Hawking como estudiante de doctorado en la Universidad de Cambridge.

Hawking nunca fue uno para pensar en pequeño. Su objetivo era una comprensión completa del universo. Así que mientras otros reflexionaban sobre la creación de agujeros negros en el espacio, Hawking aplicaba el mismo pensamiento al cosmos mismo. Unió fuerzas con Roger Penrose, el matemático de Oxford, y demostró que si se juega al revés y se rebobina la historia del universo, la escena de apertura es una singularidad. Significaba que el universo, con todas sus estrellas calientes y planetas giratorios, incluida la Tierra con todas sus vidas, amores y corazones rotos, provenía de un punto mucho más pequeño que este punto.

Incluso antes de que trabajaran juntos, Penrose tenía una idea de la mente aguda de Hawking. Penrose había dado una conferencia sobre el big Bang y Hawking, casi una década menor que él, estaba entre el público. «Lo recuerdo haciendo algunas preguntas muy incómodas al final», dijo Penrose. «Obviamente conocía los puntos débiles de lo que estaba diciendo. Estaba claro que era alguien con quien lidiar.»

Hawking volvió a black holes para su siguiente acto. Aunque la materia en el corazón de un agujero negro está compactada en un punto infinitesimal, los agujeros negros giran y tienen un «tamaño» que depende de la cantidad de masa que cae en ellos. Cuanto mayor es la masa, más grandes son, y más lejos está el llamado horizonte de eventos, el punto donde la luz que cae en el agujero negro no puede salir. Un agujero negro supermasivo, como el que se encuentra en el centro de la Vía Láctea, capta la luz desde 12,5 m de distancia. Si la Tierra, con apenas seis mil millones de billones de toneladas, se comprimiera en una singularidad, el agujero negro resultante mediría menos de 2 cm de ancho.

A finales de la década de 1970, Hawking declaró que un agujero negro solo podía hacerse más grande. Las matemáticas detrás de la afirmación eran sorprendentemente similares a la ecuación que sustenta una de las leyes fundamentales de la naturaleza: que la entropía, una medida de desorden, también solo puede aumentar. Cuando un físico, Jacob Bekenstein, declaró que la similitud no era una coincidencia, y que el área de un agujero negro era en realidad una medida de su entropía, Hawking y muchos otros físicos se resistieron. Para que un agujero negro tenga entropía, debe estar caliente e irradiar calor. Pero como todos saben, nada puede escapar de un agujero negro, ni siquiera la radiación. ¿O no?

Cuando Hawking se propuso probar que Bekenstein estaba equivocado, hizo el descubrimiento más espectacular de su carrera. Los agujeros negros tenían una temperatura, irradian calor, más tarde conocido como radiación de Hawking, y por lo tanto podían encogerse con el tiempo. Como comentó algún tiempo después: «Los agujeros negros no son tan negros.»Significaba que, con el tiempo suficiente, un agujero negro simplemente desaparecería de la existencia. Para un agujero negro típico, ese tiempo es más largo que la edad del universo. Sin embargo, los mini agujeros negros, que son más pequeños que los átomos, serían más dinámicos, liberando calor con una intensidad feroz hasta que finalmente exploten con la energía de un millón de bombas de hidrógeno de un megatón.

La revelación de Hawking sorprendió a los cosmólogos, y la afirmación arrojó un nuevo y espinoso problema que se conoció como la paradoja de la información del agujero negro. Como el propio Hawking se dio cuenta, si los agujeros negros simplemente se evaporaban, entonces toda la información que tenían de estrellas, planetas y nubes de polvo cósmico podría perderse para siempre. Es posible que no provoque noches de insomnio para la mayoría de las personas, pero la mayoría de las personas no son físicos teóricos. La pérdida de información del universo contradiría una regla básica de la mecánica cuántica. Hawking argumentó, sin embargo, que los agujeros negros destruían la información, mientras que otros físicos discreparon vehementemente. En 1997, uno de ellos, John Preskill del Instituto de Tecnología de California, aceptó una apuesta sobre el tema de Hawking. Al ganador se le prometió una enciclopedia de su elección.

Marika Taylor, una antigua estudiante de Hawking y ahora profesora de física teórica en la Universidad de Southampton, dice que mientras la paradoja de la información sigue siendo una paradoja hoy en día, la mayoría de los físicos creen que la información no se destruye en los agujeros negros. La respuesta puede estar en los principios de la holografía, el proceso de capturar una imagen 3D en una hoja bidimensional. Cuando se aplica a agujeros negros, el principio holográfico muestra que el horizonte de eventos puede mantener una auditoría de lo que caiga dentro. No está claro cómo lo hace, pero según la teoría, conserva una especie de huella de la información. «Mucha gente piensa que efectivamente, el horizonte de eventos del agujero negro se comporta como un disco duro gigante de computadora», dijo Taylor. «Cuando el agujero negro se evapora en radiación, la información se codifica cuidadosamente en la radiación que sale.»

Hawking aceptó su apuesta en 2004 y le entregó a Preskill una copia de Total Baseball: The Ultimate Baseball Encyclopaedia. Pero incluso cuando admitió la derrota, Hawking estaba convencido de que la información liberada por un agujero negro sería destrozada e imposible de leer. Para hacer el punto, Hawking bromeó diciendo que debería haber quemado la enciclopedia y dado a Preskill las cenizas.

Para resolver el asunto de una vez por todas, los científicos necesitan detectar la radiación Hawking a medida que fluye desde un agujero negro y leer la información que lleva. Pero es una idea fantasiosa. «Tendríamos que sentarnos durante millones o incluso miles de millones de años para ver esto», dijo Taylor. Una esperanza más realista es que las características sutiles de los agujeros negros puedan dejar su huella en las ondas gravitacionales que los físicos ahora pueden detectar con instrumentos como Ligo, el observatorio estadounidense de ondas gravitacionales interferómetro láser.

Hawking era, por supuesto, mucho más que un físico. El éxito estratosférico de Una Breve Historia del Tiempo fue impulsado por una mezcla de carisma, buena escritura, un tema profundo y un título excelente. Puso la física dura en manos de millones, e incluso si millones no terminaron el libro, cambió el mundo. «Si nos fijamos en la prensa científica popular en física, se ve totalmente diferente a la de hace 30 años», dijo Sabine Hossenfelder, investigadora del Instituto de Estudios Avanzados de Frankfurt. «Todo el mundo quiere saber sobre los agujeros negros. La gente habla del big Bang durante la cena. Y Hawking ha jugado un papel importante en esto.»Hossenfelder leyó Una Breve Historia del Tiempo antes de convertirse en adolescente. «Lo odiaba porque no entendía nada», dijo. «Y es la razón por la que soy físico hoy, porque pensé que tenía que entenderlo.»

Para Max Tegmark, profesor de física en el MIT, Hawking fue uno de los científicos más influyentes de todos los tiempos. Los dos trabajaron juntos para aumentar la publicidad sobre las amenazas de guerra nuclear y los peligros potenciales de la inteligencia artificial. Era una persona que no tenía miedo de pensar en las grandes preguntas, dijo Tegmark. Habiéndose dicho que moriría joven, Hawking impulsó acciones que asegurarían que la humanidad no lo hiciera. Pensó que deberíamos «dejar de tirar los dados», dijo Tegmark, y «planificar con anticipación, para aprovechar esta increíble oportunidad cósmica que tenemos.»

Hawking aprovechó las oportunidades cada vez que surgieron, y su legado será más rico por ello. «Cuando piensas en el impacto que Albert Einstein, Isaac Newton y otros han tenido, es principalmente en el pasado», dijo Tegmark. «Pero cuando piensas en el impacto de Stephen Hawking, es claramente en el futuro todavía. Stephen va a guiar nuestra investigación en los próximos años.»

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