yritystä Minnesotan Crookstonin lähellä maissi -, vehnä -, sokerijuurikas-ja papupeltojen keskellä Jerry ja Kim Michaelson ja heidän poikansa Josh kasvattavat sinimailasta. He keräävät noin 3000 eekkeriä myytäväksi meijereille Pohjois-Dakotassa, Etelä-Dakotassa, Minnesotassa ja Wisconsinissa.

”isommat meijerit edustavat vakiintuneita markkinoita, joihin voimme luottaa, ja tiedämme, että voimme tuottaa alfalfan laatua, jota nämä maidontuottajat kaipaavat”, Jerry Michaelson sanoo. ”Laadukkaalle sinimailasheinälle näyttää olevan jatkuvasti kysyntää.”

he näkivät tilaisuuden kasvattaa tätä arvokasta kapeakasvustoa samalla, kun maidontuottajat siirtyivät rehunhoitoon.

”suurin osa meijeriasiakkaistamme pilkkoo rehunsa säilörehuksi ja heinäksi, ja he ostavat kaiken kuivan heinänsä”, Michaelson kertoo. ”Koska säilörehun tai heinärehun tekeminen on sääoloja armollisempaa, meijerin on helpompi tehdä heinää kuin heinää. He voivat sitten ostaa tarvitsemaansa laatua olevaa heinää.”

Michaelsonit olivat jo saaneet kokemusta heinän markkinoinnista pienissä erissä. Varhainen heinän myynti tuli oman karjan hyväksi korjatusta ylijäämästä. Perhe kasvatti aiemmin puhdasrotuista Charolais-karjaa perinteisten rahakasvien viljelyn lisäksi.

markkinapotentiaalin vuoksi Michaelsonit huomasivat kiinnostuksensa siirtyvän karjasta ja tavanomaisista viljelykasveista arvokkaan heinäbisneksen rakentamiseen.

toinen heinäbisneksen laajentamiseen tarkoitettu piirtokortti oli heinänkorjuussa tarvittavien laitteiden omistus.

Michaelsonit ryhtyivät vähitellen muuttamaan toimintaansa heinäyritykseksi. He muuttivat pellot sinimailasiksi heinämarkkinoiden kasvaessa.

”aloitimme myymällä heinää ihmisille, jotka olivat ostaneet meiltä heinää aikaisempina vuosina”, Michaelson kertoo. ”Myimme heinää myös muutamille tutuille maidontuottajille. Heidän ravintoasiantuntijansa pitivät tuotteestamme, joten myyntimme kasvoi koko ajan suusanallisesti.”

ainoastaan korkealaatuisen heinän jatkuva toimittaminen meijereille on johtanut vakaaseen markkinoiden laajentumiseen ja uskollisiin asiakkaisiin. Toistuvien asiakkaiden osuus Michaelsonien myynnistä on 95%.

” on tärkeää, että meillä on hyvät suhteet asiakkaisiimme”, Michaelson sanoo. ”Selvitämme, millaista heinää kukin asiakkaamme haluaa, ja tämä riippuu annoksesta, jota meijeri ruokkii. Koska testaamme kaiken heinämme rehun laadun, pystymme toimittamaan sellaista heinää kuin he haluavat. Sitten varmistamme, että kaikki heinä, jonka he ostavat meiltä, on samaa laatua, jotta heidän ei tarvitse vaihtaa annosta joka kerta, kun he saavat heinää. Soitan silloin tällöin takaisin ja varmistan, että heinä toimii.”

heinän suhteellinen rehuarvo (RFV) vaihtelee välillä 120-200. ”Ensin leikattu sinimailanen on yleensä laadultaan heikompaa, kun taas myöhemmät pistokkaat testaavat suhteellista rehuarvoa korkeampaa”, hän sanoo. ”Alfalfan vanhemmissa metsiköissä alkaa kasvaa ruohoa. Myymme sitä kuivan lehmän heinästä.”

sinimailasen nopea leikkaaminen alkutaipaleella antaa tyypillisesti rehussa korkeimman RFV-arvon.

”heinän korjaaminen ajoissa on luultavasti tärkein tekijä laadukkaan heinän saamisessa”, Michaelson sanoo. ”Mahdollisuus on kapea. Suhteellinen rehuarvo laskee rajusti, kun sinimailanen saa hieman kypsempää.”

pellosta riippuen ne saavat kasvukaudella kolme ja neljä hakkuuta. Ensimmäinen leikkaus tehdään toukokuun lopulla ja viimeinen viimeistään elokuun lopussa.

”jos leikkaamme myöhemmin, vaarana on, että alfalfan metsikössä talvehtiminen, koska emme saa tarpeeksi uusiutumista, jotta kasvit selviäisivät talvesta ja palaisivat keväällä”, hän sanoo.

sinimailasta korjataan suuria, neliöpaaleja. Sato on keskimäärin noin 4,5 tonnia hehtaarilta.

kaikki kädet kannella

osa-aikaisten työntekijöiden ohella koko perhe joutuu mukaan paalaukseen. Kimillä on paalain, kuten Joshin vaimollakin Meaganilla. Jerryn ja Kimin tytär Lindsey pyörittää paalia olkien korjuuaikana.

Michaelsonit ostavat pellon olkea naapureilta ja paalaavat sen toimittaakseen meijeriasiakkaille vehnän olkea.

”kun sinimailasheinä on valmis paalattavaksi, juoksemme neljällä Isolla paalaimella, ja voimme yleensä paalata noin 300 eekkeriä päivässä”, Michaelson kertoo. ”Meidän on korjattava heinä tällä vauhdilla pysyäksemme alfalfan kasvun tasalla ja korjataksemme sen suhteellisella rehuarvollaan.”

pellon paalaimia seuraa kaksi pinoajaa. Ensin leikatut sinimailaspaalit, joiden RFV on yleensä pienempi, pinotaan pellolle, jossa ne peitetään pressuilla. Nämä pinot on asetettu pariksi rivit rivi muovisia tynnyreitä merkintä keskellä rivin. Tynnyrit luovat korotetun keskilinjan, joka tarjoaa pressupäällysteen, jossa on tuuletusaukko ja huippu, jolla vuodatetaan vettä sateelta tai lumimyrskyltä.

toinen, kolmas ja neljäs sinimailasen hakkuu kuljetetaan puoliperävaunulla pellolta pihalle, jossa heinää säilytetään vajoissa.

Michaelsonit toimittavat asiakkailleen sinimailasta ja oljista tehtyjä paaleja ympäri vuoden. He ovat erityisen ahkeria tässä työssä syksyllä, talvella ja keväällä, kun heinänkorjuu ei ole käynnissä.

niiden liiketoiminnan vahvuus riippuu laadukkaan heinän tuotannon jatkumisesta.

”asiakkaat tietävät, että välitämme heinämme pystyttämisestä ja toimittamiemme paalien laadusta”, Michaelson sanoo.

sadon säilyminen

Michaelsonien sinimailasmetsiköt alkavat harventua tyypillisesti neljän-viiden vuoden kuluttua.

”joka vuosi hajotamme 300-400 eekkeriä”, Jerry Michaelson kertoo. ”Annamme pelloille taukoa ennen niiden uudelleen liittämistä, koska vanha sinimailanen levittää myrkkyä, joka saa uuden sinimailasen toimimaan huonosti.”

ne lopettavat sinimailasen syksyllä ruiskuttamalla ja talttaamalla kyntämällä. Vehnä kasvaa pellolla seuraavana vuonna.

seuraavana keväänä sinimailanen istutettiin uudelleen toukokuun puolivälissä, jolloin routariski on pienentynyt. Ennen kylvöä ne työstävät maan pintaa kevyesti tanskalaisella piikillä harrow-pakkaajalla. Sitten ne puhaltavat alfalfan siemeneen ja harrow-pakkaavat pellon. Ohran peiteviljelmä suojaa maaperää eroosiolta, kunnes sinimailanen on vakiintunut.

ensimmäisenä vuonna nuori sinimailanen tuottaa yhdestä kahteen hakkuuta kevään ja kesän kasvuolosuhteista riippuen.