Près de Crookston, Minnesota, au milieu de champs de maïs, de blé, de betteraves à sucre et de haricots, Jerry et Kim Michaelson et leur fils, Josh, cultivent de la luzerne. Ils récoltent environ 3 000 acres pour les vendre à des laiteries du Dakota du Nord, du Dakota du Sud, du Minnesota et du Wisconsin.

« Les grandes laiteries représentent un marché établi sur lequel nous pouvons compter, et nous savons que nous pouvons produire la qualité de luzerne que recherchent ces producteurs laitiers », explique Jerry Michaelson. « Il semble y avoir une demande continue de foin de luzerne de haute qualité. »

Ils ont vu une opportunité de cultiver cette culture de niche de grande valeur tout en voyant les producteurs laitiers changer leur gestion du fourrage.

« La plupart de nos clients laitiers coupent leurs fourrages pour l’ensilage et le foin, et ils achètent tout leur foin sec », explique Michaelson. « Parce que faire de l’ensilage ou du foin est plus indulgent avec les conditions météorologiques, il est plus facile pour les laiteries de faire du foin que de mettre du foin. Ils peuvent alors acheter du foin de la qualité dont ils ont besoin. »

Les Michaelson avaient déjà acquis une certaine expérience dans la commercialisation du foin en petits lots. Les premières ventes de foin provenaient du surplus récolté pour leur propre bétail. La famille élevait autrefois des bovins Charolais de race pure en plus de cultiver des cultures commerciales conventionnelles.

Étant donné le potentiel du marché, les Michaelsons ont vu leurs intérêts s’éloigner du bétail et des cultures conventionnelles pour créer une entreprise de foin de grande valeur.

Une autre carte de tirage pour l’expansion de l’entreprise de foin était leur propriété de l’équipement nécessaire à la récolte du foin.

Les Michaels ont pris des mesures progressives pour transformer leur exploitation en une entreprise de foin. Ils ont converti les champs en luzerne à mesure que leur marché de foin se développait.

« Nous avons commencé par vendre du foin à des gens qui nous avaient acheté du foin au cours des années précédentes », explique Michaelson. « Nous avons également vendu du foin à certains producteurs laitiers que nous connaissions. Leurs nutritionnistes ont aimé notre produit, de sorte que nos ventes n’ont cessé de croître par le bouche à oreille. »

L’approvisionnement constant des laiteries en foin de haute qualité a conduit à une expansion constante du marché et à des clients fidèles. Les clients réguliers représentent 95% des ventes des Michaelsons.

 » Il est important d’avoir de bonnes relations avec nos clients « , explique Michaelson. « Nous découvrons quel type de foin chacun de nos clients veut, et cela dépendra de la ration que la laiterie nourrit. Parce que nous testons la qualité de l’alimentation de tout notre foin, nous sommes en mesure de livrer le type de foin qu’ils souhaitent. Nous nous assurons ensuite que tout le foin qu’ils achètent chez nous est de la même qualité afin qu’ils n’aient pas à changer la ration chaque fois qu’ils reçoivent une charge de foin. Je rappellerai périodiquement pour m’assurer que le foin fonctionne pour eux. »

La valeur relative d’alimentation (VFR) dans le foin varie de 120 à 200. « La luzerne de première coupe est généralement de qualité inférieure, tandis que les boutures ultérieures testent une valeur alimentaire relative plus élevée », explique-t-il. « Dans les anciens peuplements de luzerne, l’herbe commence à pousser. Nous vendons ça pour du foin de vache sèche. »

Couper la luzerne rapidement au stade précoce des bourgeons donne généralement la VFR la plus élevée dans le fourrage.

« Obtenir du foin récolté en temps opportun est probablement le facteur le plus important pour obtenir du foin de haute qualité », explique Michaelson.  » Il y a une fenêtre d’opportunité étroite. La valeur relative de l’alimentation diminue drastiquement lorsque la luzerne devient un peu plus mature. »

Selon le champ, ils obtiennent trois et quatre boutures par saison de croissance. Ils prennent la première coupe vers la fin du mois de mai et prennent la dernière coupe au plus tard à la fin du mois d’août.

« Si nous coupons plus tard, nous risquons de tuer l’hiver sur le peuplement de luzerne, car nous n’aurons pas assez de repousse pour que les plantes survivent à l’hiver et reviennent au printemps », dit-il.

Ils récoltent la luzerne en grosses balles carrées. Le rendement est en moyenne d’environ 4,5 tonnes par acre.

Toutes les mains sur le pont

Avec les employés à temps partiel, toute la famille s’implique dans la mise en balles. Kim dirige une presse à balles, tout comme la femme de Josh, Meagan. La fille de Jerry et Kim, Lindsey, dirige une presse à balles pendant la saison de récolte de la paille.

Les Michaelsons achètent de la paille dans les champs aux voisins et la mettent en balles pour fournir de la paille de blé aux clients laitiers.

« Lorsque le foin de luzerne est prêt à être mis en balles, nous courons avec quatre grosses presses, et nous pouvons généralement mettre en balles environ 300 acres par jour », explique Michaelson. « Nous devons récolter le foin à ce rythme afin de suivre la croissance de la luzerne et de le récolter à sa valeur alimentaire relative maximale. »

Après les presses à balles dans le champ se trouvent deux empileurs. Les balles de luzerne de première coupe, qui ont généralement une VFR inférieure, sont empilées dans le champ où elles sont recouvertes de bâches. Ces piles sont placées en rangées appariées avec une ligne de barils en plastique marquant le centre de la rangée. Les barils créent une ligne centrale surélevée, fournissant une bâche avec un évent et un pic pour évacuer l’eau de la pluie ou de la fonte des neiges.

Les deuxième, troisième et quatrième boutures de luzerne sont transportées par camion semi-remorque du champ à la cour, où le foin est stocké dans des hangars.

Les Michaelsons livrent des balles de luzerne et de paille à leurs clients toute l’année. Ils sont particulièrement occupés par ce travail en automne, en hiver et au printemps, lorsque la récolte du foin n’est pas en cours.

La force de leur entreprise repose sur la production continue de foin de qualité.

« Les clients savent que nous nous soucions de la façon dont notre foin est mis en place et de la qualité des balles que nous livrons », explique Michaelson.

Maintien du rendement

Les peuplements de luzerne des Michaelsons commencent généralement à s’amincir après quatre à cinq ans.

« Chaque année, nous brisons 300 à 400 acres », explique Jerry Michaelson. « Nous accordons une pause aux champs avant de les réensemencer, car la vieille luzerne élimine une toxine qui rend la nouvelle luzerne peu performante. »

Ils terminent la luzerne à l’automne par pulvérisation et labour au ciseau. Le blé pousse dans le champ l’année suivante.

Le printemps suivant, ils réensemencent la luzerne à la mi-mai, lorsque le risque de gel a diminué. Avant l’ensemencement, ils travaillent légèrement la surface du sol avec une dent danoise sur un emballeur de herse. Ils soufflent ensuite sur la graine de luzerne et herse-emballent le champ. Une culture de couverture d’orge protège le sol de l’érosion jusqu’à ce que la luzerne soit établie.

La première année, la jeune luzerne donne une à deux boutures, selon les conditions de croissance du printemps et de l’été.