La falsification de produit est la contamination délibérée des marchandises après leur fabrication. Il est souvent fait pour alarmer les consommateurs ou pour faire chanter une entreprise. La personne concernée peut avoir des problèmes de santé mentale ou avoir des motivations politiques. L’enquête sur la falsification du produit implique souvent une toxicologie médico-légale pour découvrir la nature et le moment de la contamination. Le profilage psychologique de l’auteur peut également s’avérer utile. La falsification elle-même et la menace de falsification sont des infractions pénales, tout comme le fait de prétendre que la falsification a eu lieu alors qu’elle ne l’a pas été. Bien qu’il y ait eu peu de décès dus à des manipulations, par rapport au nombre de plaintes à ce sujet, le potentiel de propagation de la peur et de nuire physiquement à un grand nombre de personnes est grand.

En tant que consommateurs, les entreprises font confiance pour fournir des aliments, des boissons et des médicaments sûrs. Parfois, des erreurs sont commises lors de la fabrication et une substance nocive est ajoutée à un produit, comme Sudan 1, le colorant illégal présent dans plus de 160 produits alimentaires au Royaume-Uni en 2005. Lorsque cela se produit, les détaillants retirent généralement le produit de leurs rayons et envoient rapidement des avertissements aux clients. Malgré cela, la confiance des consommateurs est affectée et le fabricant et le détaillant peuvent en souffrir financièrement. Avec la falsification des produits, la contamination est faite délibérément et généralement aux marchandises qui sont déjà en circulation. Il appartient ensuite à une équipe d’enquête médico-légale de retracer la source et la nature de la contamination avant que les personnes ne soient blessées.

Une grande variété de contaminants ont été trouvés dans les produits qui ont été altérés. Des souris, des seringues, du cyanure, des aiguilles, du mercure liquide et du verre se sont retrouvés dans une large gamme de produits. Le laboratoire médico-légal doit examiner la nature physique et chimique du contaminant à l’aide d’une gamme de techniques. Si le contaminant est un composé organique, la spectroscopie infrarouge et la chromatographie gazeuse ou liquide en conjonction avec la spectrométrie de masse peuvent rapidement fournir une identité. Des expériences de chromatographie sur un échantillon non contaminé, dans le cas d’une boisson gazeuse, par exemple, révéleront la composition correcte du produit. Des composants supplémentaires pourraient être des contaminants et ceux-ci seront analysés de plus près. Les contaminants inorganiques, tels que les acides ou l’hydroxyde de sodium (lessive), peuvent être examinés avec des techniques telles que l’absorption atomique, qui peuvent montrer les éléments impliqués.

Le laboratoire effectuera ensuite d’autres tests pour savoir quand la falsification s’est produite, car cela aidera à rechercher l’auteur. Un contaminant peut changer chimiquement une fois à l’intérieur du produit, et l’analyse peut montrer combien de temps il est présent. Rarement, un employé désenchanté contaminera un produit pendant la fabrication. Le plus souvent, cependant, l’auteur interfère avec le produit lorsqu’il est sur l’étagère du détaillant, ou une fois qu’il est en circulation. La plupart des grands supermarchés ont des caméras vidéo, donc si le magasin où la falsification a eu lieu peut être découvert grâce à une enquête sur l’emballage et son contenu, il peut être possible d’identifier un auteur de l’acte à la caméra.

Le cas le plus célèbre de falsification de produit a probablement eu lieu en 1982 lorsque sept personnes sont mortes à Chicago après avoir ingéré des capsules de l’analgésique Tylenol® lacées de cyanure. Les autopsies ont montré une intoxication au cyanure mais, au début, personne ne pouvait voir le lien entre les victimes. Ensuite, il s’est avéré qu’ils avaient tous acheté un paquet de Tylenol® extra-résistant. Ceux-ci avaient été contaminés par du cyanure. Les profileurs psychologiques étaient fascinés par l’affaire, car il s’agissait d’un nouveau type de crime, sans motif apparent. Comme les victimes étaient aléatoires et probablement inconnues de l’agresseur, il s’agissait d’un crime impliquant une grande distance psychologique probablement motivée par la rage contre la société et la recherche du pouvoir par la peur générée par les falsifications. Naturellement, les crimes suscitaient une grande inquiétude du public, car n’importe qui pouvait devenir victime à tout moment. Pourtant, les incidents se sont arrêtés aussi soudainement qu’ils ont commencé et personne n’a jamais été arrêté ou condamné. Cependant, un homme a été emprisonné après avoir tenté de faire chanter les fabricants de Tylenol®.

Il doit cependant y avoir un élément psychologique important à la falsification des produits, car la publicité entourant les empoisonnements au Tylenol de 1982 a déclenché une vague d’autres attaques. Beaucoup d’entre eux se sont avérés être des falsifications ou des falsifications mises en scène, souvent effectuées par des individus en quête d’attention. Parfois, des criminels ont cherché à frauder des entreprises par chantage avec des menaces de falsification. Il y a eu 20 arrestations en lien avec de telles menaces aux États-Unis, mais personne n’a été blessé car aucune manipulation n’a eu lieu. Certains suicides ont tenté de dissimuler la véritable nature de leur mort en mettant en scène une manipulation.

La publicité sur la falsification dans les médias entraîne également une augmentation des signalements de falsification suspecte. C’est-à-dire qu’un consommateur signale un emballage qui semble avoir été interféré ou lie un symptôme qu’il ressent avec une possible contamination d’un produit. La plupart de ces plaintes se révèlent infondées bien qu’elles doivent, bien sûr, faire l’objet d’une enquête.

En 1984, la Food and Drug Administration (FDA) a commencé à compiler des chiffres sur la falsification. Contrairement à d’autres crimes, où les taux augmentent, diminuent ou restent stables, le taux de falsification est lié à la publicité d’un cas spécifique. Au début de 1984, des épingles et des aiguilles ont été trouvées dans des biscuits destinés à un groupe de jeunes éclaireuses et les rapports de falsification sont passés de 20 à 200 le mois suivant. Une fois que la couverture médiatique s’est éteinte, le taux est tombé à 10 incidents signalés par mois. Il y a eu une autre intoxication mortelle au Tylenol à Westchester en février 1986 et, encore une fois, les rapports d’autres altérations sont allés jusqu’à 326 par mois. Plus tard ce mois-là, il y a eu une énorme publicité lorsque du verre a été trouvé dans des aliments pour bébés. Le mois suivant, les rapports de falsification ont atteint un niveau record de 456. C’est en 1987 et 1988, alors qu’il n’y avait pas eu d’incidents médiatisés, que les rapports sont tombés à leur plus bas niveau historique. Certains experts suggèrent que la publicité devrait être réduite au minimum en cas de falsification, mais, bien sûr, le public doit être averti et, en fait, peut disposer d’informations précieuses qui pourraient mener à l’auteur.

Dans une autre affaire célèbre, le meurtre a été mis en scène pour ressembler à une falsification. Sue Snow s’est effondrée subitement et est décédée en 1986 chez elle à Seattle. Cela ressemblait à une surdose de drogue, mais le seul médicament qu’elle prenait était l’excédrine, un analgésique normalement sûr. Lors de l’autopsie, cependant, le pathologiste a noté l’odeur révélatrice d’amandes autour du cadavre, suggérant un empoisonnement au cyanure. Des tests toxicologiques ont révélé sa présence. Comme pour l’affaire Tylenol de 1982, tous les paquets d’excédrine ont dû être retirés des rayons des pharmacies à travers le pays. La police a trouvé deux autres bouteilles contaminées, une à Auburn, WA et une à proximité de Kent, WA.

Il ne s’est cependant avéré qu’il ne s’agissait pas d’un cas aléatoire de falsification du produit. Quelques jours plus tard, Stella Nickell a déclaré à la police que son mari était également décédé subitement après avoir pris de l’excédrine. Son certificat de décès a donné la cause du décès comme un emphysème. La police aurait exhumé le corps de Bruce Nickell, sauf qu’un échantillon de sang avait été conservé parce qu’il était un donneur d’organes enregistré. L’enquête toxicologique a montré qu’il était mort d’une intoxication au cyanure. Près de 250 000 capsules d’Excédrine ont été examinées par la Food and Drug Administration pour tenter de trouver un lien entre les deux victimes. Cinq contenaient du cyanure et deux d’entre eux étaient en possession de Stella Nickell. La découverte d’un autre contaminant chimique dans les capsules, un algicide utilisé pour nettoyer les aquariums, a suggéré sa culpabilité lorsqu’un aquarium a été découvert dans ses locaux. D’autres preuves ont aidé à condamner Nickell, qui purge actuellement une peine de prison de 99 ans pour meurtre.

La falsification de produits pourrait, bien sûr, être un outil puissant pour les terroristes. Il y a eu divers incidents et canulars impliquant un certain nombre de groupes tels que des militants des droits des animaux, des groupes religieux extrêmes et d’autres. En 1978, par exemple, un groupe palestinien a déclaré au gouvernement néerlandais qu’il était responsable de l’injection de mercure dans les agrumes en provenance d’Israël. Elles se sont développées aux Pays-Bas, au Royaume-Uni, en Belgique, en Allemagne et en Suède. L’enquête a suggéré que l’empoisonnement s’était produit au point de vente au détail parce que le motif de décoloration du fruit n’était pas compatible avec le fait qu’il s’était produit en Israël. Personne n’est mort, mais une douzaine ont été touchés par l’empoisonnement au mercure et les exportations d’orange israéliennes ont chuté de 40% alors que les ventes de fruits ont chuté dans toute l’Europe.

À la suite des incidents de Tylenol, des médicaments en vente libre ont été vendus dans des emballages inviolables. Cela peut dissuader le criminel impulsif, mais ceux qui cherchent à propager le mal et l’anxiété pourraient trouver un moyen de contourner l’emballage. La Food and Drug Administration (FDA) a récemment exprimé ses inquiétudes quant au fait qu’Al-Qaïda pourrait altérer l’approvisionnement national en aliments et en médicaments et trouver un moyen de cibler spécifiquement les médicaments sur ordonnance importés illégalement. La FDA dispose d’une unité spéciale dédiée à l’enquête médico-légale sur la falsification des produits. Parmi les incidents récents, mentionnons la contamination des aliments pour bébés par des graines de ricin moulues, qui contiennent le poison mortel de la ricine. Dans ce qui pourrait avoir été un canular, une cargaison de citrons en provenance d’Argentine aurait été imprégnée d’une toxine biologique non spécifiée. Rien de nocif, cependant, n’a été trouvé dans le fruit lors de l’examen au contrôle des frontières.

voir aussi Alimentation; Toxines.