Scottish PEN est le centre écossais de PEN International, une organisation mondiale engagée dans la promotion de la littérature et la protection de la liberté d’expression. Un volet important du travail de PEN est le soutien aux femmes écrivains, si souvent marginalisées. Scottish PEN a produit une version révisée de son affiche de 100 écrivaines écossaises. Douze écrivains de l’affiche seront présentés dans le cadre du projet Dangerous Women, dans une contribution chaque mois par un membre de Scottish PEN.

par Dorothy McMillan

Frances Wright (1795-1852), écossaise de naissance, est mieux connue en Amérique où elle a accumulé de nombreuses premières: première femme à écrire un livre sérieux sur l’Amérique; première personne à fonder une colonie expérimentale, Nashoba près de Memphis, dans le but de permettre aux esclaves de travailler pour leur liberté; première femme à coéditer un journal en Amérique, première femme oratrice publique en Amérique, attirant d’énormes foules publics. Elle est devenue une puissante icône du radicalisme, célébrée, selon Fanny Trollope (qui a emmené certains de ses enfants avec elle pour essayer Nashoba mais a rapidement fui avec horreur) « comme la défenseure d’opinions qui font frémir des millions de personnes ». Cela semble assez dangereux: pourtant, ses idéaux étaient accompagnés d’un mode de vie qui aurait pu en attirer peu. Si elle avait semblé moins dangereuse, elle aurait probablement été plus dangereuse, plus efficace pour réaliser le changement.

Après sa mort, ses dents ont été rapidement arrachées. Comme son oratoire n’était pas disponible, sa renommée et son danger dépendaient de la mémoire. Son travail s’est épuisé, ses acolytes sont morts, ses idées se sont évanouies. Dans les journaux britanniques, comme le danger pour le pouvoir établi venait de plus en plus de la pression du groupe sur l’État, des femmes dangereuses comme Mary Wollstonecraft et Frances Wright étaient de temps en temps même invoquées comme moins inquiétantes que le troupeau braisant.

Il y a beaucoup d’informations en ligne sur Frances (Fanny) Wright. En plus des articles officiels fiables, comme l’entrée de l’ODNB, il y a des pièces enthousiastes, principalement américaines et parfois une combinaison déroutante de faits et d’inexactitudes. L’une de Kimberly Nichols dans NewtopiaMagazine est longue et animée. Suivre la vie de Fanny Wright est épuisant. Elle a traversé l’Atlantique au moins 15 fois – et entre les deux, elle a parcouru toute l’Amérique, s’est rendue de temps en temps en France, d’abord pour rendre visite au général Lafayette vieillissant, un héros de la France et de l’Amérique, et plus tard pour observer son mari, Phiquepal d’Arusmont et sa fille Sylva qui vivaient à Paris, du moins quand ils n’étaient pas revenus en Amérique; et elle a même voyagé plus en Grande-Bretagne que la plupart des gens de l’époque. Au sommet de sa gloire, elle était adorée et injuriée: Catherine Beecher, elle-même féministe, mais religieuse et à certains égards soumise, détestait l’affichage public de ses tournées de conférences:

Elle se tient là, le front effronté et les bras musclés, attaquant les garanties de tout ce qui est vénérable et sacré dans la religion, tout ce qui est sûr et sage en droit, tout ce qui est pur et beau dans la vertu domestique.

Mais Walt Whitman, qui n’avait que 17 ans lorsqu’il l’a entendue pour la première fois, a été captivé:

Je ne me suis jamais senti aussi brillant envers une autre femme. Elle était l’un des rares personnages à exciter en moi un respect et un amour en gros: elle était belle dans sa forme corporelle et ses dons d’âme.

Pour Beecher et bien d’autres, Wright était une femme dangereuse au sens le plus négatif du terme. C’est un cliché de parler des réformistes en avance sur leur temps et c’est un cliché auquel la plupart des commentateurs de Fanny Wright adhèrent. Pourtant, être en avance sur son temps, c’est peut-être ne pas le comprendre : Fanny Wright aurait pu être beaucoup plus dangereuse, si elle avait été plus en phase avec son temps. Mais comment, compte tenu de ses antécédents et de son éducation, aurait-elle pu être?

Frances Wright a écrit sa propre Vie en 1844: elle l’a appelée non pas un Mémoire mais une biographie, écrivant plutôt maladroitement sur elle-même à la troisième personne.

Au début de sa vie, elle se prononça un serment solennel, à porter toujours dans son cœur la cause des pauvres et des démunis; et à aider en tout ce qu’elle pouvait à réparer les torts graves qui semblaient prévaloir dans la société. Elle ne se souvient pas rarement de l’engagement alors pris, et sent qu’elle a fait de son mieux pour l’accomplir.

Frances Wright avait un fort sens de sa propre rectitude et aucun sens de l’humour, mais alors rien ne s’est passé dans sa vie qui soit susceptible de lui en donner un.

Elle est née à Dundee le 6 septembre 1795. Son père était politiquement radical, bien que clairement un père de famille, mais lui et sa femme sont morts quand les enfants étaient très jeunes, Fanny deux ans et demi, son frère cinq ans et sa sœur Camilla un enfant en bas âge. La famille a été divisée, Fanny et plus tard Camilla sont allées chez son grand-père à Londres et après sa mort chez sa tante hyper-conventionnelle à Londres, son frère chez des cousins, où il semble avoir été heureux, mais il n’a pas vu ses sœurs pendant 8 ans et est mort jeune. Fanny détestait sa vie riche, indolente et contrainte, se disputa avec sa tante et se retira avec sa sœur chez son grand-oncle, James Mylne, professeur de philosophie morale à l’Université de Glasgow. À Glasgow, Fanny jouissait d’un environnement plus libéral et socialement responsable et, à la bibliothèque du collège, elle consolidait son intérêt pour la nouvelle terre d’opportunité, l’Amérique, qui avait déjà été suscitée par sa découverte de l’histoire de l’Amérique de Botta, trouvée dans une vieille malle de sa tante (personne ne semble jamais demander si sa tante l’avait lue).

Et ainsi Fanny monta une fois de plus et, amortie par l’argent hérité qui fut tout au long de sa vie sa chance et sa malédiction, partit avec la fidèle Camilla à Londres et Liverpool d’où, en août 1818, elles s’embarquèrent pour New York, tandis que Mylne suggérait vainement que l’Italie était belle. Ses expériences ont produit ses Vues de la Société et des mœurs en Amérique en 1822, le parti pris élogieux dont même Wright elle-même a admis plus tard avoir une « teinte Claude Lorraine ». Les journaux britanniques étaient pour la plupart indignés par ses éloges de la pratique américaine et ses critiques explicites et implicites du comportement britannique. La Revue trimestrielle suggérait que « Par une Anglaise » cachait un auteur masculin, peut-être même un homme américain chauvin. Mais alors, quand elle publia sa défense des principes de l’Épicurisme, Quelques jours à Athènes, la même année, la Gazette littéraire lui recommanda de poser la plume et de prendre l’aiguille.

Sans surprise, lorsque Fanny Wright a trouvé l’approbation de personnalités à la fois autoritaires et politiquement acceptables, elle s’en est délectée. Elle chercha Jeremy Bentham, se rendit en France pour rencontrer Lafayette, puis le suivit lors de sa tournée en Amérique en 1824, au cours de laquelle elle rencontra Robert Owen qui était parti du succès de New Lanark pour acheter la colonie de Rappites de New Harmony dans le sud de l’Indiana, et visita Jefferson à Monticello. Son besoin, conséquence de son enfance privée, est généralement donné comme explication de son désir que Lafayette l’épouse ou l’adopte comme sa fille. La famille de Lafayette pensait certainement que Fanny était une femme dangereuse.

Maintenant, cependant, Wright ne pouvait plus ignorer la tache sur la terre des libres. L’expérience Nashoba suivit : elle commença par l’achat de terres en 1825 et se termina par un échec avec l’expédition des esclaves en Haïti en 1830, par Wright et le Dr William Phiquepal D’Arusmont, l’éducateur français avec qui Fanny allait bientôt avoir un enfant puis se marier.

L’affaire Nashoba est beaucoup trop compliquée pour rendre justice ici: très tôt, Fanny est tombée malade du paludisme et a dû retourner en Grande-Bretagne et les choses ont empiré en son absence. Au moment où elle est revenue, des rapports d’amour libre, de métissage, de flagellation et de chaos général sévissaient. Les opinions sont partagées quant à savoir si Nashoba aurait pu travailler un jour, mais en 1828, Fanny s’impliquait de plus en plus étroitement avec la communauté de la Nouvelle Harmonie et son rédacteur en chef de la New Harmony Gazette, plus tard le Free Enquirer avec le fils d’Owen, Robert Dale Owen. Et ses conférences célébrées commençaient.

Les deux années suivantes furent la période faste: Fanny Wright était incontestablement la femme la plus célèbre d’Amérique; des milliers de personnes assistaient à ses conférences et écoutaient ses opinions sur le mariage (elle n’aimait pas beaucoup), l’amour libre (plus ou moins ok), le métissage (probablement la meilleure solution), la religion (dans l’ensemble une mauvaise chose). Bien que tout cela soit dangereux, cela n’a pas rebuté les foules à New York, Philadelphie et Baltimore. En 1830, Wright est passé tout près d’être vraiment important dans la politique nationale lorsque les candidats du Parti ouvrier aux élections de 1830 sont devenus connus sous le nom de « billet Fanny Wright ». Mais c’est aussi à ce moment-là que le problème de Nashoba a dû être résolu et que le voyage en Haïti a produit la grossesse qui allait changer la vie de Fanny Wright. Pour protéger sa réputation ou celle de ses soutiens, Fanny s’enfuit à Paris où Camilla qui s’était déjà mariée et avait perdu son enfant s’était retirée (elle mourut peu après). À Paris, Fanny épouse d’Arusmont et lorsqu’un autre enfant naît et meurt, sa date de naissance est donnée au premier enfant, Sylva, pour la légitimer.

Ce fut le début de la fin de la renommée de Fanny. Après une période recluse, elle tenta de nouveau de donner des conférences en Angleterre et en Amérique. Mais son mariage était un gâchis croissant, ses écrits publiés et ses conférences devenaient plus obscurs. Elle a traversé l’Atlantique au moins sept fois plus, s’est impliquée dans des querelles juridiques avec son mari et d’autres, a demandé le divorce, s’est séparée de sa fille, a vécu brièvement à Nashoba, s’est installée à Cinatti, s’est cassée la cuisse dans une chute et, après des souffrances considérables, est décédée à Cinatti le 13 décembre 1852.

En regardant à nouveau la vie de cette femme dangereuse, je n’étais pas remplie de l’exaltation à laquelle je m’attendais, mais plutôt de pitié, voire d’envie de m’occuper d’elle, de faire ressortir des sentiments qui semblent enfouis sous ses rigidités. De temps en temps, il y a des effets surprenants dans sa biographie. Je me souviens surtout de sa phrase émouvante « la solitude du cœur de l’orphelinat ». Si ses parents avaient vécu, nous n’aurions peut-être jamais entendu parler d’elle, mais d’un autre côté, leur soutien émotionnel aurait pu faire d’elle la plus dangereuse de toutes les femmes dangereuses, celle dont les réformes sociales et politiques ont vraiment fonctionné.

Mais nous devons à la femme réelle, et non à la femme imaginée, une attention renouvelée, car rien d’exhaustif n’a été tenté depuis la biographie de Celia Morris Eckhart en 1984. Et il y a d’autres histoires à découvrir à la fois sur elle et sur ceux qui l’entourent. Son mari semble avoir été pourri, sans soutien, sauf quand il avait besoin de sa richesse, soucieux d’utiliser les lois qu’il déplorait ostensiblement pour mettre la main sur son argent sous prétexte peu convaincant qu’il s’en occuperait mieux pour leur fille. Et il y a tant de petites histoires non élaborées: le samedi 29 janvier 1848, une soirée a eu lieu au Hall of Science, à Sheffield, en l’honneur de l’anniversaire de Tom Paine. La réunion a été prononcée par divers dignitaires locaux et par Madame Frances Wright D’Arusmont. « À 8h30, la danse a commencé. Fanny Wright est-elle restée pour la danse ? Nous ne savons pas.

Mais nous savons qu’à l’apogée de ses talents rhétoriques, elle exprimait incomparablement bien, des principes sur lesquels nous pouvons encore être guidés:

Jusqu’à ce que les femmes prennent la place dans la société que le bon sens et le bon sentiment leur attribuent, l’amélioration humaine doit progresser mais faiblement. C’est en vain que nous circonscririons le pouvoir d’une moitié de notre race, et de loin le plus important et le plus influent. S’ils ne l’exercent pas pour le bien, ils le feront pour le mal; s’ils ne font pas avancer la connaissance, ils perpétueront l’ignorance. Que les femmes se tiennent là où elles peuvent dans l’échelle de l’amélioration, leur position décide de celle de la course.

Frances Wright a peut-être été médiocre dans la pratique, mais personne n’a mieux défini les objectifs.