Brynlee Alice Jean Bledsoe est encore trop jeune pour en connaître la signification, mais un jour elle comprendra que ses prénoms sont en l’honneur de deux des femmes qui ont aidé à libérer son père de prison en 2015.

Brynlee, qui aura 2 ans le mois prochain, et ses deux grands frères font passer le temps beaucoup plus rapidement pour Floyd Scott Bledsoe qu’il ne l’a fait puisqu’il a passé près de 16 ans derrière les barreaux.

Ce mardi, Déc. 8, marquera cinq ans depuis que Bledsoe, aujourd’hui âgé de 43 ans, a été libéré de prison après que l’ADN et d’autres preuves ont prouvé qu’il n’avait pas tué sa belle-sœur de 14 ans en 1999.

Les avocats du Projet Paul E. Wilson pour l’innocence et les recours post-condamnation de l’Université du Kansas et du Midwest Innocence Project ont travaillé pendant des années sur le cas de Bledsoe. Ils sont toujours sur la photo, et ils sont devenus comme une famille aussi, a déclaré Bledsoe.

La vie de Bledsoe est beaucoup plus heureuse maintenant, mais il a dit qu’il faisait toujours face aux conséquences du traumatisme et au temps qu’il ne reviendra jamais. Il se bat également toujours pour que les acteurs étatiques responsables de son cas et d’autres comme lui rendent des comptes.

« Je veux des réponses »
À l’âge de 23 ans, Bledsoe a été reconnu coupable de meurtre au premier degré, d’enlèvement aggravé et de libertés indécentes aggravées avec un enfant lors de la mort par balle de Zetta « Camille » Arfmann près d’Oskaloosa en 1999, malgré le fait que son frère, Tom, avait déjà avoué le viol et le meurtre avant que Bledsoe ne soit jamais accusé du crime.

Mais Tom s’est rétracté plus tard, disant qu’il avait avoué parce que Bledsoe avait menacé de révéler des incidents embarrassants dans le passé de Tom s’il ne le faisait pas. Bledsoe a été reconnu coupable après un procès devant jury de trois jours et condamné à la prison à vie.

En décembre 2015, un juge du comté de Jefferson a ordonné la libération de Bledsoe après que des résultats de tests ADN recherchés depuis longtemps et d’autres nouvelles preuves ont montré qu’il ne pouvait pas en être l’auteur, a rapporté le Journal-World.

La nouvelle preuve comprenait une note de suicide que Tom a écrite en avouant le crime, disant que la culpabilité le hantait depuis des années et que le procureur de l’affaire lui avait dit de se taire, a rapporté le Journal-World. Tom, 41 ans, a été retrouvé mort dans sa voiture en novembre 2015 à Bonner Springs, apparemment par suicide.

Bledsoe a un procès en cours devant le Tribunal de district des États-Unis pour le district du Kansas. L’affaire, déposée en mai 2016, allègue une inconduite de la part des forces de l’ordre et du procureur du comté de Jefferson responsable de l’enquête et des poursuites. Plus récemment, dans un mémorandum de 162 pages déposé en novembre. Le 18, le juge de district des États-Unis Daniel Crabtree a rejeté la requête des accusés de rejeter l’affaire.

Les allégations de son procès contre les responsables du comté de Jefferson incluent la rétention de preuves — par exemple, Bledsoe et son avocat ont été informés qu’un test ADN sur le kit de viol prélevé sur le corps d’Arfmann était négatif; en réalité, les tests avaient été interrompus par une ordonnance d’arrêt et n’ont jamais été achevés avant le procès, a rapporté le Journal-World.

L’affaire allègue également que les enquêteurs n’ont pas recueilli de preuves dans le véhicule de Tom, y compris une pelle que Tom a prétendu que Bledsoe avait utilisée pour enterrer le corps.

Bledsoe a également déclaré que certains pensaient qu’il ne pouvait pas s’agir de Tom car un reçu horodaté avait été trouvé à l’heure de 4h30 vendredi, novembre. Le 5 novembre 1999, à peu près au moment où la jeune fille a disparu — mais c’était en temps militaire, ce qui signifie 4h30 du matin, pas l’après-midi, a déclaré Bledsoe.

Pendant ce temps, les allées et venues de Bledsoe ont été comptabilisées, jusqu’à ce dimanche où le corps de la jeune fille a été retrouvé, selon le procès. Mais l’enquêteur principal avait établi que Bledsoe était le suspect immédiatement après la disparition de la jeune fille, allègue le procès.

Même cinq ans après l’annulation de sa condamnation, Bledsoe a déclaré qu’il ne savait toujours pas pourquoi l’État s’en tenait à l’affaire contre lui — intentionnellement et malicieusement, selon le procès — malgré des preuves accablantes de la culpabilité de son frère.

« Je veux des réponses, vous savez », a déclaré Bledsoe. « Et je ne les aurai peut-être jamais. »

Changements dans le système
Bledsoe a déclaré qu’un changement majeur qu’il a vu au cours des années 20 depuis sa condamnation a été l’adoption par la Législature du Kansas d’une loi qui oblige les organismes d’application de la loi à enregistrer les interrogatoires dans les affaires d’homicide et de crime sexuel. L’ancien gouverneur Sam Brownback l’a signé en mai 2017.

Bledsoe avait témoigné en faveur du projet de loi. Il a dit que c’était important « dans ces petites villes, avec ces gens qui pensent qu’ils sont au-dessus de la loi ou qu’ils sont la loi, et ils peuvent choisir. »

Si la loi avait été en vigueur en 1999, cela aurait pu faire une grande différence dans son propre cas, a déclaré Bledsoe. Ses déclarations à la police — maintenant son innocence pendant des heures d’interrogatoire — ont été enregistrées, mais pas celles de son frère, a-t-il déclaré. Les jurés n’ont eu aucune chance d’entendre les déclarations contradictoires de Tom par eux-mêmes.

C’était un choix que les forces de l’ordre ont fait, a déclaré Bledsoe, et il veut toujours que les gens en soient tenus responsables.

« S’ils avaient fait leur travail au début, vous savez, je n’aurais pas perdu 16 ans », a déclaré Bledsoe. « Mais à cause de leur négligence, à cause de leurs décisions délibérées, c’est ce qu’il est devenu. »

La licence de droit du procureur dans l’affaire de Bledsoe est suspendue indéfiniment, selon les archives de la Cour suprême du Kansas. Mais Bledsoe a déclaré qu’il voulait voir la fin de l’immunité contre les accusations criminelles pour les procureurs qui commettent des torts flagrants dans des affaires.

« Il est revenu aux personnes individuelles de faire des choix sur la vie de quelqu’un, et c’est là que la responsabilité doit intervenir et se produire », a déclaré Bledsoe, « parce que ces personnes ont choisi ce qu’elles ont fait. »

Il a dit qu’il ne pensait pas que chaque petite infraction méritait une accusation, mais lorsqu’il y a des problèmes majeurs tels que la rétention de preuves clés ou la fabrication de témoignages, « il faut rendre des comptes pour cela. Nous avons besoin d’un moyen de freiner les procureurs et les officiers voyous. »

La radiation ne suffirait pas, a déclaré Bledsoe.

« Si vous ou moi faisons ce qu’ils font, alors nous faisons face à des accusations criminelles », a-t-il dit, « alors pourquoi ne le feraient-ils pas? »

En 2018, trois ans après sa libération, l’État a promulgué une loi sur les condamnations erronées, en vertu de laquelle Bledsoe a déposé une plainte. En mai 2019, l’État a accepté de lui verser 1,03 million de dollars, mais son procès fédéral est toujours en cours.

« J’ai été vraiment béni »
Bledsoe, s’exprimant par téléphone depuis Hutchinson vendredi, a déclaré que c’était encore un peu surréaliste pour lui que cela faisait cinq ans qu’il avait été libéré.

Il a décrit sa vie familiale maintenant. Il aime être à l’extérieur du pays, a-t-il déclaré.

« Nous avons une petite superficie à l’extérieur de Hutch », a-t-il déclaré.  » Nous avons quelques vaches, quelques chiens et quelques poulets. »

Il a épousé sa femme, Amanda Ingram, en 2016. Blake, 5 ans, est le fils de Bledsoe par mariage; son fils Bryce, 3 ans, et sa fille Brynlee complètent la famille.

« J’ai été vraiment béni avec de grands enfants », a-t-il déclaré. « Nous nous amusons beaucoup, et prenons tous les jours et en profitons. »

Les avocats du Projet Innocence qui ont travaillé sur son cas — Alice Craig de KU, Jean Phillips et Elizabeth Cateforis, et Tricia Rojo Bushnell de MIP, pour n’en nommer que quelques—uns – font toujours « partie intégrante de ma vie », a déclaré Bledsoe. Il a plaisanté en disant que sa femme lui avait fait réduire les prénoms de Brynlee à deux.

« C’est grâce à eux que je fais ce que je fais en une journée, ou je peux faire ce que je fais aujourd’hui », a déclaré Bledsoe.  » They Ils me donnent des encouragements chaque fois que je suis à terre; ils me donnent des conseils chaque fois que j’en ai besoin. »

Il travaille pour une organisation à but non lucratif appelée Freedom Challenge qui organise des programmes pour aider les détenus de l’établissement correctionnel Hutchinson. Il participait au programme pendant son incarcération, a-t-il déclaré.

Certains pourraient penser que Bledsoe voudrait s’éloigner le plus possible — « Vous ne seriez pas le premier », dit-il en riant.

Il travaille avec  » environ 25 gars « , a-t-il dit. Le groupe recycle des matelas et construit divers produits à partir de matériaux recyclés, a déclaré Bledsoe. Selon le site Web du département des Services correctionnels du Kansas, « En tant que seul centre de recyclage de matelas au Kansas, l’installation a recyclé plus de 17 000 matelas, composés de 46 000 livres de mousse, 287 000 livres d’acier, 22 000 livres de bois et 46 000 livres de coton. »

Il enseigne également les compétences professionnelles aux détenus de l’unité sud de Hutchinson.

« Je veux aider les gars à transformer leur vie et à réussir à leur sortie de prison », a-t-il déclaré.

Bledsoe a déclaré qu’il avait l’œil sur quelques cas en cours au Kansas, et qu’il restait actif avec le Projet Innocence, y compris en assistant à sa conférence annuelle. Il voyage également et fait des conférences dans divers collèges.

Des centaines de personnes assistent aux conférences, a déclaré Bledsoe, et il a établi beaucoup de liens. Il a dit qu’il était bon ami avec les autres disculpés Amanda Knox, Ryan Ferguson et Eddie Lowery.

Alors, quand sort son documentaire Netflix ?

« En fait, j’ai une équipe de tournage qui veut en faire un », a déclaré Bledsoe. « Je ne sais pas si ce sera Netflix, mais oui. »

En 2015, il a montré au Journal-Monde quelques tableaux qu’il avait achevés en prison. Il a dit qu’il peint encore quand il peut trouver le temps — mais il en a beaucoup moins sur les mains de nos jours.