Mary Anna Palmer DraperEdit

Mary Anna Draper était la veuve du Dr Henry Draper, un astronome décédé avant d’avoir terminé ses travaux sur la composition chimique des étoiles. Elle était très impliquée dans le travail de son mari et voulait terminer sa classification des étoiles après sa mort. Mary Draper a rapidement réalisé que la tâche à laquelle elle était confrontée était beaucoup trop ardue pour une seule personne. Elle avait reçu de la correspondance de M. Pickering, un ami proche de lui et de son mari. Pickering offrit de l’aider à terminer le travail de son mari et l’encouragea à publier ses conclusions jusqu’au moment de sa mort. Après quelques délibérations et beaucoup de considération, Draper décida en 1886 de donner de l’argent et un télescope de son mari à l’Observatoire de Harvard afin de photographier les spectres des étoiles. Elle avait décidé que ce serait la meilleure façon de poursuivre le travail de son mari et d’ériger son héritage en astronomie. Elle insistait beaucoup pour financer le projet commémoratif avec son propre héritage, car il perpétuerait l’héritage de son mari. Elle était une adepte dévouée de l’observatoire et une grande amie de Pickering.En 1900, elle finança une expédition pour voir l’éclipse solaire totale se produire cette année-là.

Les ordinateurs de Harvard au travail, vers 1890, y compris Henrietta Swan Leavitt assise, troisième à partir de la gauche, avec loupe (1868-1921), Annie Jump Cannon (1863-1941), Williamina Fleming debout, au centre (1857-1911) et Antonia Maury (1866-1952).

Williamina FlemingEdit

Williamina Fleming n’avait aucune relation antérieure avec Harvard, car elle était une immigrante écossaise travaillant comme femme de ménage de Pickering. Sa première mission a été d’améliorer un catalogue existant de spectres stellaires, ce qui a conduit plus tard à sa nomination à la tête du projet « Catalogue Henry Draper ». Fleming a ensuite aidé à développer une classification des étoiles basée sur leur teneur en hydrogène, ainsi qu’à jouer un rôle majeur dans la découverte de la nature étrange des étoiles naines blanches. Williamina a poursuivi sa carrière en astronomie lorsqu’elle a été nommée Conservatrice des Photographies astronomiques à Harvard en 1899, également connue sous le nom de Conservatrice des Plaques photographiques. Elle est restée la seule femme conservatrice jusqu’aux années 1950.Son travail l’a également amenée à devenir la première citoyenne américaine à être élue à la Royal Astronomical Society en 1907.

Antonia MauryEdit

Antonia Maury était la nièce d’Henry Draper, et après recommandation de Mme Draper, a été embauchée comme informaticienne. Elle était diplômée du Vassar College et a été chargée de reclasser certaines des étoiles après la publication du catalogue Henry Draper. Maury décide d’aller plus loin et d’améliorer et de remanier le système de classification, mais a d’autres obligations et quitte l’observatoire en 1892 puis à nouveau en 1894. Son travail a été terminé avec l’aide de Pickering et du personnel informatique et a été publié en 1897. Elle revint de nouveau en 1908 en tant que chercheuse associée.

Anna WinlockEdit

Certaines des premières femmes embauchées comme informaticiennes avaient des liens familiaux avec le personnel masculin de l’Observatoire de Harvard. Par exemple, Anna Winlock, l’un des premiers ordinateurs de Harvard, était la fille de Joseph Winlock, le troisième directeur de l’observatoire et prédécesseur immédiat de Pickering. Anna Winlock a rejoint l’observatoire en 1875 pour aider à subvenir aux besoins de sa famille après le décès inattendu de son père. Elle s’est attaquée à l’analyse de données inachevée de son père, effectuant le travail ardu de réduire mathématiquement les observations du cercle méridien, ce qui a sauvé une décennie de nombres laissés dans un état inutile. Winlock a également travaillé sur une section de catalogage stellaire appelée « Zone de Cambridge ». Travaillant pendant plus de vingt ans sur le projet, le travail effectué par son équipe sur la zone de Cambridge a contribué de manière significative à l’Astronomische Gesellschaft Katalog, qui contient des informations sur plus de cent mille étoiles et est utilisé dans le monde entier par de nombreux observatoires et leurs chercheurs. Moins d’un an après l’embauche d’Anna Winlock, trois autres femmes ont rejoint le personnel : Selina Bond, Rhoda Sauders et une troisième, qui était probablement une parente d’un astronome assistant.

Annie Jump Cannondit

Pickering a embauché Annie Jump Cannon, diplômée du Wellesley College, pour classer les étoiles du Sud. Pendant son séjour à Wellesley, elle suit des cours d’astronomie auprès de l’une des étudiantes vedettes de Pickering, Sarah Frances Whiting. Elle est devenue la première assistante féminine à étudier les étoiles variables la nuit. Elle a étudié la courbe de lumière des étoiles variables, ce qui pourrait aider à suggérer le type et la causalité de la variation. Cannon envisagea de fusionner les systèmes de classification développés par Fleming et Maury plutôt que d’en inventer un tout nouveau, et développa le système de classification de Harvard, qui est la base du système O-B-A-F-G-K-M familier d’aujourd’hui. Elle a également classé les étoiles variables dans des tableaux afin qu’elles puissent être identifiées et comparées plus facilement. Ces systèmes relient la couleur des étoiles à leur température.

Annie Jump Cannon est l’une des plus célèbres du groupe, en tant que première femme scientifique à être reconnue pour de nombreux prix et titres dans son domaine d’étude. Elle a été la première femme à recevoir un doctorat honorifique de l’Université d’Oxford et la Médaille Henry Draper de l’Académie nationale des Sciences, et la première femme officier de l’American Astronomical Society. Cannon a ensuite créé son propre prix Annie Jump Cannon pour les femmes en travail postdoctoral.

Henrietta LeavittEdit

Henrietta Swan Leavitt arriva à l’observatoire en 1893. Elle avait de l’expérience au cours de ses études collégiales, de ses voyages à l’étranger et de son enseignement. Dans le milieu universitaire, Leavitt a excellé dans les cours de mathématiques à Cambridge. Lorsqu’elle a commencé à travailler à l’observatoire, elle a été chargée de mesurer la luminosité des étoiles par photométrie. Elle a trouvé des centaines de nouvelles étoiles variables après avoir commencé à analyser la Grande Nébuleuse d’Orion et son travail a été élargi pour étudier les variables du ciel entier avec Annie Jump Cannon et Evelyn Leland. Grâce aux compétences acquises en photométrie, Leavitt a comparé des étoiles dans différentes expositions. En étudiant les variables Céphéides, dans le Petit Nuage de Magellan, elle a découvert que leur luminosité apparente dépendait de leur période. Cette découverte a conduit à l’utilisation de variables céphéides comme bougie standard pour déterminer les distances cosmiques. Cela, à son tour, a conduit directement à la compréhension moderne de la taille réelle de l’univers, et les variables céphéides sont toujours un échelon essentiel dans l’échelle de distance cosmique.

Malheureusement, Leavitt ne reçoit pas autant de crédit qu’elle le mérite. Pickering a publié son travail avec son nom en tant que co-auteur. L’héritage qu’elle a laissé a permis aux futurs scientifiques de faire de nouvelles découvertes dans l’espace. L’astronome Edwin Hubble a utilisé la méthode de Leavitt pour calculer la distance de la galaxie la plus proche de la terre, la galaxie d’Andromède. Cela a conduit à la réalisation qu’il y a encore plus de galaxies qu’on ne le pensait auparavant.

Florence CushmanEdit

Florence Cushman (1860-1940) était une astronome américaine de l’Observatoire du Harvard College qui a travaillé sur le catalogue Henry Draper.

Florence est née à Boston, Massachusetts en 1860 et a fait ses premières études à la Charlestown High School, où elle a obtenu son diplôme en 1877. En 1888, elle commence à travailler à l’Observatoire du Harvard College en tant qu’employée d’Edward Pickering. Ses classifications des spectres stellaires ont contribué au catalogue Henry Draper entre 1918 et 1934. Elle reste astronome à l’Observatoire jusqu’en 1937 et meurt en 1940 à l’âge de 80 ans.

Florence Cushman a travaillé à l’Observatoire du Harvard College de 1918 à 1937. Au cours de sa carrière de près de cinquante ans, elle a utilisé la méthode du prisme objectif pour analyser, classer et cataloguer les spectres optiques de centaines de milliers d’étoiles. Au 19ème siècle, la révolution photographique a permis une analyse plus détaillée du ciel nocturne que ce qui avait été possible avec des observations uniquement basées sur l’œil. Afin d’obtenir des spectres optiques pour la mesure, les astronomes masculins de l’Observatoire du Harvard College exposent des plaques de verre sur lesquelles les images astronomiques ont été capturées la nuit. Pendant la journée, des assistantes comme Florence ont analysé les spectres résultants en réduisant les valeurs, en calculant les magnitudes et en cataloguant leurs résultats. On lui attribue la détermination des positions et des magnitudes des étoiles répertoriées dans l’édition de 1918 du Catalogue Henry Draper, qui présentait les spectres d’environ 222 000 étoiles.