» Il y a du hockey en Floride? »Cette question est la première posée par un amateur de sport occasionnel lorsqu’on lui dit que le Sunshine State abrite non pas une, mais deux franchises de la LNH – le Lightning de Tampa Bay et les Panthers de la Floride, qui habitent la région de Miami-Fort Lauderdale. Les deux sont tous deux nés à la suite de l’essor de la popularité du hockey à partir des années 1990, alors que la ligue cherchait à développer le jeu au-delà de ses bastions traditionnels du Canada et du nord des États-Unis. Au cours des vingt dernières années, cependant, les deux franchises ont suivi des trajectoires apparemment opposées, et avec l’incertitude sportive et économique provoquée par la pandémie de COVID-19, l’avenir floridien des Panthers pourrait être en péril.

Cela semble maintenant un lointain souvenir pour les amateurs de hockey, mais les Panthers ont en fait été la première des deux équipes à connaître du succès à leur entrée dans la ligue. Moins de trois ans après son inauguration, l’équipe a fait une course épique à la finale de la Coupe Stanley en 1996, soutenue par une base de fans énergique qui est devenue connue pour sa tradition du « Tour de rat » – lancer des rats en plastique sur la glace chaque fois qu’un joueur des Panthers marquait trois buts dans un match. Malheureusement, lors de cette finale, les Cats sont tombés contre l’Avalanche du Colorado et n’ont plus jamais atteint ces sommets.

Au cours des quinze années suivantes, l’équipe a apparemment été mordue de serpents. Au cours des années 00, l’équipe n’a pas pu construire de concurrent; malgré la présence à divers moments de superstars comme Pavel Bure (l’un des buteurs les plus prolifiques du hockey) et le gardien Roberto Luongo (qui, avec l’équipe, a remporté le trophée Vézina du meilleur gardien de but de la ligue), l’équipe n’a pas pu se constituer un casting de soutien suffisant pour se battre. Pour ajouter l’insulte à l’injure, en 2003, les Panthers ont manqué de peu de pouvoir repêcher Alex Ovechkin, l’une des mégastars du jeu qui aurait pu à elle seule inverser les perspectives de la franchise.

Dans les années 2010, la situation de l’équipe sur la glace s’est quelque peu améliorée. L’équipe a embauché Dale Tallon, l’un des cadres les plus respectés du hockey qui avait fait des Blackhawks de Chicago un gagnant de la Coupe Stanley, en tant que directeur général, et il a remanié le processus de rédaction et de développement de l’équipe – ce qui a permis aux meilleurs choix au repêchage de l’équipe comme l’ailier gauche Jonathan Huberdeau et le centre Aleksander Barkov de s’épanouir en joueurs de calibre étoile. Les Panthers ont remporté leur division à deux reprises, en 2012 et 2016, mais ont perdu au premier tour des séries éliminatoires les deux fois.

Hors de la glace, les fans de rat-hurling qui avaient afflué à l’équipe dans leurs premières années se sont fondus sous le soleil de la Floride. La faible fréquentation de l’équipe est devenue un mème si omniprésent que même leurs propres joueurs font des blagues à ce sujet. Lors de la cérémonie de remise des prix de la LNH 2019, Barkov a plaisanté en disant qu’il y avait plus de fans de sa Finlande natale que de la Floride. Et face à la perspective de reprendre la saison de la LNH dans des arénas vides, l’ancien Panther Reilly Smith a déclaré que ses années avec les Panthers l’avaient préparé à cette possibilité.

Les partisans restants de la Floride ont dû endurer ces indignités alors que, dans tout l’État, le Lightning de Tampa Bay est devenu le modèle pour la réussite d’une franchise dans un marché de hockey non traditionnel. Soutenu par le succès des séries éliminatoires, y compris un titre de la Coupe Stanley en 2004, ainsi qu’un aréna acclamé situé sur un terrain immobilier de choix au centre-ville de Tampa, le Lightning est devenu l’un des billets les plus populaires de la ville, se classant parmi les 10 meilleures franchises présentes chaque année depuis 2012, tandis que la Floride croupit près du bas du tableau chacune de ces années.

Pendant des années, les Panthers ont été la réponse par défaut à la question de savoir si une franchise de la LNH déménagerait ou non, et un prétendant en particulier accueillerait l’équipe à bras ouverts. La ville de Québec était autrefois une ville de la LNH, accueillant les Nordiques de Québec jusqu’à ce qu’ils soient transférés à Denver au milieu des années 1990 pour devenir l’Avalanche du Colorado. Un groupe de propriété dirigé par le congolomérat des télécommunications locales Quebecor a présenté une offre d’expansion il y a plusieurs années, mais ils ont finalement perdu au profit du groupe qui créerait les Golden Knights de Vegas. La ville de Québec est toujours considérée comme une destination de relocalisation, mais le propriétaire de la ligue et des Panthers, Vincent Viola, a toujours insisté sur le fait qu’ils s’engageaient à garder l’équipe là où elle se trouve.

La pandémie de COVID-19 et la crise économique subséquente pourraient changer ce calcul. Avec un calendrier peu clair pour le retour du sport, et encore moins avec les fans présents, la propriété de la franchise sportive a perdu l’une de ses principales sources de revenus, et même tous les revenus pour le moment. Avec la franchise moins rentable que jamais pour l’avenir immédiat, il peut devenir attrayant pour Viola de vendre qu’auparavant, et dans la région de Miami, le hockey sera très bas sur la liste des priorités pour les événements auxquels les locaux voudront assister une fois que les événements publics seront à nouveau autorisés.

Ce ne serait pas le cas dans le marché de Québec. Les Nordiques ont eu un public passionné malgré peu de succès en séries éliminatoires et une propriété dysfonctionnelle, et les fans y aspirent au retour de l’équipe. Ils peuvent citer le dernier exemple de relocalisation de la LNH pour plaider leur cause. La franchise des Thrashers d’Atlanta, une autre tentative de développer le jeu sur un marché non traditionnel, a échoué pendant des années avec une faible fréquentation et un faible soutien des fans, bien que la ligue ait insisté pour essayer de le faire fonctionner là-bas.

La crise financière de 2008 a contribué à changer ce calcul, éliminant la plupart des petits détenteurs d’abonnements de saison des Thrashers. L’équipe a ensuite été vendue à un groupe qui l’a déplacée dans la petite ville canadienne de Winnipeg, où elle est devenue les Jets de Winnipeg relancés (les Jets d’origine ont été transférés à Phoenix et sont devenus les Coyotes de l’Arizona). Malgré sa petite taille, le marché de Winnipeg a connu un succès sans réserve, car les fans y emballent constamment des arénas à une capacité presque maximale et écoutent des cotes d’écoute élevées à la télévision. La ville de Québec a un argument convaincant selon lequel elle réussirait de la même manière.

Il est loin d’être acquis que les Panthers bougeront – toute discussion sur une telle chose n’est que des rumeurs à ce stade. Mais il est prudent de dire que le hockey à Miami a été une expérience ratée jusqu’à présent, à la fois sur la glace (principalement) et à l’extérieur. Le commissaire Gary Bettman s’est engagé à faire fonctionner le hockey dans les marchés non traditionnels, et serait réticent à abandonner la Floride. Mais tout comme la crise de 2008 lui a forcé la main avec les Thrashers, celui-ci peut le faire avec les Panthers.