Magazine NUVO: SCALAWAGS: William Hunt, Le Grand Farnini

En 1859, au pied de la rue Walton à Port Hope, en Ontario, un garçon local nommé William Hunt a marché sur une corde raide sur la rivière Ganaraska. Quelques mois plus tard, il se faisait appeler Farini, du nom d’un obscur révolutionnaire italien, et il devint bientôt le deuxième homme de l’histoire à traverser les chutes du Niagara sur une corde. La promenade de Ganaraska a marqué le début public d’une longue et étrange vie; une vie si pleine d’aventures, de tragédies, de réalisations et de mystères qu’elle pourrait donner une pause aux crédules. Mais la pause est l’une des rares choses que Farini n’a jamais faites.

J’ai entendu parler de lui pour la première fois par Daniel Mannix, historien et ex-carnie. Pendant de nombreuses années, Mannix avait été le champion du monde d’avaleur d’épée, et il savait tout sur les sideshows et les « freaks » (pas péjoratifs). Mannix a décrit Farini comme un ancien grimpeur et acrobate qui avait joué des numéros incroyables dans des lieux du monde entier. Mannix a dit que Farini avait été une figure mystérieuse au passé sombre.

Il n’en connaissait pas la moitié.

William Hunt est né en juin 1838 et a grandi dans le sud de l’Ontario, près de Port Hope. À un âge précoce, Willie est fasciné par le cirque et aspire à être un artiste. À cette fin, il a commencé un régime d’exercice et d’acrobatie. Il a travaillé avec des balances de poids et a escaladé les côtés de la grange familiale à l’aide de chevilles qu’il avait percées dans les murs. Bientôt, il s’exhibait dans les foires de la ville. Un matin, il a enfilé une corde d’un pieu dans le sol jusqu’au grenier de la grange et a parcouru tout le chemin à sa troisième tentative. Quelques mois plus tard, il traversait le Ganaraska à pied.

En tant que Grand Farini, il a rejoint le célèbre cirque Dan Rice — Rice était le clown qui est devenu un confident du président Lincoln, et était en fait l’homme sur lequel l’Oncle Sam est modelé — mais a quitté pour errer dans le Far West, où il s’est pris à toutes sortes de raclures. À l’été de 1860, il était aux chutes du Niagara pour défier le grand Blondin, le premier homme à traverser les chutes sur une corde.

Farini a réussi non seulement cette première marche, mais aussi bien d’autres au cours de l’été. Son but semblait non seulement surpasser Blondin, mais tester les limites de l’audace. Le numéro de Blondin était basé sur le fait que tout semblait sans effort; Farini attirait les foules avec l’allure du désastre. « Cela ne peut pas être fait! »était le commentaire habituel avant chacun de ses exploits. Farini arrivait au milieu de la marche et effectuait des exploits acrobatiques, souvent suspendu à l’envers au-dessus du tumulte déchaîné, agrippant la corde avec ses cou-de-pied.

Marcher sur une corde au-dessus des chutes du Niagara est un acte difficile à suivre, mais Farini l’a fait en traversant la gorge et la rivière sur une paire d’échasses. Plus tard, une foule de 15 000 personnes l’a vu marcher le long d’un fil tendu à 37 mètres au-dessus des chutes de la Chaudière, près d’Ottawa. Selon Shane Peacock, auteur d’une merveilleuse biographie de l’homme, le sujet le plus chaud chaque fois que Farini a été mentionné était comment il allait mourir.

Il a fait le tour du monde et, avec la marche à la corde, a donné des expositions de force et de gymnastique. Il était également un mécanicien doué et, depuis sa jeunesse, il s’intéressait à la création de nouveaux gadgets et de nouvelles machines.

Les journalistes des journaux mentionnaient souvent le nombre de femmes dans le public du beau et bien musclé Farini. Il y avait des rumeurs de plusieurs mariages, et il y avait des mariages réels pendant sa jeunesse, mais ceux-ci restent enveloppés de mystère.

En 1862, Farini quitte brusquement le show business pour rejoindre l’Armée de l’Union dans la guerre entre les États. Il est employé par le général McClellan pour concevoir des moyens rapides et efficaces de traverser les ruisseaux et les rivières.

McClellan l’utilisa plus tard dans des missions de renseignement. Mais lorsque le président Lincoln a destitué le général après la perte désastreuse de la vie à Antietam, Farini a quitté l’Armée de l’Union et s’est rendu à La Havane, à Cuba, avec sa femme, une fille de Hope township nommée Mary Osbourne.

Farini était un homme auquel les légendes attachaient; beau, fringant, vigoureux, il avait apparemment été partout.

Il avait entraîné Mary à se tenir sur le dos pendant qu’il marchait sur la corde. À La Havane, Farini a accompli quatre traversées en solo de la Plaza de Toros devant une foule de 30 000 personnes. Il en a commencé un cinquième, portant Marie. Quand ils étaient presque à la fin, Mary a soudainement retiré un bras autour du cou de son mari pour saluer la foule en liesse. En marche à la corde, tout mouvement spontané peut signifier une tragédie et Mary est tombée. Puis, dans ce qui peut être le mouvement le plus incroyable de toute l’histoire de la marche sur corde raide, Farini a attrapé sa femme, serrant sa robe d’une main. Il s’est abaissé jusqu’à ce qu’il ait accroché le dos de ses genoux sur la corde. Mais avant qu’il ne puisse la relever, la robe s’est déchirée et Mary est tombée à mort.

Incroyablement, Farini était bientôt à nouveau sur le fil. Mais après quelques spectacles, seul et désemparé, il disparut en Amérique du Sud. Après six mois d’errance sur le continent, il a émergé en Europe en faisant un numéro de fil et de trapèze. À la fin des années 1860, il commence à s’entraîner et à voyager avec un garçon de 10 ans qu’il annonce comme son fils, ou  » El Niño « . L’endroit où il l’a trouvé — que ce soit dans la rue, dans un orphelinat ou ailleurs — n’a jamais été déterminé.

Après quelques saisons, Farini débute ce qu’il déclare être un nouvel acte sensationnel : la glorieuse Lulu de haut vol, qui devient rapidement une sensation en Europe et dans les Amériques. Selon tous les comptes de journaux, Lulu était belle, avec de longs cheveux blonds ondulés, et elle a recueilli des dizaines de demandes en mariage. Lulu était en fait « El Niño » dans drag. Quand Lulu n’a plus pu passer, il s’est présenté comme Lu, faisant son numéro en costume de trapéziste féminin mais avec les cheveux tondus et séparés, et sa moustache cirée.

À l’âge de 30 ans, la carrière de funambule et de trapéziste de Farini était terminée. Il se consacre à la formation et à la promotion de nouveaux actes et parcourt le monde à la recherche de bizarreries humaines et animales. Il est à l’origine de la loi sur le boulet de canon humain. Mais sa plus grande sensation était peut-être Krao, le Chaînon manquant. Farini a prétendu l’avoir trouvée au Siam, et peut-être l’a-t-il fait. Les médecins et les scientifiques ont examiné Krao et ont admis qu’ils ne savaient pas ce qu’elle était.

En 1885, Farini a de nouveau quitté le show business et, avec Lu (devenu photographe barbu), il a disparu en Afrique australe, où ils ont passé plusieurs mois à explorer le désert du Kalahari. Dans son livre sur la région, publié l’année suivante, Farini prétend avoir trouvé les restes d’une civilisation disparue. Depuis, les explorateurs recherchent sa Cité perdue du Kalahari.

Le voyage africain vient de s’ajouter à sa légende. C’était un homme auquel les légendes s’attachaient. Beau, fringant, vigoureux, il avait apparemment été partout, parlait sept langues et était aussi susceptible d’être trouvé en compagnie d’une tête d’épingle et d’une dame tatouée qu’avec des ducs et des comtes.

Après son retour en Europe, Farini continue de réserver des numéros de cirque et de music-hall, mais à la fin des années 1880, il consacre le plus clair de son temps à ses inventions et à un nouvel enthousiasme : la culture des bégonias. (Il a finalement écrit un livre sur les fleurs.) Il a également breveté de nombreuses inventions, y compris le parachute moderne et les sièges de théâtre pliants. De retour au Canada à la fin des années 1890, Farini a soutenu et co-inventé, avec Frederick Knapp, un énorme bateau à roulettes qui, prétend-on, ferait la traversée vers l’Europe en deux jours. Il est à peine sorti du port de Toronto et est maintenant enfoui sous l’autoroute Gardiner.

Dans les années 60, Farini se lance dans la peinture. En 1911, il se rend en Europe avec sa femme d’origine allemande, Anna, et est capturé en Allemagne lorsque la Première Guerre mondiale éclate. Il passe son temps à peindre, à tenir un journal détaillé et à traduire des récits de guerre à partir de publications allemandes.

Après la guerre, il retourne à Port Hope avec Anna. Ils existaient sur le petit héritage de sa femme et sur les ventes de parcelles des propriétés foncières de Farini. Dans les années 80, Farini sur son vélo était un spectacle familier dans les rues de la petite ville et sur les chemins de terre du pays. Il pédalait 10 kilomètres jusqu’à la ferme d’un parent et participait aux tâches ménagères; on se souvient de lui en train de sauter sur des wagons avec l’agilité d’un adolescent athlétique. Le reste de son temps était consacré à la peinture.

Le jeune homme qui couvait avec un comportement arrogant et une présence semblable à celle de Svengali s’était adouci en un vieil artiste et conteur aimable. Non pas que les citoyens plus âgés aient cru à ses récits de duels et de fusillades, de pygmées et de villes perdues, des applaudissements de milliers de personnes. Les petits enfants l’ont fait, cependant, et ils l’ont suivi le long des trottoirs en appelant: « Freeny, Freeny! »

En 1929, à un âge et d’une manière que ces premiers commentateurs n’auraient jamais prédit, le Grand Farini mourut, à 90 ans, de la grippe.

Aujourd’hui, à Port Hope, vous pouvez vous promener le long de la rivière qu’il a traversée il y a 150 ans jusqu’à un restaurant qui porte son nom, prendre un « escalope Farini » et trinquer à son extravagant souvenir.