“van hoki Floridában?”Ez a kérdés az első, amelyet egy alkalmi sportrajongó feltett, amikor azt mondták, hogy a Sunshine State nem egy, hanem két NHL franchise – nak játszik otthont-a Tampa Bay Lightning és a Florida Panthers, akik a Miami-Fort Lauderdale területet otthonnak hívják. Mindkettő az 1990-es évektől kezdődő jégkorong-Népszerűség fellendülésének eredményeként született, mivel a liga az elmúlt húsz évben arra törekedett, hogy a játékot túllépje Kanada és az Egyesült Államok északi részének hagyományos fellegvárain, azonban a két franchise látszólag ellentétes pályán haladt, és a covid-19 járvány okozta sport-és gazdasági bizonytalansággal a Panthers floridai jövője veszélybe kerülhet.

ez most távoli emléknek tűnik a jégkorong-rajongók számára, de valójában a Panthers volt az első a két csapat közül, amely sikert aratott a bajnokságba való belépéskor. Beiktatásuktól számított három éven belül a csapat epikus futást hajtott végre a Stanley Kupa döntők 1996 – ban egy energikus rajongótábor élénkítette, amely a “Patkánytrükk” hagyományáról vált ismertté-műanyag patkányokat dobtak a jégre, amikor egy Panthers Játékos három gólt szerzett egy meccsen. Sajnos a döntőben a macskák a Colorado Avalanche-ra estek, és soha többé nem érték el azokat a magasságokat.

a következő tizenöt évben a csapat látszólag kígyómarás volt. A 00-as években, a csapat nem tudott versenyzőt építeni; annak ellenére, hogy különböző pontokon olyan szupersztárok szerepeltek, mint Pavel Bure (a jégkorong egyik legtermékenyebb gólszerzője) és kapus Roberto Luongo (aki a csapattal együtt megnyerte a Vezina Trophy a liga legjobb hálóőrének), a csapat nem tudott elég jó mellékszereplőt építeni körülöttük a versenyzéshez. A sérülés sértése érdekében 2003-ban a Panthers szűken kihagyta a draftolást Alex Ovechkin, a játék egyik megasztárja, aki egyedül képes volt megfordítani a franchise erődjeit.

a 2010-es években a csapat vagyona a jégen némileg javult. A csapat felvette Dale Tallont, a jégkorong egyik legelismertebb vezetőjét, aki a Chicago Blackhawks – ot Stanley Kupa győztesévé építette, vezérigazgatóként, és átdolgozta a csapat szerkesztési és fejlesztési csővezetékét-amely lehetővé tette a csapat legjobb draftjait, mint például a bal szélső Jonathan Huberdeau és a center Aleksander Barkov, hogy virágozzanak All Star caliber játékosokká. A Panthers kétszer nyerte meg a divízióját, 2012-ben és 2016-ban, de a rájátszás első fordulójában mindkét alkalommal veszített.

a jégen kívül a patkányhajító rajongók, akik korai éveikben a csapathoz özönlöttek, elolvadtak a floridai napon. A csapat alacsony látogatottsága olyan átható mémgé vált, hogy még a saját játékosaik is viccelődnek róla. A 2019-es NHL díjátadó ünnepségen Barkov viccelődött, hogy szülőföldjéről több rajongó vett részt Finnországban, mint Floridában. Az NHL-szezon üres arénákban való folytatásának lehetőségével szembesülve a volt Panther Reilly Smith feltörte, hogy a Panthersnél töltött évei felkészítették erre a lehetőségre.

Florida megmaradt rajongóinak el kellett viselniük ezeket a méltatlanságokat, miközben az egész államban a Tampa Bay Lightning modelljévé vált annak, hogy a franchise hogyan lehet sikeres egy nem hagyományos jégkorongpiacon. A rájátszás sikere, beleértve a Stanley Kupa címet 2004-ben, valamint egy elismert arénát, amely a Tampa belvárosában található prime real estate-en található, a Lightning a város egyik legforróbb jegyévé vált, 2012 óta minden évben a legjobb 10 franchise között szerepel, míg Florida ezekben az években az asztal alja közelében sínylődött.

évek óta a Panthers volt az alapértelmezett válasz arra, hogy egy NHL franchise átköltözik-e vagy sem, és különösen egy udvarló tárt karokkal fogadta a csapatot. Quebec City egykor NHL-város volt, otthont adott a Québeni Nordiques amíg át nem költöztek Denver az 1990-es évek közepén a Colorado Avalanche. A Quebecor helyi távközlési kongregátum által vezetett tulajdonosi csoport néhány évvel ezelőtt bővítési ajánlatot tett, de végül elvesztették azt a csoportot, amely létrehozná a Vegas Golden Knights-ot. Quebec City még mindig pletykák, mint egy áthelyezési cél, de a Liga és a Panthers tulajdonosa Vincent Viola mindig ragaszkodott ahhoz, hogy elkötelezettek a csapat megtartása mellett.

a COVID-19 járvány és az azt követő gazdasági válság megváltoztathatja ezt a számítást. A sport visszatérésének tisztázatlan menetrendjével, nem is beszélve a jelenlévő rajongókról, a sportfranchise tulajdonjoga elvesztette egyik fő bevételi forrását, sőt egyelőre az összes bevételt. Mivel a franchise kevesebb pénzkeresővel rendelkezik, mint valaha a közeljövőben, vonzóvá válhat Viola számára az eladás, mint amikor korábban nem lett volna, és Miami területén a jégkorong nagyon alacsony lesz az események prioritási listáján, ahol a helyiek részt akarnak venni, ha a nyilvános események ismét megengedettek.

ez nem így lenne a Quebec City piacon. A Nordiques szenvedélyes követője volt a kevés rájátszási siker és a diszfunkcionális tulajdonjog ellenére, és a rajongók vágyakoznak a csapat visszatérésére. Rámutathatnak az NHL áthelyezésének utolsó példájára, hogy esetüket megtegyék. Az Atlanta Thrashers franchise, egy újabb ajánlat a játék nem hagyományos piacon történő növelésére, évek óta gyenge látogatottsággal és alacsony rajongói Támogatással küzdött, bár a liga ragaszkodott ahhoz, hogy megpróbálja ott működni.

a 2008-as pénzügyi válság segített megváltoztatni ezt a számítást, kiküszöbölve a Thrashers kis bérletbirtokosainak nagy részét. A csapatot ezután eladták egy csoportnak, amely a kanadai kisvárosba, Winnipegbe költöztette, ahol újjáéledtek Winnipeg Jets (az eredeti Jets-t Phoenixbe helyezték át, és az Arizona Coyotes lett). Kis mérete ellenére a Winnipeg piac minősíthetetlen sikert aratott, mivel a rajongók folyamatosan csomagolják az arénákat a maximális kapacitáshoz és a magas televíziós nézettséghez igazodnak. Quebec Citynek van egy meggyőző érve, hogy hasonlóan sikeresek lennének.

ez messze nem egy előre eldöntött, hogy a Panthers fog mozogni – bármilyen beszélni egy ilyen dolog csak pletykák ezen a ponton. De nyugodtan mondhatjuk, hogy a jégkorong Miamiban eddig sikertelen kísérlet volt, mind a jégen (főleg), mind a szabadban. Gary Bettman biztos elkötelezett amellett, hogy a hoki a nem hagyományos piacokon működjön, és nem lenne hajlandó feladni Floridát. De ahogy a 2008-as válság kényszerítette a kezét a Thrashers-szel, úgy lehet ez a Panthers-szel is.