Charles Darwin napjaiban a Gal-szigetek voltak a legjobb helyek a világon, ahol megfigyelhették a természetes szelekció által történő evolúció bizonyítékait. Még mindig azok.

a 19 sziget olyan vulkánok csúcsa, amelyek mintegy ötmillió évvel ezelőtt kezdtek kiemelkedni az óceánból, friss lávával gőzölgve, élet nélkül. A ma ott élő növények és állatok olyan hajótöröttektől származnak, akik tengeren vagy légi úton érkeztek. A pintyeket és a mockingbirdeket viharok fújták le; a leguánok törmelék tutajokon lebegtek; a faszerű scalesia növények pedig a napraforgók benőtt utódai, amelyek a levegőben lévő magok révén landoltak. Könnyű itt tanulmányozni a fajok sokféleségét, részben azért, mert nincs olyan sok faj, amelyet látni lehet.

a szigetek—amelyeket távolság, mély víz és erős árapály választott el egymástól—elszigetelték az újonnan érkezőket, megakadályozva, hogy sok növény és állat olyan fajtákkal szaporodjon, amelyek más partokat gyarmatosíthattak. Mivel nem volt más hely, ahová mehettek volna, a Gal Pppagos lakói alkalmazkodtak az új otthonaik egyedi körülményeihez.

Vegyünk például egy mesét két teknősről. A Santa Cruz-szigeten, sűrű scalesia erdőkkel, óriási teknősök épülnek, mint lekerekített tartályok, amelyek összeomlhatnak az aljnövényzeten. De az Isabela-szigeten az uralkodó növény a fügekaktusz kaktusz, az óriás teknősök csemege. Egyes biológusok szerint a kaktusz alkalmazkodott ehhez a fenyegetéshez azáltal, hogy nemzedékről nemzedékre magasabb lett, és kéregszerű burkolatot kapott a teknősszem szintjén. A teknősök viszont nyilvánvalóan úgy fejlődtek ki, hogy a fejük mögött egy bevágás van a héjban, lehetővé téve az állatok számára, hogy hosszú nyakukat egyenesen felfelé nyújtsák, hogy elérjék a legalacsonyabban lógó fügekaktusz párnákat.

a szigetek, amelyek az egyenlítőn terülnek el, még mindig viszonylag érintetlen; a föld 97 százaléka Nemzeti park, és Ecuador korlátozza, hogy kik élhetnek ott, és hány turista látogathatja meg. “A Galac-szigetek csodálatos hely az evolúció tanulmányozására, mert figyelemre méltó, hogy számos sziget és lakói közel állnak a teljesen természetes állapothoz, az emberi tevékenység alig vagy egyáltalán nem befolyásolja” – mondja Peter Grant, az evolúciós biológus és a Princeton Egyetem emeritus professzora, aki feleségével, Rosemary-vel (szintén biológus) 1973 óta tanulmányozza a pintyeket. Kutatásaik kimutatták, hogy a Gal-okban gyakran működik a természetes szelekció: az aszály után a nagyobb csőrű pintyek képesek voltak kemény magokat enni és túlélni; utódaik dominánssá váltak. Egy különösen esős év után a lágyabb magok elszaporodtak, és a kisebb csőrű pintyek nagyobb valószínűséggel éltek túl. Grant azt javasolja, hogy a szigeteken újonnan érkezők “figyeljenek a nyilvánvalóan rokon szervezetek közötti különbségekre”, és látogassanak el legalább két szigetre, hogy felmérjék, hogy ugyanazon alapító faj leszármazottai hogyan alkalmazkodtak a különböző környezetekhez.

maga Darwin 1835-ben újonc volt a szigeteken. A San Cristo-on egy szobor a kikötőre néz, ahol a HMS Beagle először lehorgonyzott. Darwin a hajó természettudósaként szolgált ötéves világ körüli útján. Nem egy hosszú, fehér szakállú tudósként ábrázolják, hanem egy 26 éves fiatal felfedezőként, magas és erős, gondolatokba merülve, egy világ körüli kalandon, és furcsa dolgokat észlel. Janet Browne, Darwin életrajzírója rámutat, hogy” nem volt hirtelen “eureka ” pillanata”, amikor felfedezte a Galacokat, de az ott gyűjtött madarak és más fajok ” nyugtalanították és felkeltették az érdeklődését.”

Darwin csak egy londoni ornitológussal folytatott konzultációt követően jött rá, hogy a nagyon különböző csőrű madarak, amelyekről eredetileg azt gondolta, hogy különböző nemzetségekből származnak, valójában mind közeli rokonságban állnak a pintyfajokkal. Kezdte értékelni azt, amit a Beagle útja mint “a szigetcsoport természettudományának legfigyelemreméltóbb vonása; az, hogy a különböző szigeteket jelentős mértékben más lények lakják.”Ez a felismerés a biológia történetének legnagyobb betekintéséhez vezetett: Az élőlények csak akkor maradnak életben, ha képesek uralni az élőhelyüket; azok, amelyek a legjobban alkalmazkodnak az új környezethez, szaporodnak és továbbadják alkalmazkodásukat.

ha Darwin nem fedezte volna fel az evolúciót a természetes szelekcióval, valaki más megtette volna. Valójában Alfred Russel Wallace a maláj szigetcsoport megfigyeléseire támaszkodott, hogy ugyanarra a felismerésre jusson. De látva ezeket a szigeteket, ahogy Darwin látta őket, jobban értékelheti zsenialitását. Ahogy Peter Grant rámutat, a szigetek ” egy olyan hely, ahol az elme elkalandozhat, és elképzelheti, milyen lehetett Charles Darwin számára, hogy meglátogassa világnézetét, kíváncsiságát és ismeretlen jövőjét.”

a Gal is lenyűgöző úti cél. A vulkáni kőzet bizarr tornyokba és barlangokba csavarodik; az óceán tiszta és tele van élettel. Kevés ragadozó él a szigeteken, így sok faj elvesztette félelmét, így könnyen megfigyelhető. (Ez már önmagában is kedvező a túlélésre nézve, mivel az ijedtség csak akadályozza a táplálkozást és a szaporodást.) A kék lábú Mellek ostoba párzási táncokat végeznek; fregatt madarak hét méteres szárnyfesztávolsággal tekercselnek, mint a pterodaktilok az égen; oroszlánfókák és tengeri leguánok furcsa hurkokat úsznak a snorkelerek körül. Az évszaktól függően a levegő és az óceáni áramlatok bármely irányból származhatnak, és évmilliók alatt a világ minden tájáról növényeket és állatokat helyeztek el. Az Egyenlítőtől északra található egyetlen pingvin a Gal-okban található, és az ornitológia egyik legfurcsább környékén, Isabelán élnek, a flamingók lakó populációjának szomszédságában.

a látogatók további rokonságot érezhetnek Darwinnal, amikor eljön az ideje, hogy elhagyják a szigeteket. “Talán hálásnak kellene lennem, hogy elegendő anyagot szereztem ahhoz, hogy megállapítsam ezt a figyelemre méltó tényt az élőlények eloszlásában” – írta a Beagle útja. De azt kívánta, bárcsak több ideje lett volna ott. “A legtöbb utazó sorsa, amint felfedezi, mi a legérdekesebb bármely helységben, akkor sietnek tőle.”