Un recente studio, co-condotto da Buck Institute, membro della facoltà di Simon Melov, Dottorato di ricerca, e Mark Tarnopolsky, MD, PhD, della McMaster University Medical Center di Hamilton, Ontario, coinvolti prima e dopo l’analisi dei profili di espressione genica in campioni di tessuti prelevati da 25 sani anziani, uomini e donne che hanno subito sei mesi di due volte a settimana l’allenamento di resistenza, rispetto ad una simile analisi di campioni di tessuti prelevati da giovani donne e uomini sani.

I profili di espressione genica hanno coinvolto la funzione mitocondriale specifica per età; i mitocondri agiscono come la” centrale elettrica ” delle cellule. Studi multipli hanno suggerito che la disfunzione mitocondriale è coinvolta nella perdita di massa muscolare e nella compromissione funzionale comunemente osservata nelle persone anziane. Lo studio è stato il primo ad esaminare il profilo di espressione genica, o “impronta digitale” molecolare, dell’invecchiamento in esseri umani sani e privi di malattia.

I risultati hanno mostrato che negli adulti più anziani c’era un declino della funzione mitocondriale con l’età. Tuttavia, l’esercizio ha comportato una notevole inversione dell’impronta genetica a livelli simili a quelli osservati negli adulti più giovani. Lo studio ha anche misurato la forza muscolare. Prima dell’allenamento, gli adulti più anziani erano il 59% più deboli degli adulti più giovani, ma dopo l’allenamento la forza degli adulti più anziani è migliorata di circa il 50%, in modo tale che erano solo il 38% più deboli dei giovani adulti.

“Siamo rimasti molto sorpresi dai risultati dello studio”, ha detto Melov. “Ci aspettavamo di vedere espressioni geniche che sono rimaste abbastanza stabili negli adulti più anziani. Il fatto che le loro “impronte genetiche” abbiano invertito così drammaticamente il corso dà credito al valore dell’esercizio, non solo come mezzo per migliorare la salute, ma per invertire il processo di invecchiamento stesso, che è un ulteriore incentivo all’esercizio man mano che si invecchia.”

I partecipanti allo studio sono stati reclutati presso la McMaster University. Gli adulti più giovani (da 20 a 35 anni con un’età media di 26 anni) e più anziani (più vecchi di 65 anni con un’età media di 70 anni) sono stati abbinati in termini di dieta ed esercizio fisico; nessuno di loro ha assunto farmaci o ha avuto malattie che possono alterare la funzione mitocondriale. Sono stati prelevati campioni di tessuto dal muscolo della coscia. L’allenamento di resistenza di sei mesi è stato fatto su attrezzature da palestra standard. Le sessioni due volte alla settimana hanno avuto una durata di un’ora e hanno coinvolto le contrazioni 30 di ciascun gruppo muscolare coinvolto, in modo simile alle sessioni di allenamento disponibili nella maggior parte dei centri fitness. Il test di forza era basato sulla flessione del ginocchio.

I partecipanti più anziani, mentre generalmente attivi, non avevano mai partecipato all’allenamento con i pesi formale, ha detto il co-primo autore Tarnopolsky, che dirige la clinica neuromuscolare e neurometabolica presso la McMaster University. In un follow-up di quattro mesi dopo che lo studio è stato completato, ha detto che la maggior parte degli anziani non faceva più esercizio formale in palestra, ma la maggior parte faceva esercizi di resistenza a casa, sollevando lattine di zuppa o usando elastici. “Erano ancora forti, avevano ancora la stessa massa muscolare”, ha detto Tarnopolsky. “Questo dimostra che non è mai troppo tardi per iniziare l’allenamento e che non devi passare la tua vita a pompare ferro in una palestra per trarre benefici.”

Studi futuri sono stati progettati per determinare se l’allenamento di resistenza ha un impatto genetico su altri tipi di tessuto umano, come quelli che comprendono gli organi; i ricercatori vogliono anche determinare se l’allenamento di resistenza (corsa, ciclismo) influisce sulla funzione mitocondriale e sul processo di invecchiamento. Lo studio più recente indica anche particolari espressioni geniche che potrebbero essere utilizzate come punti di partenza per screening chimici che potrebbero portare a terapie farmacologiche che modulerebbero il processo di invecchiamento.

“La stragrande maggioranza degli studi sull’invecchiamento sono fatti in vermi, moscerini della frutta e topi; questo studio è stato fatto negli esseri umani”, ha detto Melov. “È particolarmente gratificante essere in grado di convalidare scientificamente qualcosa di pratico che le persone possono fare ora per migliorare la loro salute e la qualità della loro vita, oltre a sapere che stanno facendo qualcosa che sta effettivamente invertendo gli aspetti del processo di invecchiamento.”

I risultati dello studio appaiono nell’edizione del 23 maggio di PLoS One.