“C’e’ un hockey in Florida?”Questa domanda è la prima posta da un appassionato di sport casual dopo essere stato detto che il Sunshine State gioca a casa non uno, ma due franchise NHL – i Tampa Bay Lightning e i Florida Panthers, che chiamano la casa di Miami-Fort Lauderdale area. I due sono nati entrambi come risultato del boom della popolarità dell’hockey a partire dagli 1990, mentre la lega ha cercato di far crescere il gioco oltre le sue tradizionali roccaforti del Canada e del nord degli Stati Uniti Negli ultimi vent’anni, tuttavia, le due franchigie sono state su traiettorie apparentemente opposte, e con l’incertezza sportiva ed economica causata dalla pandemia di COVID-19, il futuro florido dei Panthers potrebbe essere in pericolo.

Sembra un lontano ricordo per gli appassionati di hockey ora, ma i Panthers in realtà sono stati la prima delle due squadre ad avere successo al momento di entrare in campionato. Entro tre anni dalla loro inaugurazione, la squadra ha fatto una corsa epica alle finali della Stanley Cup nel 1996, sostenuta da una fanbase energica che divenne nota per la loro tradizione del “Trucco del ratto”- lanciando ratti di plastica sul ghiaccio ogni volta che un giocatore dei Panthers ha segnato tre gol in una partita. Sfortunatamente, in quella finale i gatti sono caduti in Colorado Avalanche, e non hanno mai più raggiunto quelle altezze.

Nel corso dei successivi quindici anni, la squadra era apparentemente morso di serpente. Durante gli anni 00, la squadra non è stata in grado di costruire un contendente; nonostante in vari punti con superstar come Pavel Bure (uno dei marcatori più prolifici dell’hockey) e il portiere Roberto Luongo (che mentre con la squadra ha vinto il Trofeo Vezina per il miglior realizzatore della lega), la squadra non è riuscita a costruire un cast di supporto abbastanza buono intorno a loro per contendersi. Per aggiungere la beffa al danno, nel 2003 i Panthers hanno mancato di poco di essere in grado di redigere Alex Ovechkin, uno dei megastar del gioco che potrebbe essere stato in grado di invertire le fortezze del franchise.

Negli anni 2010, le fortune della squadra sul ghiaccio migliorarono leggermente. Il team ha assunto Dale Tallon, uno dei dirigenti più rispettati di hockey che aveva costruito i Chicago Blackhawks in un vincitore della Stanley Cup, come direttore generale, e ha revisionato la pipeline di redazione e sviluppo della squadra, che ha permesso alle migliori scelte del draft della squadra come l’ala sinistra Jonathan Huberdeau e il centro Aleksander Barkov di sbocciare in I Panthers vinsero la loro division due volte, nel 2012 e nel 2016, ma persero entrambe le volte al primo turno dei playoff.

Fuori dal ghiaccio, i fan del ratto che avevano affollato la squadra nei loro primi anni si sciolsero sotto il sole della Florida. La bassa partecipazione della squadra è diventata un meme così pervasivo che persino i loro stessi giocatori fanno battute su di esso. Alla cerimonia degli NHL Awards 2019, Barkov ha scherzato sul fatto che c’erano più fan della sua nativa Finlandia presenti rispetto alla Florida. E di fronte alla prospettiva di riprendere la stagione NHL in arene vuote, l’ex Panther Reilly Smith ha scoperto che i suoi anni con i Panthers lo avevano preparato a questa possibilità.

I restanti fan della Florida hanno dovuto sopportare queste offese mentre, in tutto lo stato, i Tampa Bay Lightning sono diventati il modello per come un franchising può avere successo in un mercato di hockey non tradizionale. Incoraggiati dal successo dei playoff tra cui un titolo di Stanley Cup nel 2004, così come un’arena acclamata situata su prime real estate nel centro di Tampa, i Lightning sono diventati uno dei biglietti più caldi della città, classificandosi tra i primi 10 franchise presenti ogni anno dal 2012, mentre la Florida ha languito vicino al fondo della tabella ciascuno di quegli anni.

Per anni, i Panthers sono stati la risposta predefinita al fatto che una franchigia NHL si sarebbe trasferita o meno, e un pretendente in particolare avrebbe accolto la squadra a braccia aperte. Quebec City era una città NHL una volta, ospitando i Queben Nordiques fino a quando non furono trasferiti a Denver a metà degli anni 1990 per diventare i Colorado Avalanche. Un gruppo di proprietà guidato da congolmate di telecomunicazioni locali Quebecor messo insieme un “offerta di espansione diversi anni fa, ma alla fine hanno perso fuori al gruppo che avrebbe creato i Cavalieri d” oro Vegas. Quebec City si dice ancora come destinazione di trasferimento, ma il proprietario della lega e dei Panthers Vincent Viola ha sempre insistito sul fatto che si sono impegnati a mantenere la squadra dove si trova.

La pandemia di COVID-19 e la successiva crisi economica possono cambiare quel calcolo. Con un calendario poco chiaro per il ritorno dello sport, per non parlare dei fan presenti, la proprietà del franchising sportivo ha perso uno dei principali flussi di entrate, e in effetti tutte le entrate per il momento. Con il franchise meno di un moneymaker che mai per l’immediato futuro, potrebbe diventare attraente per Viola da vendere rispetto a quando prima non avrebbe potuto essere, e nella zona di Miami hockey sarà molto basso nella lista delle priorità per gli eventi locali vorranno partecipare una volta che gli eventi pubblici sono autorizzati di nuovo.

Questo non sarebbe il caso nel mercato di Quebec City. I Nordiques hanno avuto un seguito appassionato nonostante il piccolo successo nei playoff e la proprietà disfunzionale, ei fan desiderano il ritorno della squadra. Essi possono indicare l’ultimo esempio di NHL delocalizzazione per rendere il loro caso. Il franchise di Atlanta Thrashers, ancora un altro tentativo di far crescere il gioco in un mercato non tradizionale, si è dibattuto per anni con scarsa presenza e basso supporto dei fan, anche se la lega ha insistito per cercare di farlo funzionare lì.

La crisi finanziaria del 2008 ha contribuito a cambiare quel calcolo, eliminando la maggior parte della piccola base di possessori di abbonamenti dei Thrashers. La squadra fu poi venduta a un gruppo che la trasferì nella piccola città canadese di Winnipeg, dove divennero i Winnipeg Jets (i Jets originali furono trasferiti a Phoenix e divennero gli Arizona Coyotes). Nonostante le sue piccole dimensioni, il mercato di Winnipeg è stato un successo senza riserve, come i fan ci costantemente imballare arene a quasi la massima capacità e sintonizzarsi su alti ascolti televisivi. Quebec City ha un argomento convincente che avrebbero avuto successo allo stesso modo.

È tutt’altro che scontato che le Pantere si muoveranno – qualsiasi discorso di una cosa del genere è solo voci a questo punto. Ma è sicuro di dire che l’hockey a Miami è stato un esperimento fallito finora, sia sul ghiaccio (per lo più) che fuori. Il commissario Gary Bettman si impegna a far funzionare l’hockey nei mercati non tradizionali e sarebbe restio a rinunciare alla Florida. Ma proprio come la crisi del 2008 ha forzato la mano con i Thrashers, così questo possa fare con i Panthers.