Ai tempi di Charles Darwin, le isole Galápagos erano forse il posto migliore al mondo per osservare le prove dell’evoluzione per selezione naturale. Lo sono ancora.

Le 19 isole sono le punte dei vulcani che hanno iniziato ad emergere dall’oceano circa cinque milioni di anni fa, fumanti di lava fresca e privi di vita. Le piante e gli animali che vi abitano oggi discendono da naufraghi arrivati via mare o per via aerea. Fringuelli e tordi sono stati spazzati fuori rotta dalle tempeste; le iguane galleggiavano su zattere di detriti; e le piante di scalesia simili ad alberi sono la progenie troppo cresciuta dei girasoli che sbarcarono attraverso i semi dispersi nell’aria. È facile studiare la diversità delle specie qui in parte perché non ci sono molte specie da vedere.

Le isole—separate l’una dall’altra per distanza, acque profonde e forti maree—isolarono i nuovi arrivati, impedendo a molte delle piante e degli animali di riprodursi con altri del loro genere che potrebbero aver colonizzato altre coste. Senza nessun altro posto dove andare, gli abitanti delle Galápagos si adattarono a condizioni uniche per le loro nuove case.

Si consideri, ad esempio, un racconto di due tartarughe. Sull’isola di Santa Cruz, con fitte foreste di scalesia, le tartarughe giganti sono costruite come vasche arrotondate che possono schiantarsi nel sottobosco. Ma oltre a Isabela Island, la pianta dominante è il fico d’india cactus, una prelibatezza per tartarughe giganti. Alcuni biologi hanno suggerito che il cactus si sia adattato a questa minaccia crescendo più alto, generazione dopo generazione, e acquisendo una copertura simile alla corteccia a livello degli occhi di tartaruga. Le tartarughe, a loro volta, apparentemente si sono evolute per avere una tacca nel guscio dietro la testa, permettendo agli animali di allungare il collo lungo fino a raggiungere i cuscinetti di fico d’india più bassi.

Le isole, che si trovano a cavallo dell’Equatore, sono ancora relativamente incontaminate; il 97% della terra è parco nazionale, e l’Ecuador limita chi può vivere lì e quanti turisti possono visitare. “Le galapagos sono un posto meraviglioso per studiare l’evoluzione, ancora, perché, sorprendentemente, molte isole e i loro abitanti sono vicino ad essere completamente naturale, con poca o nessuna influenza delle attività umane”, dice il biologo evoluzionista e la Princeton University professore emerito di Peter Grant che, con sua moglie, Rosmarino (anche un biologo), ha studiato fringuelli, nel 1973. La loro ricerca ha dimostrato che la selezione naturale è spesso al lavoro nelle Galápagos: dopo una siccità, i fringuelli con becchi più grandi erano in grado di mangiare semi duri e sopravvivere; la loro prole divenne predominante. Dopo un anno particolarmente piovoso, i semi più morbidi proliferarono e i fringuelli dal becco più piccolo avevano maggiori probabilità di sopravvivere. Grant raccomanda che un nuovo arrivato sulle isole “stia attento alle differenze tra organismi ovviamente correlati” e visiti almeno due isole per apprezzare come i discendenti della stessa specie fondatrice si sono adattati a diversi ambienti.

Darwin stesso era un nuovo arrivato alle isole nel 1835. Su San Cristóbal, una sua statua si affaccia sul porto dove la HMS Beagle ha ancorato per la prima volta. Darwin servì come naturalista della nave nel suo viaggio di cinque anni intorno al mondo. Non è raffigurato come un eminente studioso con una lunga barba bianca, ma come un giovane esploratore di 26 anni, alto e forte, assorto nel pensiero, in un’avventura intorno al mondo e notando cose strane. Janet Browne, una biografa di Darwin, sottolinea che non ha avuto “un improvviso momento” eureka ” mentre esplorava le Galápagos, ma gli uccelli e le altre specie che ha raccolto lì “lo hanno turbato e incuriosito.”

Solo dopo aver consultato un ornitologo a Londra Darwin si rese conto che gli uccelli con becchi molto diversi che originariamente pensava provenissero da lignaggi diversi erano tutti, in realtà, specie di fringuello strettamente correlate. Cominciò ad apprezzare ciò che descrisse nel Viaggio del Beagle come “la caratteristica più notevole nella storia naturale di questo arcipelago; è, che le diverse isole in misura considerevole sono abitate da un diverso insieme di esseri.”Quella realizzazione lo ha portato alla più grande intuizione nella storia della biologia: Gli esseri viventi sopravvivono solo se riescono a padroneggiare il loro habitat; quelli che si adattano meglio a un nuovo ambiente si riprodurranno e trasmetteranno i loro adattamenti.

Se Darwin non avesse scoperto l’evoluzione per selezione naturale, qualcun altro l’avrebbe fatto. In effetti, Alfred Russel Wallace ha attinto alle osservazioni dell’arcipelago malese per giungere alla stessa realizzazione. Ma vedere queste isole come le ha viste Darwin può darti un migliore apprezzamento del suo genio. Come sottolinea Peter Grant, le isole sono “un luogo dove far vagare la mente e immaginare come deve essere stato per Charles Darwin visitare con la sua visione del mondo, curiosità e futuro sconosciuto.”

Le Galápagos sono anche una splendida destinazione di viaggio. La roccia vulcanica è contorta in bizzarre guglie e caverne; l’oceano è pulito e brulicante di vita. Pochi predatori vivono sulle isole, così tante specie hanno perso la loro paura, rendendole facili da osservare. (Questo, di per sé, è favorevole alla sopravvivenza, poiché essere ombroso ostacola solo l’alimentazione e la riproduzione.) Le tette dai piedi blu eseguono stupide danze di accoppiamento; gli uccelli delle fregate con un’apertura alare di sette piedi si muovono come pterodattili nel cielo; leoni marini e iguane marine nuotano curiosamente intorno agli amanti dello snorkeling. A seconda della stagione, le correnti d’aria e oceaniche possono provenire da qualsiasi direzione e nel corso di milioni di anni hanno depositato piante e animali da tutto il mondo. Gli unici pinguini a nord dell’Equatore si trovano nelle Galápagos, e in uno dei quartieri più strani di tutta l’ornitologia, vivono su Isabela accanto a una popolazione residente di fenicotteri.

I visitatori possono sentire un’ulteriore parentela con Darwin quando arriva il momento di lasciare le isole. “Dovrei, forse, essere grato di aver ottenuto materiali sufficienti per stabilire questo fatto più notevole nella distribuzione degli esseri organici”, scrisse nel Viaggio del Beagle. Ma avrebbe voluto avere più tempo lì. “È il destino della maggior parte dei viaggiatori, non appena scoprono ciò che è più interessante in qualsiasi località, che si affrettano da esso.”