Scottish PEN è il centro scozzese di PEN International, un’organizzazione mondiale impegnata a promuovere la letteratura e a proteggere la libertà di espressione. Un filone importante del lavoro di PEN è il sostegno delle scrittrici, così spesso emarginate. Scottish PEN ha prodotto una versione riveduta del suo poster di 100 scrittrici scozzesi. Dodici scrittori del poster saranno presenti come parte del progetto Dangerous Women, in un contributo ogni mese da un membro della Scottish PEN.

Dorothy McMillan

Frances Wright (1795-1852), Scozzese di nascita, è meglio conosciuto in America, dove ha maturato una serie di primati: la prima donna a scrivere una grave libro sull’America; prima persona a set up sperimentale colonia, Nashoba vicino Memphis, con il solo scopo di consentire gli schiavi a lavorare per la loro libertà; prima donna a co-editare un giornale in America, prima al pubblico femminile, oratore in America, ad attrarre grandi misto pubblico. È diventata una potente icona del radicalismo, celebrata, secondo Fanny Trollope (che ha portato con sé alcuni dei suoi figli per provare Nashoba ma è fuggita rapidamente inorridita) “come sostenitrice di opinioni che fanno rabbrividire milioni”. Questo sembra abbastanza pericoloso: eppure i suoi ideali erano accompagnati da uno stile di vita che avrebbe potuto attirare pochi. Se fosse sembrata meno pericolosa, probabilmente sarebbe stata più pericolosa, più efficace nel realizzare il cambiamento.

Dopo la sua morte i suoi denti furono rapidamente tirati. Poiché la sua oratoria non era disponibile, la sua fama e il suo pericolo dipendevano dalla memoria. Il suo lavoro andò fuori stampa; i suoi accoliti morirono; le sue idee svanirono. Nei giornali britannici, poiché il pericolo per il potere stabilito proveniva sempre più dalla pressione del gruppo sullo Stato, donne pericolose come Mary Wollstonecraft e Frances Wright venivano di tanto in tanto invocate come meno preoccupanti della mandria di braying.

Ci sono molte informazioni online su Frances (Fanny) Wright. Oltre a articoli ufficiali affidabili, come la voce ODNB, ci sono pezzi entusiasti, per lo più americani e talvolta una confusa combinazione di fatti e imprecisioni. Uno di Kimberly Nichols in NewtopiaMagazine è lungo e vivace. Seguire la vita di Fanny Wright è estenuante. Ha attraversato l’Atlantico per almeno 15 volte – e, in mezzo, ha viaggiato in tutta l’America, stroncata alla Francia di volta in volta, prima di visitare l’invecchiamento Generale Lafayette, un eroe di Francia e America, e poi guardare in su suo marito, Phiquepal d’Arusmont e figlia Sylva, che vivevano a Parigi, almeno quando non era tornato in America, e ha viaggiato di più in gran Bretagna che la maggior parte delle persone al momento. All’altezza della sua fama era adorato e insultati: Caterina Beecher, anche lei è una femminista, ma un religioso e, in qualche modo, di sottomissione e di uno, odiava l’esposizione pubblica dei suoi giri di conferenze:

Ci si alza, con sfacciata anteriore e robuste braccia, di attaccare la salvaguardia di tutto ciò che è venerabile e sacro nella religione, tutto ciò che è sicuro e saggio di legge, tutto ciò che è pura e bella domestiche virtù.

Ma Walt Whitman, che aveva solo 17 anni quando la sentì per la prima volta, fu affascinato:

Non mi sono mai sentita così brillante nei confronti di nessun’altra donna. Era uno dei pochi personaggi a suscitare in me un enorme rispetto e amore: era bella in forma corporea e doni d’anima.

Per Beecher e molti altri, Wright era una donna pericolosa nel senso più negativo. È un cliché parlare di riformatori in anticipo sui tempi ed è uno che la maggior parte dei commentatori di Fanny Wright acquista. Eppure, essere in anticipo sui tempi è forse non capirlo: Fanny Wright avrebbe potuto essere molto più pericolosa, se fosse stata più in sintonia con il suo tempo. Ma come, dato il suo background e la sua educazione avrebbe potuto essere?

Frances Wright scrisse la sua Vita nel 1844: la definì non un libro di memorie ma una Biografia, scrivendo piuttosto goffamente di se stessa in terza persona.

Nei primi anni di vita pronunciò a se stessa un giuramento solenne, di portare sempre nel suo cuore la causa dei poveri e degli indifesi; e di aiutare in tutto ciò che poteva a riparare i gravi torti che sembravano prevalere nella società. Non di rado ricorda l’impegno preso e sente di aver fatto del suo meglio per adempierlo.

Frances Wright aveva un forte senso della propria rettitudine e nessun senso dell’umorismo, ma poi non accadde nulla nella sua vita che fosse in grado di darle uno.

È nata a Dundee il 6 settembre 1795. Suo padre era politicamente un radicale, anche se chiaramente un padre di famiglia, ma sia lui che sua moglie morirono quando i figli erano molto piccoli, Fanny due anni e mezzo, suo fratello cinque e sua sorella Camilla un bambino. La famiglia fu divisa, Fanny e più tardi Camilla andarono da suo nonno a Londra e dopo la sua morte da sua zia iper-convenzionale a Londra, suo fratello ai cugini, dove sembra essere stato felice, ma non vide le sue sorelle per 8 anni e morì giovane. Fanny odiava la sua vita ricca, indolente e costretta, escogitò di litigare con sua zia e portò se stessa e sua sorella a casa del suo prozio, James Mylne, professore di Filosofia morale all’Università di Glasgow. A Glasgow Fanny godeva di un ambiente più liberale e socialmente responsabile e nella biblioteca del college consolidò il suo interesse per la nuova terra di opportunità, l’America, che era già stata scatenata dalla sua scoperta della storia dell’America di Botta, trovata in un vecchio baule di sua zia (nessuno sembra mai chiedere se sua zia l’avesse letta).

E così Fanny si alzò ancora una volta e, ammortizzata dal denaro ereditato che per tutta la vita fu la sua opportunità e la sua maledizione, partì con la fedele Camilla per Londra e Liverpool da dove nell’agosto del 1818 si imbarcarono per New York, mentre Mylne suggerì invano che l’Italia fosse bella. Le sue esperienze produssero le sue opinioni del 1822 sulla società e le buone maniere in America, il pregiudizio elogiativo di cui anche la stessa Wright in seguito ammise aveva una “tinta Claude Lorraine”. Le riviste britanniche erano per lo più indignate dalle sue lodi alla pratica americana e dalle critiche esplicite e implicite del comportamento britannico. Il Quarterly Review ha suggerito che’ Da una donna inglese ‘ nascosto un autore maschio, forse anche un maschio americano sciovinista. Ma poi, quando pubblicò la sua difesa dei principi dell’epicureismo, Pochi giorni ad Atene, nello stesso anno, la Gazzetta letteraria le raccomandò di posare la penna e prendere l’ago.

Non sorprende, quando Fanny Wright ha trovato l’approvazione da figure sia autorevoli che politicamente accettabili, si è divertita. Cercò Jeremy Bentham, viaggiò in Francia per incontrare Lafayette, e poi lo accompagnò nel suo tour in America nel 1824, durante il quale incontrò Robert Owen che era passato dal successo di New Lanark all’acquisto della colonia Rappite di New Harmony nel sud dell’Indiana, e visitò Jefferson a Monticello. Il suo bisogno, una conseguenza della sua infanzia privata, è generalmente dato come la spiegazione del suo desiderio che Lafayette sposarla o adottarla come sua figlia. La famiglia di Lafayette pensava che Fanny fosse una donna pericolosa.

Ormai, tuttavia, Wright non poteva più ignorare la macchia sulla terra dei liberi. Seguì l’esperimento Nashoba: iniziò con l’acquisto di terreni nel 1825 e finì in fallimento con la spedizione degli schiavi ad Haiti nel 1830, da parte di Wright e del dottor William Phiquepal D’Arusmont, l’educatore francese con il quale Fanny avrebbe avuto un figlio e poi si sarebbe sposata.

L’affare Nashoba è troppo complicato per rendere giustizia qui: presto Fanny si ammalò di malaria e dovette tornare in Gran Bretagna e le cose andarono di male in peggio in sua assenza. Con il tempo ha ottenuto indietro rapporti di amore libero, miscegenation, fustigazioni, e il caos generale erano diffuse. Le opinioni sono divise sul fatto che Nashoba avrebbe mai potuto lavorare, ma dal 1828 Fanny stava diventando più strettamente coinvolto con la comunità New Harmony e la sua redazione della New Harmony Gazette, in seguito Il Libero Enquirer con il figlio di Owen, Robert Dale Owen. E le sue celebri conferenze stavano iniziando.

I due anni successivi furono il periodo splendido: Fanny Wright fu senza dubbio la donna più famosa d’America; migliaia di persone assistettero alle sue conferenze e ascoltarono le sue opinioni sul matrimonio (non le piaceva molto), l’amore libero (più o meno ok), la miscegenation (probabilmente la soluzione migliore), la religione (nel complesso una brutta cosa). Anche se tutto questo era pericoloso, non ha messo fuori la folla a New York, Philadelphia e Baltimora. Nel 1830 Wright è venuto molto vicino ad essere davvero significativo nella politica nazionale quando i candidati del partito degli uomini di lavoro nelle elezioni del 1830 divenne noto come il’biglietto Fanny Wright’. Ma questo è stato anche quando il problema Nashoba doveva essere risolto e il viaggio ad Haiti ha prodotto la gravidanza che doveva cambiare la vita di Fanny Wright. Per proteggere la sua reputazione o quella dei suoi sostenitori Fanny fuggì a Parigi dove Camilla che si era già sposata e aveva perso il figlio si era ritirata (morì poco dopo). A Parigi Fanny sposò d’Arusmont e quando un altro bambino nacque e morì, la sua data di nascita fu data al primo figlio, Sylva, per legittimarla.

Questo fu l’inizio della fine della fama di Fanny. Dopo un periodo solitario ha tentato lezioni di nuovo in Inghilterra e in America. Ma il suo matrimonio era un casino crescente, i suoi scritti pubblicati e le sue lezioni divennero più oscure. Attraversò l’Atlantico almeno sette volte di più, fu coinvolta in dispute legali con suo marito e altri, chiese il divorzio, si allontanò da sua figlia, visse brevemente a Nashoba, si stabilì a Cincinatti, si ruppe una coscia in una caduta e dopo notevoli sofferenze morì a Cincinatti il 13 dicembre 1852.

Guardando di nuovo la vita di questa donna pericolosa, ero piena non dell’euforia che mi aspettavo, ma piuttosto della pietà, persino del desiderio di prendermi cura di lei, di far emergere sentimenti che sembrano sepolti sotto le sue rigidità. Di tanto in tanto ci sono effetti sorprendenti nella sua biografia. Ricordo meglio di tutti la sua commovente frase ‘la solitudine del cuore dell’orfanotrofio’. Se i suoi genitori fossero vissuti potremmo non aver mai sentito parlare di lei, ma d’altra parte, il loro sostegno emotivo potrebbe averla resa la più pericolosa di tutte le donne pericolose, una le cui riforme sociali e politiche hanno davvero funzionato.

Ma dobbiamo alla donna attuale, non alla donna immaginata, una rinnovata attenzione, perché nulla di completo è stato tentato dalla biografia di Celia Morris Eckhart del 1984. E ci sono altre storie ancora da portare alla luce sia su di lei e quelli intorno a lei. Suo marito sembra essere stato un marcio, non supportato tranne quando aveva bisogno della sua ricchezza, ansioso di usare le leggi che apparentemente deplorava per mettere le mani sui suoi soldi con il pretesto poco convincente che avrebbe gestito meglio per la loro figlia. E ci sono tante piccole storie non elaborate: sabato 29 gennaio 1848 si tenne una soirée nella Hall of Science, Sheffield, in onore del compleanno di Tom Paine. L’incontro è stato affrontato da vari dignitari locali e da Madame Frances Wright D’Arusmont. Alle 8.30 è iniziata la danza. Fanny Wright e ‘ rimasta per il ballo? Non lo sappiamo.

Ma sappiamo che nel periodo di massimo splendore delle sue capacità retoriche, ha espresso incomparabilmente bene, principi che possiamo ancora essere guidati da:

Fino a quando le donne non assumono il posto nella società che il buon senso e il buon sentimento assegnano loro, il miglioramento umano deve avanzare ma debolmente. È invano che circoscriveremmo il potere di una metà della nostra razza, e quella di gran lunga la più importante e influente. Se non lo esercitano per il bene, lo faranno per il male; se non avanzano la conoscenza, perpetueranno l’ignoranza. Lascia che le donne stiano dove possono nella scala del miglioramento, la loro posizione decide quella della razza.

Frances Wright potrebbe essere stata povera nella pratica, ma nessuno ha messo meglio quali dovrebbero essere gli obiettivi.