NUVO Magazine: SCALAWAGS: William Hunt, Il Grande Farnini

Nel 1859, ai piedi di Walton Street a Port Hope, Ontario, un ragazzo locale di nome William Hunt camminò sulla fune del fiume Ganaraska. Solo pochi mesi dopo, si faceva chiamare Farini, dopo un oscuro rivoluzionario italiano, e divenne presto il secondo uomo nella storia ad attraversare le Cascate del Niagara su una corda. La passeggiata Ganaraska ha segnato l’inizio pubblico di una lunga e strana vita; una vita così piena di avventura, tragedia, realizzazione e mistero che potrebbe dare una pausa ai creduloni. Ma la pausa è una delle poche cose che Farini non ha mai fatto.

Ho sentito parlare di lui per la prima volta da Daniel Mannix, storico ed ex-carnie. Per molti anni, Mannix era stato il campione del mondo di spada mangiatore, e sapeva tutto di sideshow e “freaks” (non un peggiorativo). Mannix ha descritto Farini come un ex ropewalker e acrobata che aveva eseguito atti incredibili in luoghi di tutto il mondo. Mannix ha detto che Farini era stato una figura misteriosa con un passato oscuro.

Non ne conosceva la metà.

William Hunt nacque nel giugno del 1838 e crebbe nell’Ontario meridionale vicino a Port Hope. In tenera età, Willie divenne estasiato dal circo e desiderava essere un esecutore. A tal fine, ha iniziato un regime di esercizio e acrobazie. Ha lavorato con scale di peso e scalato i lati del fienile di famiglia con pioli che aveva forato nelle pareti. Presto si esibiva alle fiere cittadine. Una mattina, infilò una corda da un palo nel terreno al soppalco del fienile e camminò fino al suo terzo tentativo. Un paio di mesi dopo stava camminando attraverso il Ganaraska.

Come il Grande Farini, si unì al famoso circo Dan Rice—Rice era il clown che divenne un confidente del presidente Lincoln, ed era in realtà l’uomo su cui lo zio Sam è modellato—ma smise di vagare per il selvaggio West, dove ha ottenuto in ogni sorta di graffi. Nell’estate del 1860, era alle Cascate del Niagara per sfidare il grande Blondin, il primo uomo ad attraversare le cascate su una corda.

Farini ha completato con successo non solo questa prima passeggiata, ma anche molte altre durante l’estate. Il suo obiettivo sembrava non solo superare Blondin, ma testare i limiti dell’audacia. L’atto di Blondin era basato sul far apparire tutto senza sforzo; Farini attirava le folle con il fascino del disastro. “Non si può fare!”era il solito commento prima di ciascuna delle sue imprese. Farini arrivava al centro della passeggiata e compiva prodezze acrobatiche, spesso appeso a testa in giù sopra il tumulto furioso, afferrando la corda con il collo del piede.

Camminare su una corda sopra le cascate del Niagara è un atto difficile da seguire, ma Farini lo ha fatto attraversando la gola e il fiume su un paio di trampoli. Più tardi, una folla di 15.000 lo vide camminare lungo un filo infilato 37 metri sopra Chaudière Falls vicino a Ottawa. Secondo Shane Peacock, autore di una meravigliosa biografia dell’uomo, l’argomento più caldo ogni volta che Farini è stato menzionato era come stava per morire.

Ha girato il mondo e, insieme alla corda, ha dato mostre di forza e ginnastica. Era anche un meccanico dotato, e dalla sua giovinezza era stato interessato a creare nuovi gadget e macchinari.

I giornalisti spesso menzionavano il numero di donne nel pubblico del bel e muscoloso Farini. Ci sono state voci di diversi matrimoni, e ci sono stati matrimoni reali durante la sua giovinezza, ma questi rimangono avvolti nel mistero.

Nel 1862, Farini lasciò bruscamente il mondo dello spettacolo per unirsi all’esercito dell’Unione nella guerra tra gli Stati. Fu impiegato dal generale McClellan per escogitare modi rapidi ed efficienti di attraversare insenature e fiumi.

McClellan in seguito lo utilizzò in missioni di intelligence. Ma quando il presidente Lincoln rimosse il generale dopo la disastrosa perdita di vite umane ad Antietam, Farini lasciò l’Esercito dell’Unione e andò a L’Avana, Cuba, con sua moglie, una ragazza di Hope township di nome Mary Osbourne.

Farini era un uomo a cui si legavano le leggende; bello, focoso, vigoroso, era apparentemente stato ovunque.

Aveva addestrato Mary a tenere la schiena mentre camminava sulla corda. A L’Avana, Farini ha compiuto quattro traversate in solitaria della Plaza de Toros di fronte a una folla di 30.000 persone. Ha iniziato un quinto, portando Mary. Quando erano quasi alla fine, Mary si tolse improvvisamente un braccio dal collo di suo marito per salutare la folla che applaudiva selvaggiamente. Nel camminare con la corda, qualsiasi mossa spontanea può significare tragedia, e Mary è caduta. Poi, in quella che potrebbe essere la mossa più incredibile dell’intera storia del camminare sul filo del rasoio, Farini catturò sua moglie, stringendo il vestito con una mano. Si abbassò fino a quando non aveva agganciato il dorso delle ginocchia sopra la corda. Ma prima che potesse tirarla su, il vestito si strappò e Mary cadde a morte.

Incredibilmente, Farini era presto sul filo di nuovo. Ma dopo alcuni spettacoli, solo e sconvolto, è scomparso in Sud America. Dopo sei mesi di vagare per il continente, è emerso in Europa facendo un atto di filo e trapezio. Alla fine del 1860, ha iniziato la formazione e viaggiare con un bambino di 10 anni che ha pubblicizzato come suo figlio, o “El Niño”. Dove l’ha trovato-sia per strada, in un orfanotrofio, o altrove—non è mai stato determinato.

Dopo un paio di stagioni, Farini ha debuttato quello che ha dichiarato essere un nuovo atto sensazionale: la gloriosa, ad alta quota Lulu, che presto divenne una sensazione in Europa e nelle Americhe. Da tutti i giornali Lulu era bella, con lunghi, capelli biondi ondulati, e ha raccolto decine di proposte di matrimonio. Lulu era in realtà” El Niño ” in drag. Quando Lulu non era più in grado di passare, si presentò come Lu, facendo il suo atto in abiti da trapezista femminile, ma con i capelli tagliati e separati, e i baffi cerati.

Quando raggiunse i suoi 30 anni, la carriera di Farini come funambolo e trapezista era finita. Si dedicò alla formazione e alla promozione di nuovi atti e vagando per il mondo alla ricerca di stranezze umane e animali. Ha dato origine all’atto della palla di cannone umana. Ma forse la sua più grande sensazione era Krao, l’anello mancante. Farini ha affermato di averla trovata in Siam, e forse lo ha fatto. Medici e scienziati hanno esaminato Krao e hanno ammesso di non sapere cosa fosse.

Nel 1885, Farini lasciò nuovamente il mondo dello spettacolo, e con Lu (ormai un fotografo barbuto) scomparve in Africa meridionale, dove passarono diversi mesi ad esplorare il deserto del Kalahari. Nel suo libro sulla regione, pubblicato l’anno successivo, Farini ha affermato di aver trovato i resti di una civiltà scomparsa. Gli esploratori sono stati alla ricerca della sua città perduta del Kalahari da allora.

Il viaggio africano ha appena aggiunto alla sua leggenda. Era un uomo a cui le leggende attaccavano. Bello, focoso, vigoroso, era apparentemente stato ovunque, parlava sette lingue, ed era come suscettibile di essere trovato in compagnia di una capocchia di spillo e una signora tatuata come con duchi e conti.

Dopo il ritorno in Europa, Farini ha continuato a prenotare circo e music hall atti, ma alla fine del 1880 stava spendendo la maggior parte del suo tempo sulle sue invenzioni e un nuovo entusiasmo: begonie crescenti. (Alla fine ha scritto un libro sui fiori.) Brevettò anche molte invenzioni, tra cui il moderno paracadute e i sedili pieghevoli del teatro. Tornato in Canada alla fine del 1890, Farini ha sostenuto e co-inventato, con Frederick Knapp, un enorme roller boat che, si sosteneva, avrebbe fatto la traversata verso l’Europa in due giorni. E ‘ appena uscito di Toronto harbour ed è ora discarica sotto la Gardiner Expressway.

Nei suoi 60 anni, Farini ha iniziato a dipingere. Nel 1911, andò in Europa con la moglie di origine tedesca, Anna, e fu catturato in Germania quando scoppiò la prima guerra mondiale. Trascorse il suo tempo dipingendo, tenendo un diario dettagliato e traducendo resoconti di guerra da pubblicazioni tedesche.

Dopo la guerra, tornò a Port Hope con Anna. Esistevano sulla piccola eredità della moglie e sulla vendita di appezzamenti di terreni di Farini. Negli anni ‘ 80, Farini in bicicletta era uno spettacolo familiare per le strade del piccolo paese e sulle strade sterrate del paese. Pedalava per 10 chilometri fino alla fattoria di un parente e si occupava delle faccende; si ricorda di aver volteggiato su carri con l’agilità di un adolescente atletico. Il resto del suo tempo è stato dedicato alla pittura.

Il giovane uomo con un atteggiamento arrogante e una presenza Svengali-like si era addolcito in un gentile vecchio artista e narratore. Non che i cittadini più anziani credessero ai suoi racconti di duelli e sparatorie, di pigmei e città perdute, degli applausi di migliaia di persone. I bambini hanno fatto, però, e lo hanno seguito lungo i marciapiedi chiamando, ” Freeny, Freeny!”

Nel 1929, in un’età e in un modo che quei primi commentatori non avrebbero mai previsto, il Grande Farini morì, a 90 anni, di influenza.

Oggi a Port Hope si può passeggiare lungo il fiume che attraversò 150 anni fa fino ad un ristorante a lui intitolato, gustare una “cotoletta Farini” e brindare alla sua stravagante memoria.