I fossili di un pesce straordinario furono trovati nel 1879 da geologi e paleontologi del Geological Survey of Canada. Questa specie di pesci molto antica, ma molto avanzata possedeva polmoni e branchie, ed era in grado di usare le sue pinne come piedi rudimentali.

Questi eccitanti fossili sono stati trovati nella regione di Gaspésie in Quebec, in rocce sedimentarie vecchie di 375 milioni di anni. La specie è stata chiamata Eusthenopteron foordi. Il Museo Canadese della Natura ha questi fossili nella sua collezione.

Con i polmoni e le pinne a forma di lobo, Eusthenopteron e i suoi parenti stretti avevano sviluppato molti dei prerequisiti biologici per trasferirsi in un nuovo ambiente: la terra. Pesci come Eusthenopteron (il nome significa “pinna robusta” in greco) sono antenati degli anfibi e di tutti gli altri animali terrestri. Anche se da allora sono stati trovati parenti più stretti, per molti anni questo straordinario pesce è stato pensato per essere il collegamento più vicino ai primi animali che si avventuravano abitualmente sulla terra.

Eusthenopteron appartiene ad un gruppo di pesci chiamati pesci con le pinne a lobi, o sarcopterigi. Erano in grado di muoversi in acque molto poco profonde e forse a terra usando le loro pinne muscolose e accoppiate come piedi rudimentali. In effetti, le robuste pinne a forma di lobo di questi pesci avevano già evoluto lo stesso set di ossa principali di braccia e gambe degli animali terrestri, che arrivarono molto più tardi. Non tutti i pesci con le pinne a lobi avevano polmoni, ma quelli che lo facevano potevano respirare aria quando le loro pinne simili agli arti spingevano la testa sopra l’acqua. I fossili di Eusthenopteron sono così ben conservati, e sono stati studiati così attentamente, che l’anatomia di questa specie è probabilmente meglio conosciuta di quella di qualsiasi altro vertebrato estinto.

Eusthenopteron viveva in acque salmastre in un ambiente tropicale, probabilmente ai margini di un estuario. All’epoca—il periodo geologico tardo devoniano-il Gaspésie era circa 10° a 15° a sud dell’equatore. La terra immediatamente intorno al bacino o estuario era probabilmente bassa, e il fondo del bacino fangoso e limoso la maggior parte dell’anno.

Tuttavia, le piogge stagionali hanno spazzato fango e sabbia nell’estuario dai torrenti, seppellendo e preservando quelli che sono diventati i fossili di pesce più diversi e ben conservati conosciuti per il periodo. I depositi possono essere visti al Musée d’histoire naturelle de Miguasha, Parc de Miguasha, Nouvelle, Quebec. Miguasha è stato nominato patrimonio mondiale dell’UNESCO a causa dell’importanza dei suoi fossili.