På Charles Darwins tid var Galá-Øyene kanskje det beste stedet i verden for å observere bevis på evolusjon ved naturlig utvalg. Det er de fortsatt.

de 19 øyene er tips av vulkaner som begynte dukker opp fra havet noen fem millioner år siden, dampende med fersk lava og blottet for liv. Planter og dyr som bor der i dag stammer fra castaways som kom via sjø eller luft. Finker og mockingbirds ble blåst ut av kurs av stormer; iguaner fløt på flåter av rusk; og tre-lignende scalesia planter er grodd avkom av solsikker som gjorde landfall via luftbårne frø. Det er lett å studere mangfoldet av arter her delvis fordi det ikke er så mange arter å se.

øyene-skilt fra hverandre av avstand, dypt vann og sterke tidevann—isolerte nykommerne, og forhindret mange av plantene og dyrene fra å avle med andre av deres slag som kan ha kolonisert andre kyster. Uten noe annet sted å gå, tilpasset Galá innbyggerne til forhold som er unike for deres nye hjem.

Tenk for eksempel en fortelling om to skilpadder. På Santa Cruz Island, med tett skog av scalesia, gigantiske skilpadder er bygget som avrundede tanker som kan krasje gjennom kratt. Men over På Isabela Island er den dominerende planten den stikkende pærekaktusen, en delikatesse til gigantiske skilpadder. Noen biologer har foreslått kaktus tilpasset denne trusselen ved å vokse høyere, generasjon etter generasjon, og anskaffe en bark-lignende dekker på skilpadde-øyehøyde. Skilpadder, i sin tur, tilsynelatende utviklet seg til å ha et hakk i skallet bak hodet, slik at dyrene å strekke sine lange nakke rett opp for å nå de laveste hengende piggete pære pads.

øyene, som strekker Seg Over Ekvator, er fortsatt relativt uberørte; 97 prosent av landet er nasjonalpark, Og Ecuador begrenser hvem som kan bo der og hvor mange turister som kan besøke. «Galá er et fantastisk sted å studere evolusjon, fortsatt fordi det er bemerkelsesverdig at flere øyer og deres innbyggere er nær å være i helt naturlig tilstand, med liten eller ingen påvirkning av menneskelige aktiviteter,» sier evolusjonsbiologen og Princeton University professor emeritus peter Grant som sammen Med sin kone Rosemary (også biolog) har studert finker der siden 1973. Deres forskning har vist at naturlig utvalg er ofte på jobb I Galá: etter en tørke, finker med større nebb var i stand til å spise tøffe frø og overleve; deres avkom ble dominerende. Etter et spesielt regnfullt år var mykere frø proliferated og mindre beaked finches mer sannsynlig å overleve. Grant anbefaler at en nykommer til øyene «være oppmerksom på forskjeller mellom åpenbart relaterte organismer» og besøke minst to øyer for å sette pris på hvordan etterkommere av samme grunnlegger arter tilpasset ulike miljøer.

Darwin selv var en nykommer til øyene i 1835. På San Cristuzzi har en statue av HAM utsikt over havnen der HMS Beagle først forankret. Darwin tjente som skipets naturforsker på sin femårige reise rundt om i verden. Han er ikke avbildet som en fremtredende lærd med et langt hvitt skjegg, men som en ung utforsker av 26, høy og sterk, oppslukt i tanken, ut på et eventyr rundt om i verden og legger merke til merkelige ting. Janet Browne, En Darwin-biograf, påpeker at han ikke hadde «noe plutselig» eureka-øyeblikk «mens han utforsket Galá, men fuglene og andre arter han samlet der» forstyrret og fascinert ham.»

Først etter samråd med en ornitolog i London skjønte Darwin at fugler med svært forskjellige nebber som han opprinnelig trodde var fra forskjellige linjer, faktisk var nært beslektede arter av finch. Han begynte å sette pris på det han beskrev I The Voyage Of The Beagle som » det mest bemerkelsesverdige trekk i naturhistorien til denne øygruppen; det er, at de forskjellige øyene i betydelig grad er bebodd av et annet sett av vesener.»Den realiseringen førte ham til den største innsikt i biologiens historie: Levende ting overlever bare hvis de kan mestre deres habitat; de som er best tilpasset et nytt miljø, vil reprodusere og videreføre sine tilpasninger.

Hvis Darwin ikke hadde oppdaget evolusjon ved naturlig utvalg, ville noen andre ha. Faktisk Trakk Alfred Russel Wallace på observasjoner fra Malayarkipelet for å komme til samme realisering. Men å se disse øyene som Darwin så dem, kan gi deg en bedre forståelse av hans geni. Som Peter Grant påpeker, er øyene » et sted å la sinnet vandre og forestille seg Hvordan Det må ha vært For Charles Darwin å besøke med sitt verdenssyn, nysgjerrighet og ukjent fremtid.»

Galá Er også et fantastisk reisemål. Vulkansk stein er vridd i bisarre spir og grotter; havet er rent og vrimler av liv. Få rovdyr bor på øyene, så mange arter har mistet sin frykt, noe som gjør dem enkle å observere. (Dette er i seg selv gunstig for overlevelse, siden det å være skittish bare kommer i veien for å mate og reprodusere.) Blåfotede boobies utfører goofy parring danser; fregattfugler med syv fot vingespenner hjul som pterodactyler i himmelen; sjøløver og marine leguaner svømmer nysgjerrige løkker rundt snorklere. Avhengig av sesong kan luft-og havstrømmer komme fra alle retninger, og over millioner av år har de deponert planter og dyr fra hele verden. De eneste pingvinene nord for Ekvator finnes I Galá, og i Et av de merkeligste nabolagene i hele ornitologien bor De På Isabela ved siden av en fastboende befolkning av flamingoer.

Besøkende kan føle et ekstra slektskap med Darwin når det gjelder tid til å forlate øyene. «Jeg burde kanskje være takknemlig for at jeg fikk tilstrekkelig materiale til å etablere dette mest bemerkelsesverdige faktum i fordelingen av organiske vesener,» skrev Han i The Voyage Of The Beagle. Han skulle ønske han hadde mer tid der. «Det er skjebnen til de fleste voyagers, ikke før å oppdage hva som er mest interessant i noen lokalitet, enn de er skyndte seg fra det.»