«er det hockey I Florida?»Dette spørsmålet er det første som blir spurt av en uformell sportsfan ved å bli fortalt At Sunshine State spiller hjem til Ikke en, men to NHL – franchiser-Tampa Bay Lightning og Florida Panthers, som kaller Miami-Fort Lauderdale-området hjemme. De to ble begge født som et resultat av bommen i hockey popularitet som startet på 1990-tallet, da ligaen forsøkte å vokse spillet utover sine tradisjonelle festninger I Canada Og nord-USA de siste tjue årene, men de to franchisene har vært på tilsynelatende motsatte baner, og med sport og økonomisk usikkerhet forårsaket AV COVID – 19-pandemien, Kan Panthers ‘ Floridian fremtid være i fare.

Det virker som et fjernt minne for hockeyfans nå, men Panthers var faktisk det første av de to lagene som hadde suksess ved å komme inn i ligaen. Innen tre år etter innvielsen gjorde laget et episk løp Til Stanley Cup-Finalen i 1996, oppmuntret av en energisk fanbase som ble kjent for sin tradisjon for «Rottetrikset»- kaste plastrotter på isen når En Panthers-spiller scoret tre mål i et spill. Dessverre, I den finalen Falt Kattene Til Colorado Avalanche, og har aldri nådd disse høydene igjen.

i løpet av de neste femten årene var laget tilsynelatende slangebitten. I løpet av 00-tallet, teamet var ikke i stand til å bygge en kandidat; til tross for på ulike punkter med superstjerner Som Pavel Bure (en av hockey mest produktive scorers) og keeper Roberto Luongo (som mens med laget vant Vezina Trophy for ligaens beste netto minder), kunne laget ikke bygge en god nok støttende cast rundt dem for å kjempe. For å legge til fornærmelse mot skade, i 2003 Savnet Panthers smalt På Å kunne utarbeide Alex Ovechkin, En Av megastarene i spillet som enkeltvis kunne reversere franchiseens fortures.

i 2010-årene forbedret lagets formuer på isen noe. Teamet hyret Dale Tallon, En av hockeyens mest respekterte ledere som hadde bygget Chicago Blackhawks til En Stanley Cup-vinner, Som Daglig Leder, og han overhalte lagets utkast og utviklingsrørledning-som tillot lagets topputkast som venstrevingen Jonathan Huberdeau og center Aleksander Barkov å blomstre Inn I All Star caliber-spillere. Panthers vant divisjonen to ganger, i 2012 og 2016, men tapte i første runde av sluttspillet begge ganger.

Av isen smeltet rottehurling-fansen som hadde flocket til laget i Sine tidlige år, bort i Florida-solen. Lagets lave oppmøte har blitt en så gjennomgripende meme at selv deres egne spillere knekker vitser om det. Under nhl-prisutdelingen i 2019 spøkte Barkov med at det var flere fans fra Hjemlandet Finland til stede enn Florida. Og møtt med utsiktene til å gjenoppta NHL sesongen i tomme arenaer, tidligere Panther Reilly Smith sprakk at hans år med Panthers hadde forberedt ham for den muligheten.

Floridas gjenværende fans har måttet tåle disse indigniteter, mens Tampa Bay Lightning over hele staten har blitt modellen for hvordan en franchise kan lykkes i et ikke-tradisjonelt hockeymarked. Løft av playoff suksess, inkludert En Stanley Cup-tittel i 2004, samt en anerkjent arena som ligger på prime real estate i Tampa sentrum, Har Lightning blitt en av de hotteste billettene i byen, rangert blant de 10 beste franchisene som er til stede hvert år siden 2012, Mens Florida har sløvet nær bunnen av bordet hvert av de årene.

I årevis Har Panthers vært standard svaret på OM EN NHL-franchise ville flytte, og en frier spesielt ville ønske laget velkommen med åpne armer. Quebec City var EN NHL-by en GANG, vert For Queben Nordiques til de ble flyttet Til Denver i midten av 1990-tallet for Å bli Colorado Avalanche. En eiergruppe headlined av lokale telekommunikasjonskongolmerate Quebecor satte sammen et ekspansjonsbud for flere år siden, men de tapte til slutt til gruppen som ville skape Vegas Golden Knights. Quebec City er fortsatt ryktet som en flytting destinasjon, men league og Panthers eier Vincent Viola har alltid insistert på at de er forpliktet til å holde laget der det er.

COVID-19-pandemien og den påfølgende økonomiske krisen kan endre denne kalkulatoren. Med en uklar tidsplan for sport tilbake i det hele tatt, enn si med fans til stede, sport franchise eierskap har mistet en av sine store inntektsstrømmer, og faktisk alle inntekter for tiden. Med franchise mindre av en moneymaker enn noensinne for den nærmeste fremtid, kan det bli attraktivt For Viola å selge enn når før det kanskje ikke har vært, og I Miami-området hockey vil være svært lavt på prioriteringslisten for hendelser lokalbefolkningen vil ønske å delta når offentlige arrangementer er tillatt igjen.

Dette ville ikke være tilfelle I Quebec city markedet. Nordiques hadde en lidenskapelig følge til tross for lite playoff suksess og dysfunksjonell eierskap, og fans der lengter etter lagets retur. De kan peke på det siste eksempelet PÅ NHL flytting for å gjøre sin sak. Atlanta Thrashers franchise, enda et forsøk på å vokse spillet i et ikke-tradisjonelt marked, floundered i årevis med dårlig oppmøte og lav fan støtte, selv om ligaen insisterte på å prøve å få det til å fungere der.

finanskrisen i 2008 bidro til å endre denne kalkulatoren, og eliminerte De fleste Av Thrashers’ små sesongkortholderbase. Laget ble så solgt til en gruppe som flyttet det til Den lille Kanadiske byen Winnipeg, hvor De ble Gjenopplivet Winnipeg Jets (de opprinnelige Jets ble flyttet Til Phoenix og Ble Arizona Coyotes). Til tross for sin lille størrelse, Winnipeg markedet har vært en ukvalifisert suksess, som fans det konsekvent pakke arenaer til nær maksimal kapasitet og tune inn til høye tv-karakterer. Quebec City har et overbevisende argument om at de ville lykkes på samme måte.

Det er langt fra gitt at Panthers vil flytte – noe snakk om en slik ting er bare rykter på dette punktet. Men det er trygt å si at hockey I Miami har vært et mislykket eksperiment så langt, både på isen (for det meste) og utenfor. Kommissær Gary Bettman er forpliktet til å gjøre hockey i utradisjonelle markeder arbeid, og ville være avsky for Å gi Opp På Florida. Men akkurat som 2008-krisen tvang hånden med Thrashers, så kan denne gjøre med Panthers.