In Charles Darwin ‘ s day waren de Galápagos Eilanden misschien wel de beste plek ter wereld om bewijs van evolutie door natuurlijke selectie te observeren. Dat zijn ze nog steeds.

de 19 eilanden zijn de toppen van vulkanen die zo ‘ n vijf miljoen jaar geleden uit de oceaan begonnen op te komen, stomen met verse lava en verstoken van leven. De planten en dieren die er vandaag wonen, stammen af van schipbreukelingen die over zee of door de lucht zijn aangekomen. Vinken en spotvogels werden uit koers geblazen door stormen; leguanen drijven op vlotten van puin; en de boomachtige scalesia planten zijn het overwoekerde nageslacht van zonnebloemen die aan land kwamen via zaadjes in de lucht. Het is gemakkelijk om de diversiteit van soorten hier te bestuderen, deels omdat er niet zoveel soorten te zien zijn.

de eilanden—gescheiden van elkaar door afstand, diep water en sterke getijden-isoleerde de nieuwkomers, waardoor veel van de planten en dieren niet konden broeden met andere soorten van hun soort die andere kusten zouden kunnen hebben gekoloniseerd. Omdat de bewoners van de Galápagos nergens anders heen konden, pasten ze zich aan de omstandigheden aan die uniek waren voor hun nieuwe huizen.

denk bijvoorbeeld aan een verhaal van twee schildpadden. Op Santa Cruz Island, met dichte wouden van scalesia, zijn reuzenschildpadden gebouwd als afgeronde tanks die door het kreupelhout kunnen crashen. Maar op Isabela Island is de dominante plant de stekelige peer cactus, een delicatesse voor reuzenschildpadden. Sommige biologen hebben gesuggereerd de cactus aangepast aan deze dreiging door groter te groeien, generatie na generatie, en het verwerven van een schors-achtige die op schildpad-oog niveau. De schildpadden, op hun beurt, blijkbaar geëvolueerd om een inkeping in de schelp achter hun hoofd, waardoor de dieren hun lange nek recht omhoog te strekken om de laagst hangende stekelige peer pads te bereiken.

de eilanden, die over de evenaar lopen, zijn nog relatief ongerept; 97% van het land is nationaal park, en Ecuador beperkt wie er mag wonen en hoeveel toeristen er mogen komen. “Galápagos zijn een prachtige plek om evolutie te bestuderen, nog steeds, omdat, opmerkelijk genoeg, verschillende eilanden en hun bewoners zijn dicht bij het zijn in de volledig natuurlijke staat, met weinig of geen invloed van menselijke activiteiten,” zegt de evolutionaire bioloog en emeritus hoogleraar van de Princeton Universiteit Peter Grant die, samen met zijn vrouw, Rosemary (ook een bioloog), is het bestuderen van vinken er sinds 1973. Uit hun onderzoek is gebleken dat in de Galápagos regelmatig natuurlijke selectie aan het werk is: na een droogte konden vinken met grotere snavels harde zaden eten en overleven; hun nakomelingen werden overheersend. Na een bijzonder regenachtig jaar, verspreidden zachtere zaden zich en kleinere snavelvinken hadden meer kans om te overleven. Grant beveelt aan dat een nieuwkomer op de eilanden “alert moet zijn op verschillen tussen duidelijk verwante organismen” en ten minste twee eilanden moet bezoeken om te begrijpen hoe afstammelingen van dezelfde stichtersoort zich aan verschillende omgevingen hebben aangepast.Darwin zelf was een nieuwkomer op de eilanden in 1835. Op San Cristóbal kijkt een standbeeld van hem uit over de haven waar de HMS Beagle voor het eerst voor anker ging. Darwin diende als de natuuronderzoeker van het schip op zijn vijfjarige reis rond de wereld. Hij wordt niet afgeschilderd als een eminente geleerde met een lange witte baard, maar als een jonge ontdekkingsreiziger van 26, lang en sterk, verdiept in gedachten, op een rond-de-wereld avontuur en merk vreemde dingen. Janet Browne, een Darwin biograaf, wijst erop dat hij “geen plotseling ‘eureka’ moment” had tijdens het verkennen van de Galápagos, maar de vogels en andere soorten die hij daar verzamelde “verontrustte en intrigeerde hem.”

pas na overleg met een ornitholoog in Londen realiseerde Darwin zich dat vogels met zeer verschillende snavels waarvan hij dacht dat ze van verschillende geslachten waren, in feite allemaal nauw verwante soorten vinken waren. Hij begon te waarderen wat hij beschreef in de reis van de Beagle als “het meest opmerkelijke kenmerk in de natuurlijke geschiedenis van deze archipel; het is, dat de verschillende eilanden in aanzienlijke mate worden bewoond door een verschillende set van wezens.”Die realisatie leidde hem naar het grootste inzicht in de geschiedenis van de biologie: Levende dingen overleven alleen als ze hun leefomgeving kunnen beheersen; degenen die het best zijn aangepast aan een nieuwe omgeving zullen zich voortplanten en hun aanpassingen doorgeven.

als Darwin de evolutie niet had ontdekt door natuurlijke selectie, Dan had iemand anders dat wel gedaan. In feite, Alfred Russel Wallace putte uit waarnemingen van de Maleise Archipel om tot dezelfde realisatie te komen. Maar het zien van deze eilanden zoals Darwin ze zag, kan je een betere waardering geven voor zijn genialiteit. Zoals Peter Grant opmerkt, zijn de eilanden ” een plek om de geest te laten dwalen en zich voor te stellen hoe het moet zijn geweest voor Charles Darwin om te bezoeken met zijn wereldbeeld, nieuwsgierigheid en onbekende toekomst.”

de Galápagos zijn ook een prachtige reisbestemming. Vulkanisch gesteente is verwrongen tot bizarre torens en grotten; de oceaan is schoon en krioelt van leven. Er leven maar weinig roofdieren op de eilanden, dus veel soorten zijn hun angst kwijt, waardoor ze gemakkelijk te observeren zijn. (Dit op zich is gunstig voor het overleven, omdat schuw zijn alleen maar in de weg staat van het voeden en zich voortplanten.) Blauwvoetige borsten voeren rare paringsdansen uit; fregatvogels met een spanwijdte van twee meter rollen als pterodactyls in de lucht; zeeleeuwen en zeeleguanen zwemmen nieuwsgierige lussen rond snorkelaars. Afhankelijk van het seizoen kunnen lucht-en oceaanstromingen vanuit elke richting komen, en gedurende miljoenen jaren hebben ze planten en dieren van over de hele wereld afgezet. De enige pinguïns ten noorden van de evenaar zijn te vinden in de Galápagos, en in een van de vreemdste buurten van de ornithologie, leven ze op Isabela naast een inwonende populatie van flamingo ‘ s.

bezoekers kunnen een extra verwantschap met Darwin voelen wanneer het tijd is om de eilanden te verlaten. “Misschien moet ik dankbaar zijn, dat ik voldoende materialen heb verkregen om dit meest opmerkelijke feit in de verspreiding van organische wezens vast te stellen,” schreef hij in de reis van de Beagle. Maar hij wou dat hij daar meer tijd had gehad. “Het is het lot van de meeste reizigers, niet eerder om te ontdekken wat het meest interessant is in een plaats, dan zijn ze haastig van het.”