in de buurt van Crookston, Minnesota, te midden van velden van maïs, tarwe, suikerbieten en bonen, Jerry en Kim Michaelson en hun zoon, Josh, groeien alfalfa. Ze oogsten ongeveer 3.000 hectare om te verkopen aan zuivelfabrieken in North Dakota, South Dakota, Minnesota en Wisconsin.

” de grotere zuivelfabrieken vertegenwoordigen een gevestigde markt waarop we kunnen vertrouwen, en we weten dat we de kwaliteit van alfalfa kunnen produceren die deze zuivelproducenten zoeken, ” zegt Jerry Michaelson. “Er lijkt een voortdurende vraag te zijn naar hoogwaardig alfalfa hooi.”

zij zagen een kans om dit hoogwaardige nichegewas te verbouwen terwijl zij getuige waren van een verschuiving van het voederbeheer door zuivelproducenten.

” de meeste van onze zuivelklanten hakken hun voedergewassen voor kuilvoer en hooi, en ze kopen al hun droge Hooi, ” zegt Michaelson. “Omdat het maken van kuilvoer of Hooi meer vergevingsgezind is voor de weersomstandigheden, is het makkelijker voor de zuivelfabrieken om hooi te maken dan om hooi op te zetten. Ze kunnen dan hooi kopen van de kwaliteit die ze nodig hebben.”

de Michaelsons hadden reeds enige ervaring opgedaan met het in de handel brengen van hooi in kleine partijen. De vroege hooiverkoop kwam van het overschot dat voor hun eigen vee werd geoogst. De familie fokte vroeger raszuivere Charolais-runderen naast het kweken van conventionele geldgewassen.

gezien het marktpotentieel zagen de Michaelsons hun belangen verschuiven van rundvee en conventionele gewassen naar het opbouwen van een hoogwaardig hooibedrijf.

een andere tekenkaart voor de uitbreiding van het hooibedrijf was hun eigendom van de apparatuur die nodig is om hooi te oogsten.

de Michaelsons ondernamen stapsgewijs stappen in de overgang naar een hay-onderneming. Ze veranderden velden in alfalfa toen hun hooimarkt groeide.

“we begonnen met het verkopen van hooi aan mensen die hooi van ons hadden gekocht in eerdere jaren,” zegt Michaelson. “We verkochten ook hooi aan enkele melkveehouders die we kenden. Hun voedingsdeskundigen hielden van ons product, dus onze verkoop bleef groeien van mond tot mond.”

het consequent leveren van hooi van hoge kwaliteit aan de zuivelfabrieken heeft geleid tot een gestage uitbreiding van de markt en loyale klanten. Terugkerende klanten zijn goed voor 95% van de verkoop van de Michaelsons.

“het is belangrijk om een goede relatie met onze klanten te hebben”, zegt Michaelson. “We komen erachter wat voor soort Hooi elk van onze klanten wil, en dit zal afhangen van het rantsoen dat de zuivel voedt. Omdat we al ons Hooi testen op voerkwaliteit, zijn we in staat om het soort hooi te leveren dat ze willen. We zorgen er dan voor dat al het hooi dat ze bij ons kopen van dezelfde kwaliteit is, zodat ze niet elke keer het rantsoen hoeven te veranderen als ze een lading Hooi krijgen. Ik bel af en toe terug om er zeker van te zijn dat het hooi voor hen werkt.”

de relatieve voederwaarde (RFV) in het hooi varieert van 120 tot 200. “De eerste snijdende alfalfa is meestal lager in kwaliteit, terwijl de latere stekken hoger in relatieve voedingswaarde testen,” zegt hij. “In de oudere stands van alfalfa, gras begint te groeien. Dat verkopen we voor droog hooi.”

het snel snijden van de alfalfa in de vroege stadia van de knoppen geeft doorgaans de hoogste RFV in het voeder.

” het tijdig oogsten van hooi is waarschijnlijk de belangrijkste factor om hooi van hoge kwaliteit te krijgen”, zegt Michaelson. “Er is een kleine kans. De relatieve voedingswaarde daalt drastisch wanneer de alfalfa een beetje meer volwassen wordt.”

afhankelijk van het veld krijgen ze drie en vier stekken per groeiseizoen. Ze nemen de eerste snede rond het einde van mei en de laatste snede niet later dan het einde van augustus.

” als we later snijden, lopen we het risico dat de winter sterft op de alfalfa-tribune, omdat we niet genoeg hergroei krijgen voor planten om de winter te overleven en in het voorjaar terug te komen,” zegt hij.

ze oogsten de alfalfa in grote, vierkante balen. De opbrengst is gemiddeld ongeveer 4,5 ton per acre.

alle hens aan dek

samen met parttime werknemers raakt het hele gezin betrokken bij de balen. Kim runt een balenpers, net als Josh ‘ s vrouw Meagan. Jerry en Kim ‘ s dochter, Lindsey, runt een balenpers tijdens het stro oogsten seizoen.

de Michaelsons kopen stro in het veld bij buren en balen het om zuivelklanten van tarwestro te voorzien.

” wanneer het alfalfa hooi klaar is om te balen, rennen we met vier grote balenpersen, en we kunnen meestal ongeveer 300 hectare per dag balen,” zegt Michaelson. “We moeten het hooi oogsten in dat tempo om gelijke tred te houden met de groei van de alfalfa en het oogsten op zijn hoogtepunt relatieve voedingswaarde.”

na de balenpersen in het veld zijn twee stapelaars. De eerste gesneden alfalfa balen, die meestal een lagere RFV, worden gestapeld in het veld waar ze zijn bedekt met tarps. Deze stapels zijn ingesteld in gekoppelde rijen met een lijn van plastic vaten markeren het midden van de rij. De vaten maken een verhoogde middenlijn, het verstrekken van een tarp die met een luchtventilatie en een piek om water te werpen van regen of sneeuwmelten.

de tweede, derde en vierde stekken van alfalfa worden per oplegger van het veld naar de werf getrokken, waar het hooi in schuren wordt opgeslagen.

de Michaelsons leveren het hele jaar door balen alfalfa en stro aan hun klanten. Ze zijn vooral druk met dit werk in de herfst, winter en lente, wanneer het oogsten van hooi is niet aan de gang.

de kracht van hun activiteiten hangt af van de voortzetting van de productie van hoogwaardig Hooi.

“klanten weten dat we geven om hoe ons hooi wordt opgemaakt en de kwaliteit van de balen die we leveren,” zegt Michaelson.

behoud van de opbrengst

de alfalfastand van Michaelsons begint doorgaans na vier tot vijf jaar uit te dunner te worden.

“elk jaar breken we 300 tot 400 hectare,” zegt Jerry Michaelson. “We geven velden een pauze voordat ze opnieuw worden gezaaid, omdat oude alfalfa een toxine uitstraalt waardoor nieuwe alfalfa slecht presteert.”

zij beëindigen de luzerne in de val door sproeien en beitelen. Tarwe groeit in het veld het volgende jaar.

in het volgende voorjaar herzaaien ze de alfalfa medio mei, wanneer het risico op vorst is verminderd. Voor het zaaien bewerken ze het bodemoppervlak lichtjes met een Deense tand op een egverpakker. Ze blazen dan op het alfalfa zaad en eggen-verpakken het veld. Een gerstdeksel gewas beschermt de bodem tegen erosie totdat de alfalfa is gevestigd.

in het eerste jaar levert de jonge alfalfa één tot twee stekken op, afhankelijk van de groeiomstandigheden in het voorjaar en de zomer.