Nuvo Magazine: SCALAWAGS: William Hunt, The Great Farnini

in 1859, aan de voet van Walton Street in Port Hope, Ontario, liep een lokale jongen genaamd William Hunt een koord over de Ganaraska rivier. Slechts een paar maanden later noemde hij zichzelf Farini, naar een obscure Italiaanse revolutionair, en hij werd al snel de tweede man in de geschiedenis die de Niagara Falls overstak aan een touw. De Ganaraska-wandeling markeerde het publieke begin van een lang, vreemd leven; een leven zo vol avontuur, tragedie, prestatie en mysterie dat het een pauze zou kunnen geven aan de goedgelovigen. Maar pauze is een van de weinige dingen die Farini nooit heeft gedaan.Ik hoorde hem voor het eerst van Daniel Mannix, historicus en ex-carnie. Al vele jaren was Mannix de wereldkampioen zwaardslikker, en hij wist alles over sideshows en “freaks” (geen pejoratief). Mannix beschreef Farini als een voormalige ropewalker en acrobaat die geweldige acts had uitgevoerd in locaties over de hele wereld. Mannix zei dat Farini een mysterieuze figuur was geweest met een duister verleden.

hij wist niet de helft ervan.William Hunt werd geboren in juni 1838 en groeide op in het zuiden van Ontario bij Port Hope. Op jonge leeftijd raakte Willie in de ban van het circus en verlangde naar een performer. Daartoe begon hij aan een regime van lichaamsbeweging en acrobatiek. Hij werkte met weegschalen en klom over de zijkanten van de schuur met behulp van pinnen die hij in de muren had geboord. Al snel was hij aan het pronken op stadsbeurzen. Op een ochtend, hing hij een touw van een staak in de grond naar de zolder van de schuur en liep helemaal op zijn derde poging. Een paar maanden later liep hij over de Ganaraska.Als de grote Farini sloot hij zich aan bij het beroemde dan Rice circus—Rice was de clown die een vertrouweling werd van President Lincoln, en was in feite de man waarop Uncle Sam model staat—maar stopte om door het Wilde Westen te zwerven, waar hij in allerlei schaafwonden terechtkwam. In de zomer van 1860 was hij in de Niagara Falls om de grote Blondin uit te dagen, de eerste man die de watervallen overstak met een touw.

Farini voltooide niet alleen deze eerste wandeling, maar ook vele andere tijdens de zomer. Zijn doel leek niet alleen Blondin te overtreffen, maar ook de grenzen van durf te testen. Blondins act was gebaseerd op het maken van het allemaal lijken moeiteloos; Farini trok menigten met de allure van ramp. “Het kan niet gedaan worden!”was de gebruikelijke reactie voor elk van zijn heldendaden. Farini zou naar het midden van de wandeling en het uitvoeren van acrobatische prestaties, vaak opknoping ondersteboven over het razende tumult, grijpen het touw met zijn wreef.Met een touw over de Niagara Falls lopen is moeilijk te volgen, maar Farini deed het door de kloof en de rivier over te steken op een stel stelten. Later, een menigte van 15.000 zag hem lopen langs een draad gespannen 37 meter boven Chaudière Falls in de buurt van Ottawa. Volgens Shane Peacock, auteur van een prachtige biografie van de man, het heetste onderwerp wanneer Farini werd genoemd was hoe hij ging sterven.Hij toerde de wereld rond en gaf, samen met The rope walking, tentoonstellingen van kracht en gymnastiek. Hij was ook een begaafde monteur, en vanaf zijn jeugd was geïnteresseerd in het creëren van nieuwe gadgets en machines.Verslaggevers in de krant maakten vaak melding van het aantal vrouwen in het publiek van de knappe en Gespierde Farini. Er waren geruchten over meerdere huwelijken, en er waren echte huwelijken tijdens zijn jeugd, maar deze blijven gehuld in mysterie.In 1862 stopte Farini abrupt met de showbusiness om zich aan te sluiten bij het noordelijke leger in de oorlog tussen de Staten. Hij was in dienst van generaal McClellan om snelle en efficiënte manieren te bedenken om kreken en rivieren over te steken.McClellan gebruikte hem later op inlichtingenmissies. Maar toen President Lincoln de generaal verwijderde na het desastreuze verlies van het leven in Antietam, verliet Farini het noordelijke leger en ging naar Havana, Cuba, met zijn vrouw, een meisje van Hope township genaamd Mary Osbourne.Farini was een man aan wie legendes verbonden; knap, onstuimig, krachtig, hij was schijnbaar overal geweest.

hij had Mary getraind om zijn rug vast te houden terwijl hij over het touw liep. In Havana maakte Farini vier solo-overtochten op de Plaza de Toros voor een menigte van 30.000 mensen. Hij begon een vijfde, met Mary. Toen ze bijna aan het einde, Mary plotseling verwijderd een arm van rond de nek van haar man te zwaaien naar de Wild juichende menigte. Bij touwwandelen kan elke spontane beweging tragedie betekenen, en Mary viel. Dan, in wat misschien wel de meest ongelooflijke beweging in de hele geschiedenis van koorddansen, Farini betrapt zijn vrouw, haar jurk vast te houden met een hand. Hij liet zich zakken tot hij de ruggen van zijn knieën over het touw had gehaakt. Maar voordat hij haar omhoog kon trekken, scheurde de jurk en viel Mary dood.Het is ongelooflijk dat Farini al snel weer aan de leiding was. Maar na een paar shows, eenzaam en radeloos, verdween hij naar Zuid-Amerika. Na zes maanden zwerven over het continent, verscheen hij in Europa met een draad en trapeze act. In de late jaren 1860, hij begon te trainen en reizen met een 10-jarige jongen die hij adverteerde als zijn zoon, of “El Niño”. Waar hij hem vond—op straat, in een weeshuis of elders-is nooit vastgesteld.Na een paar seizoenen debuteerde Farini wat hij een sensationele nieuwe act noemde: de glorieuze, hoogvliegende Lulu, die al snel een sensatie werd in Europa en Amerika. Volgens alle krantenberichten was Lulu mooi, met lang, golvend blond haar, en ze oogstte tientallen huwelijksaanzoeken. Lulu was eigenlijk “El Niño” in drag. Toen Lulu niet meer kon passeren, presenteerde hij zich als Lu, die zijn act deed in vrouwelijke trapeze artiest gewaad, maar met haar geschoren en gescheiden, en zijn snor waxed.Tegen de tijd dat hij in de 30 was, was Farini ‘ s eigen carrière als koorddanser en trapezeartiest voorbij. Hij wijdde zich aan het opleiden en bevorderen van nieuwe acts en zwerven over de wereld op zoek naar menselijke en dierlijke eigenaardigheden. Hij is de uitvinder van de menselijke kanonskogel act. Maar misschien was zijn grootste sensatie Krao, de ontbrekende schakel. Farini beweerde haar te hebben gevonden in Siam, en misschien deed hij dat. Artsen en wetenschappers onderzochten Krao en gaven toe dat ze niet wisten wat ze was.In 1885 stopte Farini opnieuw met de showbusiness en met Lu (inmiddels een bebaarde fotograaf) verdween hij naar Zuidelijk Afrika, waar ze enkele maanden de Kalahari woestijn verkenden. In zijn boek over de regio, dat het volgende jaar verscheen, beweerde Farini de overblijfselen van een verdwenen beschaving te hebben gevonden. Ontdekkingsreizigers zijn sindsdien op zoek naar zijn verloren stad van de Kalahari.

the African trip net toegevoegd aan zijn legende. Hij was een man aan wie legendes verbonden waren. Knap, onstuimig, krachtig, hij had schijnbaar overal geweest, sprak zeven talen, en was net zo waarschijnlijk te vinden in het gezelschap van een speldenkop en een getatoeëerde dame als bij hertogen en graven.Na zijn terugkeer naar Europa ging Farini door met het boeken van circusacts en music hall acts, maar eind 1880 spendeerde hij het grootste deel van zijn tijd aan zijn uitvindingen en een nieuw enthousiasme: growing begonia ‘ s. (Hij schreef uiteindelijk een boek over de bloemen. Hij patenteerde ook vele uitvindingen, waaronder de moderne parachute-en klapstoelen. Terug in Canada in de late jaren 1890, Farini gesteund en mede-uitgevonden, met Frederick Knapp, een enorme roller boot die, zo werd beweerd, zou de oversteek naar Europa in twee dagen. Het is nog maar net uit Toronto harbour gekomen en is nu stortplaats onder de Gardiner Expressway.In zijn 60er jaren begon Farini te schilderen. In 1911 ging hij naar Europa met zijn in Duitsland geboren vrouw, Anna, en werd gevangen in Duitsland toen de Eerste Wereldoorlog uitbrak. Hij bracht zijn tijd door met schilderen, het bijhouden van een gedetailleerd dagboek en het vertalen van oorlogsverhalen uit Duitse publicaties.Na de oorlog keerde hij samen met Anna terug naar Port Hope. Ze bestonden op de kleine erfenis van zijn vrouw en op de verkoop van percelen van Farini ‘ s landbezit. In zijn 80er jaren was Farini op zijn fiets een bekend gezicht op de straten van de kleine stad en op onverharde wegen in het land. Hij zou trappen 10 kilometer naar de boerderij van een familielid en pitch in met de klusjes; hij wordt herinnerd gewelfd op wagens met de behendigheid van een atletische Tiener. De rest van zijn tijd werd besteed aan schilderen.

de broedende jongeman met een arrogante houding en een Svengali-achtige aanwezigheid was milder geworden tot een vriendelijke oude kunstenaar en verhalenverteller. Niet dat de oudere burgers geloofden in zijn verhalen over duels en vuurgevechten, pygmeeën en verloren steden, van het applaus van duizenden. Kleine kinderen wel, en ze volgden hem langs de trottoirs en riepen: “Freeny, Freeny!”

in 1929, op een leeftijd en op een manier die deze vroege commentatoren nooit hadden voorspeld, stierf de grote Farini op 90-jarige leeftijd aan de griep.Tegenwoordig kun je in Port Hope langs de rivier lopen die hij 150 jaar geleden overstak naar een restaurant dat naar hem vernoemd is, een “Farini schnitzel” drinken en zijn extravagante herinnering proosten.