Perto de Crookston, Minnesota, no meio de campos de milho, trigo, beterraba e feijão, Jerry e Kim Michaelson e seu filho, Josh, crescer alfafa. Eles colhem cerca de 3.000 hectares para vender para fábricas de lacticínios em Dakota do Norte, Dakota do Sul, Minnesota e Wisconsin.

” as maiores fábricas de lacticínios representam um mercado estabelecido do qual podemos depender, e sabemos que podemos produzir a qualidade de alfalfa que estes produtores de leite estão procurando”, diz Jerry Michaelson. “Parece haver uma procura contínua de feno de alfafa de alta qualidade.”

eles viram uma oportunidade de crescer esta cultura de nicho de alto valor, ao mesmo tempo em que testemunharam produtores de laticínios mudar sua gestão de forragem.

“a maioria dos nossos clientes leiteiros cortam as suas forragens para ensilagem e haylage, e compram todo o seu feno seco”, diz Michaelson. “Porque fazer silagem ou haylage é mais indulgente das condições climáticas, é mais fácil para as fábricas de Dairy para fazer haylage do que é para colocar feno. Eles podem então comprar feno da qualidade que eles precisam.”

os Michaelsons já tinham adquirido alguma experiência no marketing de feno em pequenos lotes. As primeiras vendas de feno vieram do excedente colhido para seu próprio gado. A família anteriormente criou gado Charolais de raça pura, além de cultivar culturas convencionais.Devido ao potencial do mercado, os Michaelsons encontraram seus interesses mudando de gado e culturas convencionais para a construção de um negócio de feno de alto valor.

outra carta de desenho para a expansão do negócio de feno era a sua propriedade do equipamento necessário para colher feno.

os Michaelsons tomaram medidas graduais na transição de sua operação para uma empresa de feno. Eles converteram os campos para alfalfa à medida que o seu mercado de feno crescia.

“começámos por vender feno a pessoas que nos tinham comprado feno em anos anteriores”, diz Michaelson. “Também vendemos feno a alguns produtores de leite que conhecíamos. Os nutricionistas deles gostaram do nosso produto, por isso as nossas vendas continuaram a crescer de boca em boca.”

fornecer consistentemente às centrais leiteiras apenas feno de alta qualidade levou a uma expansão constante do mercado e clientes leais. Clientes repetidos representam 95% das vendas dos Michaelsons.

“é importante ter uma boa relação com os nossos clientes”, diz Michaelson. “Nós descobrimos que tipo de feno cada um de nossos clientes quer, e isso vai depender da ração que os laticínios alimentam. Porque testamos todo o feno para a qualidade da alimentação, somos capazes de entregar o tipo de feno que eles querem. Certificamo-nos de que todo o feno que nos compram é da mesma qualidade para que não tenham de mudar a ração sempre que recebem uma carga de feno. Volto a ligar periodicamente para ter a certeza que o feno está a funcionar para eles.”

o valor relativo da alimentação (RFV)no feno varia entre 120 e 200. “O primeiro corte de alfafa é geralmente de qualidade mais baixa, enquanto os cortes posteriores testam mais alto no valor relativo de alimentação”, diz ele. “Nas povoações mais antigas de alfalfa, a relva começa a crescer. Vendemos isso por feno de vaca seca.”

cortar a alfafa prontamente nos estágios iniciais de bud normalmente dá o maior RFV na forragem.”Colher feno em tempo útil é provavelmente o fator mais importante para obter feno de alta qualidade”, diz Michaelson. “Há uma estreita janela de oportunidade. O valor relativo da alimentação cai drasticamente quando a alfafa fica um pouco mais madura.”

dependendo do campo, eles recebem três e quatro cortes em uma época de crescimento. Eles tomam o primeiro corte em torno do final de Maio e tomar o último corte o mais tardar até o final de agosto.

“se cortarmos mais tarde, arriscamos matar o inverno no stand de alfafa, porque não teremos crescimento suficiente para as plantas sobreviverem ao inverno e voltarem na primavera”, diz ele.

eles colhem a alfafa em grandes fardos quadrados. O rendimento médio é de cerca de 4,5 toneladas por acre.

todas as mãos no convés

juntamente com os empregados a tempo parcial, toda a família se envolve com o baling. Kim dirige um baleeiro, assim como a esposa de Josh, Meagan. A filha de Jerry e Kim, Lindsey, dirige um baler durante a época de colheita de palha.

os Michaelsons compram palha no campo de vizinhos e embalam-na para abastecer os clientes de laticínios com palha de trigo.

“quando o feno de alfafa está pronto para bale, corremos com quatro grandes baleeiros, e geralmente podemos Balear cerca de 300 acres por dia”, diz Michaelson. “Temos de colher o feno a essa velocidade, a fim de acompanhar o crescimento da alfafa e colhê-lo no seu valor relativo de pico.”

seguindo os balers no campo são dois batedores. Os fardos de alfafa de primeira linha, que geralmente têm um RFV inferior, são empilhados no campo onde estão cobertos com lonas. Estas pilhas são colocadas em linhas emparelhadas com uma linha de barris de plástico marcando o centro da linha. Os barris criam uma linha central elevada, fornecendo uma cobertura de lona com uma conduta de ar e um pico para derramar água da chuva ou neve.

a segunda, terceira e quarta estacas de alfalfa são rebocadas por camião semitrailer do campo para o pátio, onde o feno é armazenado em barracas.

os Michaelsons entregam fardos de alfafa e palha aos seus clientes durante todo o ano. Eles estão especialmente ocupados com este trabalho no outono, inverno e primavera, quando a colheita de feno não está em curso.

a força dos seus negócios depende da produção contínua de feno de qualidade.

“os clientes sabem que nos preocupamos com a forma como o feno é colocado e com a qualidade dos fardos que entregamos”, diz Michaelson.

Sustaining the Yield

the Michaelsons’ alfalfa stands typically begin to thin out after four to five years.

“todos os anos, separamos 300 a 400 acres”, diz Jerry Michaelson. “Damos uma pausa aos fields antes de os revermos, porque o velho alfalfa emite uma toxina que faz com que o novo alfalfa tenha um desempenho fraco.”

terminam a alfafa na queda por pulverização e cinzel-plowing. O trigo cresce no campo no próximo ano.

na primavera seguinte, alimentam-se da alfafa em meados de maio, quando o risco de geada diminuiu. Antes de semear, eles trabalham levemente a superfície do solo com uma linha dinamarquesa em um embalador de arar. Eles então sopram na semente de alfafa e harrow-embalam o campo. Uma cultura de cobertura de cevada protege o solo da erosão até que a alfafa seja estabelecida.

no primeiro ano, a Luzerna produz um a dois estacas, dependendo das condições de crescimento da primavera e do verão.