Stephen Hawking always had something to say. Ele abalou o mundo da cosmologia com mais de 150 artigos, dezenas dos quais se tornaram famosos. Foi-lhe dito que tinha apenas um breve tempo na Terra, mas passou meio século cativando audiências em salas de aula, na TV e nas páginas de seus livros. Para os editores de jornais, quase todas as suas palavras poderiam fazer uma manchete, e ele sabia disso. Hawking alertou sobre as ameaças de guerra nuclear, vírus geneticamente modificados, inteligência artificial e alienígenas saqueadores. Ele pronunciou-se sobre a condição humana e uma vez descartou o papel de Deus na criação do universo. A declaração causou uma confusão, como a negação de superbeings invisíveis ainda pode no século 21.É uma lei não escrita da natureza que, quando uma personalidade entra em primeiro plano, o seu trabalho deve dar um passo atrás. No caso de Hawking, ser o cientista mais famoso do nosso tempo tinha uma capacidade misteriosa de eclipsar as suas realizações reais. No seu melhor Hawking foi espectacular: deu saltos intuitivos que manterão os cientistas ocupados durante décadas.

começou com Albert Einstein. Onde Isaac Newton pensava que a gravidade era uma atracção suportada pelos campos de objectos maciços, Einstein disse que a massa curvava o próprio espaço. Por sua conta, os planetas do sistema solar circularam o sol não por causa de alguma força invisível, mas simplesmente porque eles seguiram a curvatura do espaço. O físico John Wheeler resumiu uma vez a teoria com simplicidade Característica: “A matéria diz ao espaço como curvar; o espaço diz à matéria como se mover.”

Einstein formulação de gravidade, estabelecidas há um século atrás, na teoria geral da relatividade, levantou uma exótica e um pouco inquietante possibilidade: a de que, realmente, uma enorme objeto, como uma enorme estrela, poderia entrar em colapso sob sua própria gravidade, e, então, tornar-se um ponto de densidade infinita chamado de singularidade. A força gravitacional destes estranhos pontos cósmicos seria tão intensa que nem mesmo a luz poderia escapar deles.

a ideia de que as singularidades eram reais e escondidas na escuridão do espaço não foi levada terrivelmente a sério no início. Mas isso mudou nos anos 50 e 60, quando um monte de papéis descobriram que singularidades – agora conhecidas como buracos negros, um termo cunhado por Wheeler – não só eram plausíveis, mas inevitáveis no universo.Isso levou a um aumento no fascínio pelos objetos que coincidiram com a chegada de Hawking como um estudante de doutorado na Universidade de Cambridge.Hawking nunca foi de pensar pequeno. Seu objetivo era uma compreensão completa do universo. Enquanto outros ponderavam sobre a criação de buracos negros no espaço, Hawking aplicou o mesmo pensamento ao próprio cosmos. Ele juntou forças com Roger Penrose, o matemático de Oxford, e mostrou que, se você jogou o tempo para trás e rebobinada a história do universo, a cena de abertura foi uma singularidade. Isso significava que o universo, com todas as suas estrelas quentes e planetas girando, incluindo a terra com todas as suas vidas, amores e desgostos, veio de um ponto muito menor do que este ponto de parada total.Mesmo antes de trabalharem juntos, Penrose tinha um sabor aguçado na mente de Hawking. Penrose tinha dado uma palestra sobre o big bang e Hawking, quase uma década seu júnior, estava na plateia. “Lembro-me de ele fazer algumas perguntas muito estranhas no final”, disse Penrose. “Ele obviamente conhecia os pontos fracos no que eu estava dizendo. Era óbvio que ele era alguém com quem lidar.”

Hawking voltou aos buracos negros para seu próximo ato. Embora a matéria no coração de um buraco negro seja compactada em um ponto infinitesimal, os buracos negros giram e têm um “tamanho” que depende da quantidade de massa que cai neles. Quanto maior for a massa, maior será a massa, e quanto mais longe for o chamado horizonte de eventos, o ponto onde a luz cai no buraco negro não pode sair. Um buraco negro supermassivo, como o que está no centro da Via Láctea, captura a luz a 12,5 metros de distância. Se a terra, com apenas seis bilhões de toneladas, fosse comprimida em uma singularidade, o buraco negro resultante mediria menos de 2cm de largura.

no final da década de 1970, Hawking declarou que um buraco negro só poderia ficar maior. A matemática por trás da afirmação foi muito semelhante à equação que sustenta uma das Leis Fundamentais da natureza – que a Entropia, uma medida de desordem, também pode aumentar. Quando um físico, Jacob Bekenstein, declarou que a semelhança não era coincidência, e que a área de um buraco negro era na verdade uma medida de sua entropia, Hawking e muitos outros físicos se recusaram. Para um buraco negro ter entropia, deve ser quente e irradiar calor. Mas como todos sabem, nada pode escapar a um buraco negro, nem mesmo à radiação. Ou pode?

quando Hawking partiu para provar que Bekenstein estava errado, ele fez a descoberta mais espetacular de sua carreira. Os buracos negros tinham uma temperatura, irradiavam calor – mais tarde conhecido como radiação Hawking-e, portanto, podiam encolher com o tempo. Como ele observou algum tempo depois: “os buracos negros não são tão negros.”Isso significava que, dado tempo suficiente, um buraco negro simplesmente evaporaria da existência. Para um buraco negro típico, esse tempo é mais longo do que a idade do universo. No entanto, mini buracos negros, que são menores que os átomos, seria mais dinâmico, liberando calor com intensidade feroz até que eles finalmente explodem com a energia de um milhão de bombas de hidrogênio megatoneladas.

A revelação de Hawking chocou os cosmólogos, e a alegação lançou um novo e espinhoso problema que ficou conhecido como o paradoxo da Informação do buraco negro. Como o próprio Hawking percebeu, se os buracos negros simplesmente evaporassem, então toda a informação que eles tinham das estrelas, planetas e nuvens de poeira cósmica poderiam ser perdidas para sempre. Pode não ser para noites sem dormir para a maioria das pessoas, mas a maioria das pessoas não são físicos teóricos. A perda de Informação do universo contradiria uma regra básica da mecânica quântica. Hawking argumentou, no entanto, que os buracos negros destruíram informações, enquanto outros físicos discordaram veementemente. Em 1997, um deles, John Preskill do Instituto de Tecnologia da Califórnia, aceitou uma aposta sobre o assunto de Hawking. Ao vencedor foi prometida uma enciclopédia de sua escolha.Marika Taylor, uma ex-estudante de Hawking e agora professora de Física Teórica na Universidade de Southampton, diz que enquanto o paradoxo da informação permanece um paradoxo hoje, a maioria dos físicos acredita que a informação não é destruída em buracos negros. A resposta pode estar nos princípios da holografia, o processo de captura de uma imagem 3D em uma folha bidimensional. Quando aplicado a buracos negros, o princípio holográfico mostra que o horizonte de Eventos pode manter uma auditoria de qualquer coisa que cai dentro. O modo como o faz não é claro, mas, de acordo com a teoria, retém uma espécie de impressão da informação. “Muitas pessoas pensam que efetivamente, o horizonte de eventos do buraco negro se comporta como um disco rígido de computador gigante”, disse Taylor. “Quando o buraco negro evapora em radiação, a informação será cuidadosamente codificada na radiação que sai.”

Hawking concedeu sua aposta em 2004 e entregou a Preskill uma cópia da Total Baseball: The Ultimate Baseball Encyclopaedia. Mas mesmo admitindo a derrota, Hawking estava convencido de que a informação libertada por um buraco negro seria mutilada e impossível de ler. Para dizer a verdade, Hawking disse que devia ter queimado a enciclopédia e dado as cinzas à Preskill.

para resolver a questão de uma vez por todas, os cientistas precisam detectar radiação Hawking à medida que flui de um buraco negro e ler a informação que ele carrega. Mas essa é uma ideia fantasiosa. “Teríamos que nos sentar por milhões ou até bilhões de anos para ver isso”, disse Taylor. Uma esperança mais realista é que as características sutis dos buracos negros podem deixar sua marca nas ondas gravitacionais que os físicos podem agora detectar com instrumentos como o Lido, o Observatório de ondas gravitacionais do interferômetro laser dos EUA.

Hawking foi, é claro, muito mais do que apenas um físico. O sucesso estratosférico de Uma Breve História do tempo foi impulsionado por uma mistura de carisma, boa escrita, um tema profundo e um título excelente. Colocou a física dura nas mãos de milhões, e mesmo que milhões não terminassem o livro, mudou o mundo. “Se você olhar para a popular imprensa científica em física, ela parece totalmente diferente de 30 anos atrás”, disse Sabine Hossenfelder, pesquisadora do Instituto de Estudos Avançados de Frankfurt. “Toda a gente quer saber sobre buracos negros. As pessoas falam do big bang ao jantar. E Hawking desempenhou um grande papel nisso. Hossenfelder leu Uma Breve História de tempo antes de se tornar uma adolescente. “Eu odiava porque não entendia nada”, disse ela. “E é por isso que sou físico hoje, porque pensei que tinha que entender.”

para Max Tegmark, um professor de física no MIT, Hawking foi um dos cientistas mais influentes de todos os tempos. Os dois trabalharam juntos para aumentar a publicidade sobre as ameaças da guerra nuclear e as potenciais armadilhas da inteligência artificial. Ele era uma pessoa que não tinha medo de pensar sobre as grandes perguntas, disse Tegmark. Tendo sido dito que ele morreria jovem, Hawking pressionou por ações que garantiriam que a humanidade não morresse. Ele pensou que deveríamos “parar de rolar os dados”, disse Tegmark, e “planejar adiante, para aproveitar esta incrível oportunidade cósmica que temos.”

Hawking aproveitou oportunidades sempre que se levantaram, e o seu legado será mais rico por isso. “Quando você pensa no impacto que Albert Einstein, Isaac Newton e outros tiveram, é principalmente no passado”, disse Tegmark. “Mas quando você pensa no impacto de Stephen Hawking, claramente ainda está no futuro. O Stephen vai guiar a nossa pesquisa durante anos.”

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