In Charles Darwin’s day, The Galápagos Islands were perhaps the best place in the world to observe evidence of evolution by natural selection. Ainda são.As 19 Ilhas são as pontas dos vulcões que começaram a emergir do oceano há cerca de cinco milhões de anos, a ferver com lava fresca e desprovidas de vida. As plantas e animais que habitam lá hoje são descendentes de náufragos que chegaram pelo mar ou pelo ar. Tentilhões e passarinhos foram desviados da rota devido a tempestades.; iguanas flutuaram em jangadas de detritos; e as plantas de escalésia tipo árvore são a progênie crescida de girassóis que fizeram “landfall” através de sementes aerotransportadas. É fácil estudar a diversidade das espécies aqui em parte porque não há muitas espécies para ver.As ilhas—separadas umas das outras por distância, águas profundas e marés fortes-isolaram os recém-chegados, impedindo muitas das plantas e animais de se reproduzirem com outros do seu tipo que podem ter colonizado Outras Margens. Sem mais nenhum lugar para ir, os habitantes das Galápagos adaptaram-se às condições únicas das suas novas casas.

Considere, por exemplo, um conto de duas tartarugas. Na Ilha de Santa Cruz, com densas florestas de scalesia, tartarugas gigantes são construídas como tanques arredondados que podem cair através da vegetação. Mas na Ilha Isabela, a planta dominante é o cacto de pêra espinhosa, uma iguaria para tartarugas gigantes. Alguns biólogos têm sugerido que o cacto se adaptou a esta ameaça, tornando-se mais alto, geração após geração, e adquirindo uma cobertura em forma de casca ao nível do olho de tartaruga. As tartarugas, por sua vez, aparentemente evoluíram para ter um entalhe na concha atrás de sua cabeça, permitindo que os animais estiquem seus pescoços longos diretamente para cima para alcançar as penas de pêra mais baixas Penduradas.

as ilhas, que rodeiam o Equador, ainda são relativamente intocáveis; 97 por cento da terra é parque nacional, e os limites do Equador que podem viver lá e quantos turistas podem visitar. “Galápagos são um lugar maravilhoso para estudo da evolução, ainda, porque, surpreendentemente, várias ilhas e seus habitantes estão perto de ser o totalmente seu estado natural, com pouca ou nenhuma influência da atividade humana”, diz o biólogo evolucionista e da Universidade de Princeton, professor emérito Peter Grant, que, com sua esposa, Rosemary (que também é biólogo), tem vindo a estudar tentilhões, existe desde 1973. Sua pesquisa mostrou que a seleção natural está frequentemente trabalhando nas Galápagos: após uma seca, os tentilhões com bicos maiores foram capazes de comer sementes duras e sobreviver.; os seus descendentes tornaram-se predominantes. Depois de um ano particularmente chuvoso, sementes mais suaves proliferaram e tentilhões menores eram mais propensos a sobreviver. Grant recomenda que um recém-chegado às ilhas “esteja atento às diferenças entre organismos obviamente relacionados” e visite pelo menos duas ilhas para apreciar como descendentes da mesma espécie fundadora se adaptaram a ambientes diferentes.Darwin foi um recém-chegado às ilhas em 1835. Em San Cristóbal, uma estátua dele tem vista para o porto onde o Beagle HMS ancorou pela primeira vez. Darwin serviu como naturalista do navio em sua viagem de cinco anos ao redor do mundo. Ele é retratado não como um eminente estudioso com uma longa barba branca, mas como um jovem explorador de 26 anos, alto e forte, envolto em pensamento, em uma aventura ao redor do mundo e notando coisas estranhas. Janet Browne, uma biógrafa de Darwin, aponta que ele não teve “nenhum momento repentino ‘eureka'” enquanto explorava as Galápagos, mas as aves e outras espécies que ele coletou lá “perturbou e intrigou-o.”

somente após consultar um ornitólogo em Londres Darwin percebeu que aves com bicos muito diferentes que ele originalmente pensava serem de linhagens diferentes eram todas, de fato, espécies intimamente relacionadas de tentilhão. Ele começou a apreciar o que ele descreveu em A Viagem do Beagle como “a característica mais notável na história natural do arquipélago; é, que as diferentes ilhas, em grande medida, são habitadas por um conjunto diferente de seres.”Essa compreensão levou-o à maior visão da história da biologia: Os seres vivos só sobrevivem se puderem dominar o seu habitat; os que melhor se adaptam a um novo ambiente Reproduzir-se-ão e transmitirão as suas adaptações.Se Darwin não tivesse descoberto a evolução por seleção natural, alguém o teria feito. Na verdade, Alfred Russel Wallace baseou-se em observações do arquipélago malaio para chegar à mesma realização. Mas ver estas ilhas como Darwin as viu pode dar-lhe uma melhor apreciação do seu génio. Como Peter Grant aponta, as ilhas são ” um lugar para deixar a mente vaguear e imaginar como deve ter sido para Charles Darwin visitar com sua visão do mundo, curiosidade e futuro desconhecido.”

as Galápagos também são um destino de viagem deslumbrante. A rocha vulcânica é retorcida em espirais e cavernas bizarras; o oceano está limpo e repleto de vida. Poucos predadores vivem nas ilhas, tantas espécies perderam o medo, tornando-as fáceis de observar. (Isto, por si só, é favorável à sobrevivência, já que ser skittish apenas se mete no caminho da alimentação e reprodução.) Maminhas de patas azuis realizam danças patetas de acasalamento; fragatas com asas de sete pés cambaleantes cambaleantes como pterodáctilos no céu; leões-marinhos e iguanas marinhas nadam curiosos laços em torno de snorkelers. Dependendo da estação, o ar e as correntes oceânicas podem vir de qualquer direção, e ao longo de milhões de anos depositaram plantas e animais de todo o mundo. Os únicos pinguins a norte do Equador são encontrados nas Galápagos, e em um dos bairros mais estranhos de toda a ornitologia, eles vivem em Isabela ao lado de uma população residente de flamingos.

os visitantes podem sentir um parentesco adicional com Darwin quando chegar a hora de deixar as ilhas. “Eu deveria, talvez, estar grato por ter obtido materiais suficientes para estabelecer este fato mais notável na distribuição de seres orgânicos”, escreveu ele na viagem do Beagle. Mas ele desejava ter mais tempo lá. “É o destino da maioria dos viajantes, não mais cedo para descobrir o que é mais interessante em qualquer localidade, do que eles são apressados a partir dele.”