„există un hochei în Florida?”Această întrebare este prima adresată de un fan sportiv casual, după ce i s – a spus că Sunshine State joacă acasă nu pentru una, ci pentru două francize NHL-Tampa Bay Lightning și Florida Panthers, care numesc zona Miami-Fort Lauderdale acasă. Cei doi s-au născut amândoi ca urmare a creșterii popularității hocheiului începând cu anii 1990, deoarece Liga a căutat să crească jocul dincolo de cetățile sale tradiționale din Canada și nordul SUA în ultimii douăzeci de ani, cu toate acestea, cele două francize au fost pe traiectorii aparent opuse și, odată cu incertitudinea sportivă și economică provocată de pandemia COVID-19, viitorul Floridian al Panthers ar putea fi în pericol.

pare o amintire îndepărtată pentru fanii hocheiului acum, dar Panthers au fost de fapt prima dintre cele două echipe care a avut succes la intrarea în ligă. În termen de trei ani de la inaugurare, echipa a făcut o alergare epică la finala Cupei Stanley în 1996, susținută de o bază energică de fani care a devenit cunoscută pentru tradiția lor de „truc de șobolan”- aruncând șobolani de plastic pe gheață ori de câte ori un jucător Panthers a marcat trei goluri într-un joc. Din păcate, în acea finală pisicile au căzut la avalanșa Colorado și nu au mai atins niciodată acele înălțimi.

în următorii cincisprezece ani, echipa a fost aparent snakebitten. În anii 00, echipa nu a reușit să construiască un concurent; în ciuda diferitelor puncte cu superstaruri precum Pavel Bure (unul dintre cei mai prolifici marcatori ai hocheiului) și portar Roberto Luongo (care în timp ce era cu echipa a câștigat trofeul Vezina pentru cel mai bun îngrijitor net al Ligii), echipa nu a putut construi o distribuție suficient de bună în jurul lor pentru a lupta. Pentru a adăuga insultă la rănire, în 2003 Panthers a ratat cu ușurință posibilitatea de a-l proiecta pe Alex Ovechkin, unul dintre megastarii jocului care ar fi putut să inverseze singure forturile francizei.

în anii 2010, averile echipei pe gheață s-au îmbunătățit oarecum. Echipa a angajat Dale Tallon, unul dintre cei mai respectați directori ai hocheiului, care construise Chicago Blackhawks într – un câștigător al Cupei Stanley, în calitate de Director General, și a revizuit conducta de redactare și dezvoltare a echipei-ceea ce a permis echipelor de top să aleagă extrema stângă Jonathan Huberdeau și Centrul Aleksander Barkov să înflorească în jucători de calibru All Star. Panthers și-au câștigat divizia de două ori, în 2012 și 2016, dar au pierdut în prima rundă a playoff-urilor de ambele ori.

de pe gheață, fanii care aruncau șobolani care se adunaseră la echipă în primii ani s-au topit în soarele din Florida. Participarea scăzută a echipei a devenit o memă atât de omniprezentă încât chiar și propriii jucători fac glume despre asta. La ceremonia de decernare a Premiilor NHL 2019, Barkov a glumit că au participat mai mulți fani din Finlanda natală decât Florida. Și confruntat cu perspectiva reluării sezonului NHL în arene goale, fostul Panther Reilly Smith a crăpat că anii săi cu Panthers l-au pregătit pentru această posibilitate.

fanii rămași din Florida au trebuit să îndure aceste indignări în timp ce, în tot statul, fulgerul din Tampa Bay a devenit modelul pentru modul în care o franciză poate reuși pe o piață de hochei netradițională. Încurajat de succesul playoff-ului, inclusiv un titlu al Cupei Stanley în 2004, precum și o arenă aclamată situată pe proprietăți imobiliare prime din Centrul orașului Tampa, fulgerul a devenit unul dintre cele mai tari bilete din oraș, clasându-se printre primele 10 francize prezente în fiecare an din 2012, în timp ce Florida a dispărut aproape de partea de jos a tabelului în fiecare dintre acei ani.

de ani de zile, Panthers au fost răspunsul implicit dacă o franciză NHL s-ar muta sau nu, iar un pretendent în special ar întâmpina echipa cu brațele deschise. Orașul Quebec a fost odată un oraș NHL, găzduind Nordicii Queben până când au fost mutați în Denver la mijlocul anilor 1990 pentru a deveni Colorado Avalanche. Un grup de proprietate titrat de telecomunicații locale congolmerate Quebecor pus împreună o ofertă de expansiune în urmă cu câțiva ani, dar au pierdut în cele din urmă la grupul care ar creat Vegas de aur Knights. Orașul Quebec este încă zvonit ca o destinație de relocare, dar proprietarul Ligii și Panthers Vincent Viola au insistat întotdeauna că se angajează să mențină echipa acolo unde este.

pandemia COVID-19 și criza economică ulterioară pot schimba acest calcul. Cu un calendar neclar pentru revenirea sportului, să nu mai vorbim de fanii prezenți, proprietatea francizei sportive și-a pierdut unul dintre fluxurile majore de venituri și, într-adevăr, toate veniturile pentru moment. Cu franciza mai puțin de un moneymaker decât oricând pentru viitorul imediat, poate deveni atractiv pentru Viola să vândă decât atunci când înainte nu ar fi putut fi, iar în zona Miami hocheiul va fi foarte scăzut pe lista de priorități pentru evenimente localnicii vor dori să participe odată ce evenimentele publice sunt permise din nou.

acest lucru nu ar fi cazul pe piața orașului Quebec. Nordicii au avut o urmărire pasională, în ciuda succesului mic al playoff-ului și a proprietății disfuncționale, iar fanii de acolo tânjesc după întoarcerea echipei. Ele pot indica ultimul exemplu de relocare NHL pentru a face cazul lor. Atlanta Thrashers franciza, încă o ofertă de creștere a jocului pe o piață netradițională, a eșuat ani de zile, cu o prezență slabă și un sprijin scăzut al fanilor, deși Liga a insistat să încerce să o facă să funcționeze acolo.

criza financiară din 2008 a ajutat la schimbarea acestui calcul, eliminând majoritatea bazei mici de deținători de abonamente Thrashers. Echipa a fost apoi vândută unui grup care a mutat-o în micul oraș Canadian Winnipeg, unde au devenit reînviați Winnipeg Jets (jeturile originale au fost mutate în Phoenix și au devenit Arizona Coyotes). În ciuda dimensiunilor mici, piața Winnipeg a fost un succes necalificat, deoarece fanii de acolo împachetează în mod constant Arene la o capacitate aproape maximă și se acordă ratingurilor de televiziune ridicate. Quebec City are un argument convingător că ar reuși în mod similar.

este departe de a fi o concluzie dinainte că Panterele se vor mișca – orice discuție despre un astfel de lucru este doar zvonuri în acest moment. Dar este sigur să spunem că hocheiul din Miami a fost un experiment eșuat până acum, atât pe gheață (mai ales), cât și în afara. Comisarul Gary Bettman se angajează să facă hochei pe piețele non-tradiționale de lucru, și ar fi detesta să renunțe la Florida. Dar, la fel cum criza din 2008 și-a forțat mâna cu Thrashers, la fel și acesta poate face cu Panthers.