pe vremea lui Charles Darwin, Insulele Gal Inquxpagos erau probabil cel mai bun loc din lume pentru a observa dovezi ale evoluției prin selecție naturală. Încă mai sunt.

cele 19 insule sunt vârfurile vulcanilor care au început să iasă din ocean în urmă cu aproximativ cinci milioane de ani, aburind cu lavă proaspătă și lipsită de viață. Plantele și animalele care locuiesc acolo astăzi sunt descendente din naufragiați care au ajuns pe mare sau pe aer. Cinteze și mockingbirds au fost suflate de la curs de furtuni; iguanele pluteau pe plute de resturi; iar plantele scalesia asemănătoare copacilor sunt descendenții crescuți de floarea-soarelui care au ajuns pe uscat prin semințe aeriene. Este ușor să studiezi diversitatea speciilor aici în parte pentru că nu sunt atât de multe specii de văzut.

Insulele—separate unele de altele prin distanță, apă adâncă și maree puternice—i-au izolat pe noii veniți, împiedicând multe dintre plantele și animalele să se reproducă cu altele de acest gen care ar fi putut coloniza alte țărmuri. Neavând unde altundeva să meargă, locuitorii GAL-ului s-au adaptat condițiilor unice pentru noile lor case.

luați în considerare, de exemplu, o poveste a două broaște țestoase. Pe insula Santa Cruz, cu păduri dense de scalesia, țestoasele uriașe sunt construite ca niște tancuri rotunjite care se pot prăbuși prin tufișuri. Dar pe insula Isabela, planta dominantă este cactusul de pere, o delicatesă pentru țestoasele uriașe. Unii biologi au sugerat că cactusul s-a adaptat la această amenințare prin creșterea în înălțime, generație după generație și dobândirea unei acoperiri asemănătoare scoarței la nivelul ochilor de broască țestoasă. Țestoasele, la rândul lor, au evoluat aparent pentru a avea o crestătură în cochilia din spatele capului, permițând animalelor să-și întindă gâtul lung drept în sus pentru a ajunge la cele mai joase tampoane de pere.

insulele, care traversează ecuatorul, sunt încă relativ curate; 97% din teren este parc național, iar Ecuadorul limitează cine poate locui acolo și câți turiști pot vizita. „GAL-urile sunt un loc minunat pentru a studia evoluția, totuși, pentru că, remarcabil, mai multe insule și locuitorii lor sunt aproape de a fi în stare complet naturală, cu puțină sau deloc influență a activităților umane”, spune biologul evolutiv și profesorul emerit al Universității Princeton Peter Grant care, împreună cu soția sa, Rosemary (de asemenea biolog), studiază cinteze acolo din 1973. Cercetările lor au arătat că selecția naturală este frecvent la locul de muncă în GAL-ul Gal: după o secetă, cintezele cu ciocuri mai mari au reușit să mănânce semințe dure și să supraviețuiască; descendenții lor au devenit predominanți. După un an deosebit de ploios, semințele mai moi au proliferat și cintezele cu cioc mai mic au fost mai susceptibile de a supraviețui. Grant recomandă ca un nou venit pe insule” să fie atent la diferențele dintre organismele evident înrudite ” și să viziteze cel puțin două insule pentru a aprecia modul în care descendenții aceleiași specii fondatoare s-au adaptat la medii diferite.

Darwin însuși a fost un nou venit pe insule în 1835. Pe San Cristo, o statuie a lui are vedere la portul unde HMS Beagle ancorat pentru prima dată. Darwin a servit ca naturalist al navei în călătoria sa de cinci ani în jurul lumii. El este descris nu ca un savant eminent, cu o barbă albă lungă, ci ca un tânăr explorator de 26 de ani, înalt și puternic, absorbit de gândire, într-o aventură în jurul lumii și observând lucruri ciudate. Janet Browne, un biograf Darwin, subliniază că el nu a avut „nici un moment brusc „eureka” în timp ce explora GAL-ul, dar păsările și alte specii pe care le-a colectat acolo „l-au neliniștit și l-au intrigat.”

numai după consultarea cu un ornitolog din Londra, Darwin și-a dat seama că păsările cu ciocuri foarte diferite despre care credea inițial că provin din descendențe diferite erau toate, de fapt, specii de cinteze strâns legate. El a început să aprecieze ceea ce a descris în călătoria Beagle ca fiind „cea mai remarcabilă caracteristică din istoria naturală a acestui arhipelag; este, că diferitele insule într-o măsură considerabilă sunt locuite de un set diferit de ființe.”Această realizare l-a condus la cea mai mare înțelegere din istoria biologiei: Ființele vii supraviețuiesc numai dacă își pot stăpâni habitatul; cele care sunt cel mai bine adaptate la un mediu nou se vor reproduce și vor transmite adaptările lor.

dacă Darwin nu ar fi descoperit evoluția prin selecție naturală, altcineva ar fi descoperit-o. De fapt, Alfred Russel Wallace s-a bazat pe observațiile din Arhipelagul Malay pentru a ajunge la aceeași realizare. Dar văzând aceste insule așa cum le-a văzut Darwin vă poate oferi o mai bună apreciere a geniului său. După cum subliniază Peter Grant, insulele sunt „un loc pentru a lăsa mintea să rătăcească și să-și imagineze cum trebuie să fi fost pentru Charles Darwin să viziteze cu viziunea sa asupra lumii, curiozitatea și viitorul necunoscut.”

GAL-urile de la Galactpagos sunt, de asemenea, o destinație de călătorie uimitoare. Roca vulcanică este răsucită în turle și peșteri bizare; oceanul este curat și plin de viață. Puțini prădători trăiesc pe insule, atât de multe specii și-au pierdut frica, făcându-le ușor de observat. (Acest lucru, în sine, este favorabil supraviețuirii, deoarece a fi speriat doar împiedică hrănirea și reproducerea.) Boobies albastru-picior efectua dansuri de împerechere goofy; păsări fregată cu șapte picioare anvergura aripilor tambur ca pterodactyls pe cer; leii de mare și iguane marine înota bucle curioase în jurul snorkelers. În funcție de sezon, curenții de aer și ocean pot veni din orice direcție și, de-a lungul a milioane de ani, au depus plante și animale din întreaga lume. Singurii pinguini de la nord de Ecuator se găsesc în Gal Inktiptpagos, iar într-unul dintre cele mai ciudate cartiere din toată ornitologia, locuiesc pe Isabela alături de o populație rezidentă de flamingo.

vizitatorii pot simți o rudenie suplimentară cu Darwin atunci când vine timpul să părăsească Insulele. „Ar trebui, probabil, să fiu recunoscător că am obținut suficiente materiale pentru a stabili acest fapt remarcabil în distribuția ființelor organice”, a scris el în călătoria Beagle. Dar și-ar fi dorit să aibă mai mult timp acolo. „Este soarta celor mai mulți călători, nu mai devreme pentru a descoperi ceea ce este cel mai interesant în orice localitate, decât sunt grăbiți de ea.”